260 kilometer per uur zonder rijbewijs

Voor de 17-jarige autocoureur Jeroen Bleekemolen is Nederland nu al te klein. In Engeland reed de zoon van oud-Formule I-coureur Michael Bleekemolen zondag de eerste wedstrijd van zijn tweede raceseizoen. ,,260 per uur en het kan nog harder.''

Op zijn kamer in het statige huis aan de Zandvoorterweg hangt een foto waar Jeroen Bleekemolen trots op is, gemaakt in november tijdens een autosportgala. Met wereldkampioen Formule I Mika Hakkinen naast zich poseert de Nederlander als de meest talentvolle coureur van 1998. Het enige wat de 30-jarige held en het 17-jarige talent op de foto gemeen hebben, is dat ze een smoking dragen en hun carrière in de autosport zijn begonnen in de race-categorie Formule Ford.

Na de prijsuitreiking zaten ze bij het galadiner naast elkaar. ,,Hij was best wel stil'', zegt Bleekemolen. ,,Hij zei niks tegen me en ik wist ook niet wat ik hem moest vragen. Met z'n vrouw heb ik wel even zitten praten. Het had geen zin Hakkinen advies te vragen. Dan had hij waarschijnlijk dingen gezegd die ik toch wel weet. Die avond ging snel voorbij. Pas toen ik de volgende dag de foto's in de krant zag, drong tot me door dat ik samen met hem was geweest.''

Een jaar geleden maakte Bleekemolen in de Formule Ford-klasse zijn racedebuut, tijdens de Paasraces op Zandvoort. Toen al gold hij al als een natuurtalent en niemand keek ervan op dat deze tweede zoon van coureur Michael Bleekemolen aan het einde van het seizoen werd gekroond tot Nederlands- en Beneluxkampioen, een jaar eerder dan hij had verwacht.

Autocoureur Jan Lammers hielp zijn streekgenoot de nieuwe stap in zijn carrière zetten. ,,Eerst mikte ik op de Formule Opel-klasse, maar dat liep mis'', zegt Bleekemolen. Mede op suggestie van Lammers vond hij onderdak bij de Britse oud-Formule I-coureur Jonathan Palmer (84 GP-races), die in Engeland een eigen raceklasse runt. In de Formule Palmer Audi rijden 24 identieke wagens met een 1,8 liter zware turbomotor en goed voor 260 pk, alle eigendom van Palmer. ,,Je ziet geen verschil met een Formule 3-wagen en met 260 kilometer per uur is hij zelfs iets sneller. En het kan nog harder.'' Iedere coureur krijgt een monteur, per team van vier coureurs is één race-ingenieur beschikbaar. Het avontuur kost 400.000 gulden, betaald door sponsors. ,,Door alle publiciteit in '98 was het niet moeilijk dat geld bij elkaar te krijgen.''

Afgelopen weekeinde reed Bleekemolen in Thruxton zijn eerste race, voor ongeveer 20.000 toeschouwers, onder wie familie en vrienden. Hij startte op de veertiende plek en eindigde als vijftiende. ,,Na zo'n goed jaar viel dat wel een beetje tegen.'' Hoe dat kon? ,,In de training heb ik maar acht ronden kunnen rijden. Er waren nogal veel ongelukken gebeurd en steeds was er code rood. Zodoende kon ik niet in m'n ritme komen. ,,Het rennersveld bestaat vooral uit Britten die al een paar jaar racen en van wie de meesten het circuit goed kennen, voert Bleekemolen ook aan als verklaring voor zijn teleurstellende debuut over de grens. ,,Die hebben meer ervaring.'' Hij troost zich met de gedachte dat hij de op een na beste nieuwkomer was en dat de vier slechtste resultaten van de in totaal zeventien races niet meetellen.

Liever was Bleekemolen dit jaar de oceaan overgestoken, om in de Verenigde Staten in de vergelijkbare Barber Dodge Series te gaan rijden. Die geldt als de eerste stap naar IndyCar, een klasse die in de VS populairder is dan de Formule I. ,,Maar dan was het hier met school niks meer geworden'', zegt de vijfdejaars gymnasiast. Een overwinning in de Barber Dodge Series levert 10.000 dollar op, de kampioen toucheert 300.000 dollar. ,,Als ik in Engeland een race win, krijg ik een bos bloemen en een beker van honderd gulden.'' Interessanter is volgens Bleekemolen in Engeland de beloning voor de kampioen. Die is zeker van deelname aan het internationale Formule 3-kampioenschap. ,,Amerika lijkt me wel wat. De route naar IndyCar is daar een stuk duidelijker dan de route in Europa naar de Formule I.''

De volgende race staat over anderhalve week op het programma, op het circuit van Brands Hatch. ,,Tijdens een test werd ik daar vorige maand vijfde. Ik heb een goeie kans op het podium te komen of zelfs te winnen.'' Maandag vliegt Bleekemolen voor één testdag op en neer naar Engeland. Een race waar hij naar uitkijkt is die in Le Mans, waar hij over twee maanden in een Renault Clio deelneemt aan een wedstrijd voorafgaand aan de 24-uursrace.

In de Formule Palmer Audi is Bleekemolen de enige coureur zonder rijbewijs. Zijn collega's zijn negentien en ouder. In '98 racete hij met een Duitse licentie, na zijn fraaie debuutjaar kreeg hij een Nederlandse racelicentie. Dat rijbewijs komt wel een keer. In oktober wordt Bleekemolen achttien. Gaat hij dan meteen op voor het rijexamen? ,,Ik denk dat ik twee lessen neem'', zegt hij met een glimlach, ,,om te kijken waar ze op letten.''