India lanceert raket middellange afstand

Na een periode van recente toenadering zijn de spanningen tussen India en Pakistan gisteren weer in volle hevigheid teruggekeerd nadat India zijn nieuwe middellange-afstandsraket, Agni II, had getest. De vernieuwe Agni-raket kan in beginsel het hele grondgebied van Pakistan en grote delen van China bereiken.

Gisterochtend lanceerde India zijn raket, met een potentieel bereik van 2.200 kilometer, vanaf een eilandje in de deelstaat Orissa, aan de oostkust van India. Minister van Defensie, George Fernandes, zei gisteren dat de Agni-raket, die kan worden uitgerust met een kernlading, ,,operationeel'' is geworden. ,,We hebben een punt bereikt waarop niemand ons nog kan bedreigen'', zei Fernandes op een persconferentie in New Delhi.

De Pakistaanse regering reageerde gisterochtend met grote bezorgdheid op de testvlucht van de Agni II. Minister van Buitenlandse Zaken, Sartaj Aziz, zei dat Pakistan ,,waarschijnlijk met een passend antwoord'' zal komen. ,,Binnen twee dagen nemen we daarover een beslissing'', aldus Aziz in Islamabad. Ook China heeft de Indiase stap vanochtend betreurd.

De regeringen van de Verenigde Staten, Groot-Brittannië en Japan reageerden met bezorgdheid op de Indiase proefvlucht en riepen New Delhi op tot ,,beheersing'' om een wapenwedloop op het subcontinent te voorkomen.

India heeft het Agni-programma jarenlang vertraagd onder druk van onder andere de VS. De Agni, genoemd naar de hindoegod van het vuur, werd voor het laatst getest in februari 1994. Sinds de nationalistische hindoepartij BJP een jaar geleden aan de macht kwam, zijn de voorbereidingen voor een testvlucht met de Agni II echter in een stroomversnelling geraakt.

Zes weken nadat de BJP de nieuwe Indiase regeringscoalitie had gevormd, voerde India in mei van het vorig jaar vijf ondergrondse kernproeven uit in de woestijnstaat Rajasthan. Pakistan reageerde twee weken later met zes ondergrondse kernproeven in de deelstaat Baluchistan. Een maand geleden toonde Pakistan zijn tegenhanger van de Indiase middellange-afstandsraket aan de bevolking tijdens een militaire parade. Deze zogeheten Ghauri-raket heeft een bereik van 1.500 kilometer en kan volgens experts worden uitgerust met een nucleaire lading. Het Pakistaanse ministerie van Buitenlandse Zaken liet gisteren in een verklaring weten dat Pakistan over ,,een afschrikkingswapen dient te beschikken om de veiligheid te kunnen garanderen''.

De Indiase minister van Informatie, Pramod Mahajan, zei gisteren in een toelichting dat de BJP-regering het laatste jaar ,,twee keer heeft aangetoond dat zij niet zal buigen'' als het gaat om nationale veiligheid. ,,De naam van premier Atal Behari Vajpayee zal in de geschiedenis met gouden letters worden geschreven'', voegde hij eraan toe.

Mahajan zei ppk dat de testvlucht van de Agni II ,,niets'' te maken heeft met de binnenlandse politieke problemen waarin de regering van Vajpayee momenteel verkeert. Een coalitiepartij uit de zuidelijke deelstaat Tamil Nadu heeft aangekondigd volgende week uit de regering te zullen stappen, waarmee de BJP-regering zijn meerderheid in het parlement verliest.