Rabo's lijden aan syndroom van Zoetemelk

De Italiaan Michele Bartoli bevestigde in de Waalse Pijl zijn reputatie van ijzervreter. In barre koude versloeg de kopman van Mapei het collectief van Rabobank. De Nederlandse ploeg grossiert in tweede plaatsen.

De rillende Maarten den Bakker verlangde naar een warme vrouw in een heet bad. Met een vetpercentage van 6 was hij redelijk bestand tegen de ijzige weersomstandigheden. De trillende Michael Boogerd zat na afloop gedurende drie kwartier in zijn naakte wielerlijf in een hoekje van de hotelgang. Met een vetpercentage van 3,7 procent (,,Wielrennen is op het randje leven'') was hij niet opgewassen tegen de natte sneeuw, de gure wind en de temperatuur van iets boven het vriespunt. ,,Een douche zou voor mij zelfmoord hebben betekend'', verklaarde de sterk onderkoelde Boogerd een uur na afloop.

De Hollandse polderjongens waren niet opgewassen tegen een Italiaanse Flandrien. Bartoli is opgegroeid en woonachtig in het zonnige Toscane. Als wielrenner verblijft hij liever in Vlaanderen en Wallonië, waar hij glibberige kasseien en besneeuwde hellingen op zijn weg vindt. Bartoli behaalde de meeste ereprijzen in de voorjaarswedstrijden op Belgisch grondgebied. Hij is een waardige opvolger van Francesco Moser, die in de jaren zeventig als eerste Italiaan zijn sportieve geluk in West-Europa beproefde.

In de semi-klassieker Waalse Pijl behaalde Bartoli gisteren niet zijn belangrijkste, wel zijn indrukwekkendste overwinning. Nog geen etmaal nadat hij door het parket in Kortrijk was ondervraagd over de handel in amfetamine van zijn verzorger Marassut, toonde hij de spreekwoordelijke Italiaanse grinta (vechtlust). Hij demarreerde op tachtig kilometer van de aankomst en reed op de Muur van Hoei simpel uit het wiel van zijn medevluchter Den Bakker, die in de steile binnenbocht (stijgingspercentage van twintig) een zwaardere versnelling trapte.

,,Met een lichter verzet had ik ook niet gewonnen'', sprak Den Bakker berustend. ,,We kunnen hier een uur prakkiseren, maar tegen deze Bartoli was niks te beginnen. Zelfs als hij van top tot teen bevroren is, heeft hij nog een versnelling in de benen. Ik hoopte dat helemaal naar de kloten zou gaan. Ik zag hem ook rillen en beven in het beestenweer, maar zijn spieren raakten helaas niet geblokkeerd.''

De boerenzoon uit Abbebroek was tevreden met zijn tweede plaats. Hij bevestigde het predikaat van `geboren verliezer'. Vorig jaar werd hij nog tweede in de Amstel Goldrace, waar hij in de eindsprint snelheid tekort kwam tegen de Zwitser Jaermann. Den Bakker is geen winnaarstype. Hij gedraagt zich als de ideale schoonzoon. Hij accepteert zijn nederlagen gelaten. ,,Ik hoef me niet te schamen voor deze prestatie.''

Opvallend genoeg waren Boogerd en ploegleider Adri van Houwelingen na afloop dezelfde mening toegedaan. De mediatraining van Rabobank lijkt effect te sorteren. De Nederlanders prezen Bartoli de hemel in. De complimenten getuigden van sportiviteit maar verdoezelden de eigen fouten. Het is geen toeval dat de oranje brigade dit seizoen zo vaak naast de hoofdprijs grijpt. Als leider in het ploegenklassement van de UCI behaalde Rabobank slechts vijf overwinningen. Met vijftien tweede plaatsen lijdt de Nederlandse sponsor aan het syndroom van Joop Zoetemelk. Bijna is nog niet helemaal.

De renners en de ploegleiders geven schijnbaar plausibele verklaringen voor hun tekortkomingen. In Milaan-Sanremo vloog Sorensen bijna uit de bocht in de afdaling van de Poggio. In de Ronde van Vlaanderen kwamen Sorensen en Den Bakker ongelukkig ten val voor de Muur van Geraardsbergen. In Gent-Wevelgem was de beperkte sprinter Van Bon minder rap dan de geboren sprinter Steels. In Parijs-Roubaix was de eenling Van Bon kansloos tegen het collectief van Mapei. In de Waalse Pijl was het collectief van Rabobank kansloos tegen de eenling Bartoli. De excuses voor een aanstaande nederlaag in Luik-Bastenaken-Luik liggen voor het oprapen. `De jongens waren nog niet hersteld van woensdag' of `Bartoli had natuurlijk meer moraal'.

Ongeacht de fraaie prestatie van Bartoli maakten de renners en de ploegleiding van Rabobank gisteren een aantal kleine fouten die bij elkaar opgeteld als een grote blunder moeten worden beschouwd. Kopman Boogerd vergiste zich in het uithoudingsvermogen van Bartoli. De Nederlander reed vreemd genoeg zonder microfoon en oordopjes. ,,Ik houd niet van die dingen'', luidde zijn weinig professionele reactie. Hij miste contact met de ploegleiderswagen, waar Van Houwelingen een andere strijdwijze uitstippelde. Gezien de verwachte overmacht van Bartoli en de kansloze strijd van Den Bakker had Boogerd eerder in de tegenaanval moeten gaan. ,,Achteraf hebben jullie makkelijk lullen'', reageerde de als vijfde geëindigde Boogerd.

Van Houwelingen had gerekend op meer koersinzicht en meer initiatief van de achtervolgende groep. Net als zijn collega Theo de Rooy slaat hij zelden met de vuist op tafel en komt hij zelden met een verrassende tactiek. De ploegleiders van Rabobank staan model voor het keurige karakter van de hoofdsponsor. Ze houden zich altijd aan de regels van het ploegenspel, hoewel de wielersport zich bij uitstek leent voor listige ontsnappingen en heroïsche solotochten. Manager Jan Raas kent het klappen van de zweep. ,,We moeten minder met onze ballen laten spelen'', sprak het winnaarstype van weleer.