Mega-bod AT&T op MediaOne

De Amerikaanse telefoon- en kabelgigant AT&T heeft gisteren een overnamebod van 58 miljard dollar (120 miljard gulden) uitgebracht op MediaOne Group, de vierde kabeltelevisiemaatschappij in de Verenigde Staten.

Met het bod, dat het concern zowel in aandelen als in contanten uitbrengt, wil AT&T voorkomen dat de geplande fusie tussen MediaOne en Comcast doorgaat. Als het bod slaagt wordt AT&T verreweg de grootste kabelmaatschappij in de VS met 26,5 miljoen aansluitingen. Vorig jaar kocht het concern voor 55 miljard dollar Tele-Communications (TCI), de nummer twee in de branche.

MediaOne sloot op 22 maart een fusieakkoord met Comcast, de derde kabelaar in de VS. AT&T zegt dat zijn bod 8,6 miljard dollar meer waard is dan dat van Comcast. In vergelijking met de laatste beurskoers van MediaOne biedt AT&T ruim een kwart meer aan de belegger.

AT&T wil ook 4,5 miljard dollar aan schulden overnemen, waardoor de totale waarde van het bod op 62,5 miljard dollar komt. Het is de bedoeling op termijn 'niet-strategische' belangen van MediaOne ter waarde van 18 à 20 miljard dollar af te stoten. MediaOne liet in een eerste reactie weten het bod te zullen bestuderen.

Voor AT&T is het opkopen van kabelsystemen een mogelijkheid terug te keren in het lokale telefoonverkeer. Het concern werd in 1984 op last van de autoriteiten opgesplitst in een reeks regionale telefoonmaatschappijen, de zogeheten baby-bells. Juist deze regionale bedrijven, zoals Nynex en Atlantic Bell, zijn al enige tijd bezig hun krachten te bundelen. Voor AT&T zijn deze gefuseerde regionale spelers, die veelal meerdere malen groter zijn dan het Nederlandse KPN, een ernstige bedreiging omdat zij over een directe aansluiting bij de klanten beschikken.

Omdat AT&T zich tot twee jaar geleden alleen mocht bezighouden met telefonie over lange afstanden — waarbij zij het telefoonverkeer buiten de regio als het ware overnamen van de regionale spelers — beschikt dit concern niet over directe aansluiting in de Amerikaanse huishoudens. Om toch toegang te krijgen is een van de opties het overnemen van kabelondernemingen.

De regionale maatschappijen volgen de expansie van AT&T, hun voormalige moeder, met argusogen. US West had donderdag scherpe kritiek op het bod op MediaOne. De maatschappij sprak van ,,een poging het vroegere AT&T-monopolie te herstellen over de rug van de Amerikaanse consument''.

Eerder dit jaar is AT&T een samenwerkingsverband aangegaan met het Amerikaanse mediaconcern Time Warner dat ook al beschikt over circa 20 procent van de kabelmarkt. Door deze gezamenlijke onderneming, waarvan AT&T 77,5 procent van de aandelen in handen kreeg, kreeg het grootste telecomconcern van Amerika in één klap toegang tot maar liefst 33 staten.

Insiders in de telecomwereld verwachten dat de Amerikaanse fusieautoriteiten erg kritisch naar de overnames van AT&T zullen kijken. Door de overnames van Comcast en door de samenwerking met Time Warner krijgt het concern immers een grotere greep op het telecomverkeer.

AT&T zal via het netwerk van Time Warner telefoon en Internet aanbieden. Time Warner geeft digitale televisie door over dezelfde kabel. Beide bedrijven zullen hun eigen netwerken daarvoor moeten aanpassen. Vorige maand kwam AT&T ook al in het nieuws met een overname. Het telecombedrijf nam toen voor 2,3 miljard dollar MetroNet over, een Canadese dienstverlener voor zakelijk telefoonverkeer.