Spinks leidt Amsterdam naar basketbalfinale

In mentaal opzicht leken de basketballers van Den Bosch vorige week een beslissende klap te hebben uitgedeeld aan de Astronauts uit Amsterdam. De Brabanders maakten in de halve finale van de play-offs een 2-0 achterstand ongedaan en dwongen daarmee een beslissende vijfde wedstrijd af. Vooral het uitvallen in de derde en vierde wedstrijd van de geblesseerde Joe Spinks deed de Astronauts pijn. Maar de Amerikaanse forward in de ploeg van Ton Boot werd bijtijds weer opgelapt en hij leidde Amsterdam gisteravond naar de finale om de landstitel tegen Den Helder.

Vooral in de tweede helft toonden de Astronauts zich superieur aan het zwak schietende Den Bosch, dat zich stuk liep op de sterke inside-verdediging van de Amsterdammers. Na de 83-70 overwinning staat Astronauts voor het eerst sinds twee jaar weer in de finale van de play-offs, al is het reeds 29 jaar geleden dat een Amsterdams basketbalteam landskampioen werd. Vorige week was Amsterdam al dicht bij de derde zege in de reeks tegen Den Bosch. Met een driepunter in de laatste seconde profiteerde Den Bosch-forward Ty Mack toen optimaal van de blessuregolf bij Astronauts, dat Spinks, Whitmore en center Ten Dam moest missen.

Zaterdagavond won Den Bosch ook het vierde duel. ,,Toch zijn we rustig gebleven'', zei Astronauts-aanvoerder Rolf Franke. Ook coach Boot weigerde zich een complex aan te laten praten. ,,Het klinkt als een paradox'', filosofeerde hij. ,,Maar juist de twee nederlagen tegen Den Bosch hebben ons gesterkt in de opvatting dat wij de betere ploeg zijn. We wisten dat we hadden verloren vanwege het blessureleed. Daarmee vielen essentiële bouwstenen uit onze ploeg, want ik gebruik altijd al onze negen spelers. Desondanks waren we met een gehavend team nog dicht bij de overwinning. Dat gaf me hoop.''

Boot weigerde voor de vijfde confrontatie met de finalist van vorig jaar dan ook een beroep te doen op spelers uit het tweede team. Tot ieders verrassing bleek Spinks toch in staat te spelen en na afloop van het eenzijdige duel liet de Amerikaan grijnzend zijn gekwetste enkel intapen. ,,Al had ik in een rolstoel moeten zitten, deze wedstrijd wilde ik niet missen'', zei Spinks. De uit Portugal overgekomen forward presenteerde zich in de sfeervolle Apollohal als een perfecte regisseur in de defensie én een voortreffelijke afmaker.

Mario Bennes noemde de rentree van Spinks van essentieel belang voor Amsterdam. ,,Joe is de motor van onze ploeg'', zei de 33-jarige routinier. ,,Hij geeft ons een extra impuls.'' En coach Boot: ,,Het wordt nu toch wel duidelijk welk een schandaal het is dat Spinks niet tot beste basketballer van Nederland is verkozen. Het ergste is dat Joe zelfs niet bij het All-Starteam zat, hij zou dus niet eens tot de beste twaalf spelers van Nederland behoren. Die zogenaamde kenners hebben geen verstand van basketbal.'' Bescheiden wimpelde Spinks de complimenten af. ,,Het team maakt mij belangrijk, ik ben niets zonder het team.''

Op de teamgeest van Amsterdam viel gisteravond niets aan te merken. ,,Dat heeft Boot er wel ingehamerd bij ons'', zei Bennes, die al menig conflict met de niets en niemand ontziende coach achter de rug heeft. ,,Wanneer wij niet als een collectief spelen, verliezen we van iedereen. Niemand gaf ons een schijn van kans vanwege de personele problemen in de ploeg. Maar Den Bosch heeft onze mentale weerbaarheid onderschat.'' De Brabanders speelden dan ook opvallend timide. Alleen de van Astronauts overgekomen Amerikaan Ray Wingard vocht enkele privé-oorlogjes uit met zijn voormalige ploeggenoten.

Zaterdagavond had Astronauts geen bressen weten te slaan in de hechte zone-verdediging van Den Bosch. Maar in de vijfde wedstrijd toonden de Amsterdammers zich veel agressiever in de persoonlijke duels en pakten ze zowel aanvallend als verdedigend bijna alle rebounds. Wellicht had de gezette Riley Smith beter zelf kunnen spelen dan als coach van Den Bosch in pak langs de lijn te staan.

De opvolger van de ontslagen Cor van Esch kwam ook als coach in aanvaring met arbiter Herweyer. Twee jaar geleden had de Amerikaan uit woede over een omstreden beslissing van de internationale scheidsrechter de banden van diens auto lek geprikt. Gisteravond liep Smith geagiteerd twee reclameborden omver, toen Herweyer abusievelijk de achtste persoonlijke fout van een Amsterdam-speler weigerde te honoreren met twee vrije worpen voor Den Bosch. Smith ontplofte bijkans en werd door Herweyer prompt met een technische fout bestraft. Daarmee smoorde de inhaalrace van Den Bosch.

Na de loodzware duels in de halve finale speelt Amsterdam morgen al de eerste wedstrijd in de best-of-seven-serie tegen titelverdediger Den Helder.