Bartoli gebrand op record in klassieker Houa en Merckx

De Italiaan Michele Bartoli kan morgen in de voetsporen treden van twee voormalige Belgische wielerkampioenen. Léon Houa (1892-1894) en Eddy Merckx (1971-1973) wonnen de klassieker Luik-Bastenaken-Luik ieder drie keer op rij. Bartoli won de laatste twee edities van La Doyenne. Om de prestatie van Merckx daadwerkelijk te evenaren moet Bartoli in totaal vijf keer zegevieren in de zware wereldbekerwedstrijd.

Gezien zijn huidige vorm maakt Bartoli morgen goede kansen op een trilogie. De kopman van Mapei won woensdag met overmacht de Waalse Pijl, sinds jaar en dag een ideale graadmeter voor Luik-Bastenaken-Luik. Bartoli heeft zich naar eigen zeggen goed hersteld van de zware omstandigheden in de semi-klassieker.

Bartoli voelt zich thuis in de Ardennen, waar het parcours nauwelijks vlakke gedeelten kent. De kleine Toscaan is een krachtige klimmer en een moedige daler. Bij Mapei weet hij zich morgen gesteund door Axel Merckx, die minder getalenteerd is dan zijn vader en als outsider van start gaat. Bartoli verwacht de meeste tegenstand van de Nederlander Michael Boogerd, de Italiaan Davide Rebellin, de Fransman Laurent Jalabert en de Belg Frank Vandenbroucke.

Voor Boogerd biedt Luik-Bastenaken-Luik goede perspectieven. Vorig jaar eindigde hij als vijfde. Dit jaar kan bij rekenen op meer steun van zijn ploeggenoten. Maarten den Bakker verkeert in topvorm, maar hij zal pas in de Amstel Goldrace als kopman van start gaan. De Zwitsers Markus Zberg en Niki Aebersold zijn morgen eveneens beschermde renners bij het sterke collectief van Rabobank.

Het zwaartepunt van Luik-Bastenaken-Luik ligt traditioneel halverwege de koers, wanneer de renners de Stockeu moeten beklimmen. Deze helling is ruim duizend meter lang en heeft een gemiddelde stijgingswaarde van bijna twaalf procent. Bovenop de Stockeu staat het standbeeld van Eddy Merckx, bijgenaamd `De Kannibaal' vanwege zijn enorme eerzucht. Bartoli is een renner die zijn collega's laat delen in de zegereeks. ,,Ik word nooit een tweede Merckx'', sprak Bartoli aan de vooravond van zijn recordpoging.