Slaapverwekkend voetbal

Vraag een verstokte Feyenoord-supporter minimaal één Roemeense voetbalclub te noemen en tien tegen één dat het antwoord UT Arad luidt. Het obscure clubje (bestaat het nog?) leeft voort in de herinnering als de ploeg die Feyenoord in het seizoen '70-'71 uitschakelde in de eerste ronde van het toernooi om de Europa Cup voor landskampioenen.

De bekoring van het knock-out systeem bestaat niet meer in de Champions League sinds de opvolger van het Europa Cup 1-toernooi een voorafje kent in de vorm van groepswedstrijden. Zelfs verliezers worden daarin vorstelijk beloond. Pas na de winterstop, wanneer de kwartfinales op het programma staan, doet het knock-outsysteem zijn intrede en krijgt het prestigieuze toernooi weer een beetje glans.

Vanavond worden de returns uit de halve finales gespeeld, met Juventus-Manchester United als meest aansprekende affiche. De winnaar stuit op 26 mei op de winnaar van Bayern München-Dinamo Kiev.

Alle ophef rondom de Champions League kan niet verhullen dat het toernooi langzaam maar zeker is verworden tot een veelkoppig monster. De 72 wedstrijden uit de eerste ronde zijn louter en alleen bedoeld om de clubkas te spekken en de tv-kijker te bedienen. Of dat laatste het geval is blijft zeer de vraag. Met de keuze voor groepswedstrijden is de essentie van de sport - winnen! - de nek omgedraaid. `Niet verliezen' luidt het parool. Met als gevolg dat de meeste wedstrijden ontaarden in stomvervelende potjes schaakvoetbal waar geen mens van wakker ligt.

Juventus spant dit seizoen de kroon. In liefst vijf van de zes wedstrijden uit de eerste ronde kwamen de Italianen niet verder dan een gelijkspel. Daar stond slechts één overwinning tegenover, in het slotduel tegen de veredelde amateurs van het reeds uitgeschakelde Noorse Rosenborg BK. Het bleek voldoende voor een plaats in de kwartfinales. Ook tegen Manchester United volstaat een gelijkspel. Niemand die daarom vreemd op hoeft te kijken wanneer vanavond in Turijn na negentig minuten 0-0 op het scorebord staat.

Tot overmaat van ramp wordt de Champions League komend najaar uitgebreid van 24 tot 32 clubs, verspreid over acht groepen van vier. Het betekent een nieuwe aanslag op het uithoudingsvermogen, want in plaats van één `vaste voetbalavond' per speelronde (woensdag) wordt het toernooi uitgesmeerd over twee dagen, woensdag en donderdag. Gevolg: 21 in plaats van 11 avonden waarop voetbal het tv-scherm domineert.

In de nieuwe opzet genereert de Champions League ruim één miljard (!) gulden, afkomstig uit sponsor- en tv-gelden. Een kwart daarvan vloeit in de kas van de Europese voetbalbond UEFA, de rest gaat naar de clubs. Voor de winnaar ligt in mei 2000 een premie van ruim dertien miljoen gulden klaar.

Even bestond de vrees dat de UEFA de beelden zou doorverkopen aan betaalzenders als Canal+. Maar wat zei secretaris Aigner in december bij de presentatie van de nieuwe plannen? ,,Op deze manier kunnen we ook genoeg bij elkaar krijgen.'' Gelukkig maar.

Champions League, Ned.2, 20.25-23.30u.