Een waaghals met een afkeer van botsauto's

Als lid van het raceteam van Michael Bleekemolen nemen de activiteiten van schaatser Rintje Ritsma als autocoureur serieuze vormen aan. De Beer van Lemmer in de Tarzanbocht.

Op de laatste plek waar je een tegenligger verwacht, kwam Rintje Ritsma er één tegen. Op het circuit van Zandvoort reed de Fries in een Renault Mégane trainingsronden toen in de laatste bocht voor het rechte einde, Bosuit, een vrachtwagen opdoemde. Dezer dagen heeft bouwverkeer het circuit in zijn greep, in de laatste fase van de renovatie en de uitbreiding van het circuit in de duinen. Doordat de truck aan de rand van de baan reed en Ritsma het hoofd koel hield, bleef een ongeluk uit. Amper van de schrik bekomen, stuurde hij zijn wagen de pits in.

Deze week zat Ritsma achter het stuur van zijn eigen Mégane, met 160 pk en 2.000 cc onder de motorkap. Met de donkerblauwe bolide neemt hij als lid van Raceteam Bleekemolen op zondag 25 april de handschoen op als autocoureur, met 36 anderen in de acht races tellende strijd om Renault Mégane Cup.

Met zijn carrière als autocoureur maakte Ritsma enkele jaren geleden schoorvoetend een begin als deelnemer aan Sterrenraces. Als navigator is hij een vertrouwde verschijning in de Zuiderzeerally, een evenement dat gisteren en vandaag op een steenworp afstand van zijn woonplaats Lemmer werd gehouden. ,,Als je naast een coureur zit, zoals bij het rallyrijden, steek je er al een hoop van op. Bij het schaatsen ben je ook gewend om te kijken wat andere schaatsers doen. Daar kun je veel van leren.''

Ritsma haalde een racelicentie, kocht zich bij Bleekemolen in en schafte voor 50.000 gulden een voor het racen geprepareerde Mégane aan. De financiering was geen probleem. Zijn race-avontuur is allesbehalve een grap of een publiciteitsstunt, onderstreept hij. ,,Daar is het te kostbaar voor. En voor mij heeft Bleekemolen tien anderen klaar staan om in zijn team opgenomen te worden.''

Ritsma's racedebuut was kortstondig, herinnert hij zich van vier jaar geleden. ,,Al na 300 meter lag ik er uit, in de eerste bocht. Ik kan je verzekeren dat je je dan knap lullig voelt. Ik werd van achteren aangetikt. Dat was het ruigere werk.''

Ritsma had eind mei als coureur te bewonderen kunnen zijn op het stratencircuit van Monaco. In een Renault Clio van het team van Bleekemolen zou de schaatser in Monte Carlo langs de luxe jachten kunnen scheuren, door de tunnel en langs het casino, maar Ritsma bedankte vriendelijk voor de eer. ,,Dat komt nog iets te snel.'' Ritsma gaat in mei als toeschouwer naar Monaco. In het prinsdom woont hij voor het eerst een Formule I-race bij.

In zijn oranje race-overall is Ritsma op het circuit een bijzondere verschijning; elke reclame-uiting ontbreekt. ,,De overalls die ze voor me gemaakt hadden, met reclame, waren veel te klein. Over een paar weken heb ik de goeie.'' Het is Ritsma niet ontgaan dat de commercie in de autosport een veel grotere rol speelt dan in het schaatsen, waar de rijders steeds met de bond ruziën over de reclameregels. ,,Hier kun je je helemaal volplakken. Iedereen weet dat de autosport daarvan afhankelijk is.'' Met zijn auto maakt de `gezondste man van Nederland' als niet-roker reclame voor een sigarettenmerk, hetzelfde dat op Michael Schumachers Ferrari prijkt.

Als coureur is Ritsma geen angsthaas, heeft zijn autosportmanager Ruud Wagner al gezien. ,,Je moet een looien voetje hebben om te racen en Rintje heeft dat. Hij bouwt zijn trainingen rustig op en laat zich niet opjagen. Hij rijdt met z'n hersens.''

Ritsma: ,,Als je met kouwe banden de baan opgaat, doe je het de eerste ronden rustig aan. Anders sta je zo achterstevoren. Na een paar ronden gaat het al beter. In de Bosuit voel je 'm naar buiten driften. Daar ligt de snelheid erg hoog en moet je je angst overwinnen.'' Ritsma geeft de voorkeur aan haakse bochten. ,,Ik hou niet van die flauwe bochten waar je denkt, `haal ik hem net wel of net niet'. Onnodige risico's neemt hij naar eigen zeggen niet. ,,Bovendien zijn deze autos zo veilig dat de kans niet groot is dat er iets gebeurt.'' De charme van de sport? ,,Hard gaan en het gevoel hebben dat je alles onder controle hebt, net als bij snowboarden, skiën en windsurfen.''

Ook Bleekemolen is zeer te spreken over Ritsma, vooral omdat hij wars is van bravoure. ,,Hij is een vechter, maar er moet wat meer agressiviteit in.'' Ritsma zal dat vanaf de eerste race hard nodig hebben. ,,In de Mégane-klasse is 't bikkelhard racen, met veel duwwerk'', zegt Bleekemolen. ,,Soms is het moord- en doodslag. Zoals je verruwing in de maatschappij tegenkomt, zie je dat ook op de circuits. Af en toe is het net Michel Vaillant op de baan. Dan zegt een coureur na de race tegen je, `jou pak ik de volgende keer'. Soms spinnen auto's met 200 per uur in de rondte, die worden moedwillig geraakt.''

Ritsma kan zijn borst nat maken. Dat de racebaan tijdens de Mégane-races af en toe verandert in oorlogsgebied, is hem bekend. ,,Maar dit jaar gaan ze strenger optreden en er zijn nog steeds een paar jongens geschorst. Ik heb weinig trek risico te lopen met wildebrassen die botsautootje willen spelen.''

De 28-jarige Ritsma, die in mei de schaatstraining voor het nieuwe seizoen weer oppakt, gaat nog ten minste een jaar door met schaatsen. Wellicht mikt hij nog één keer op olympisch goud, bij de Winterspelen van 2002. Achter die olympische horizon ligt misschien een toekomst als coureur.

Ritsma vindt het nog te vroeg om hardop te mijmeren over een fulltime-carrière als coureur. ,,Maar als je je brood ermee kunt verdienen. Mijn prestaties zijn natuurlijk ook belangrijk. Als ik alleen maar achteraan rijd of veel schade heb, weet ik het nog zo net niet.'' Voorlopig kijkt hij niet verder dan de eerste race. Zijn motto voor die 25ste april: ,,De streep halen en ervoor zorgen dat ik niet op een ronde wordt gezet.'' De verwachtingen van Bleekemolen zijn hooggespannen. Hij acht Ritsma in staat rookie of the year te worden, de beste nieuwkomer.