Litmanen aan einde seizoen weg bij Ajax

De ontmanteling van Ajax is bijna voltooid nu ook Jari Litmanen heeft aangekondigd de Amsterdamse voetbalclub aan het einde van dit seizoen te verlaten. De Finse middenvelder heeft gisteren de spelers en de technische staf van Ajax op de hoogte gebracht van zijn besluit. Na zeven jaar is Litmanen toe aan een nieuwe uitdaging. Waar hij naar toe gaat, heeft de Fin niet bekendgemaakt.

Litmanen (28) kwam in augustus 1992 op huurbasis van de Finse club Myllekosken naar Ajax. Onder leiding van Van Gaal groeide de nummer 10 van Ajax uit tot een zeer belangrijke speler, geroemd om zijn techniek, overzicht en tactisch inzicht. Met Ajax won de Fin onder anderen vier landstitels, twee nationale bekers, de Champions League, de Europese Supercup en de Wereldbeker. In totaal was hij zeven keer nationaal voetballer van het jaar; zes keer in Finland, en in 1993 in Nederland. In 1996, het jaar dat Ajax de finale van de Champions League verloor, werd Litmanen topscorer van het toernooi met negen treffers. Het seizoen daarvoor was hij met zes op de tweede plaats geëindigd. In de Nederlandse competitie veroverde de speler één maal de titel van topschutter.

Daarbij heeft de Fin voor Ajax de meeste doelpunten ooit in Europees verband gemaakt. Eerder dit seizoen ging hij Johan Cruijff voorbij. De oude meester trof 23 keer doel in 49 wedstrijden, Litmanen scoorde 24 maal in 43 duels.

Bij Ajax loopt het contract van de middenvelder na dit seizoen af. Litmanen vertrekt derhalve transfervrij. Over de toekomst van de Fin is al veel gespeculeerd. Spaanse kranten meldden vorige maand dat Litmanen al een contract van vier jaar heeft getekend bij Barcelona, waar hij zou worden verenigd met zijn oude trainer Van Gaal en zijn voormalige ploegmaats Reiziger, Bogarde, Kluivert en de gebroeders De Boer. Zelf wenste de Fin die berichten niet te bevestigen. Volgens Ajax laat Litmanen zich daar ook nu niet over uit, ,,mede in het belang van Ajax''.

De laatste jaren bleek Litmanen erg blessuregevoelig. Lange perioden was hij niet inzetbaar. In 1996 bij voorbeeld miste hij grote delen van het seizoen door lichamelijk ongemak, vaak aan knieën en enkels. Desondanks maakte hij dat jaar belangrijke treffers in de eindfase van de Champions League. In de halve finale tegen Panathinaikos scoorde hij twee keer. In de finale, de na strafschoppen verloren wedstrijd tegen Juventus, bracht hij de gelijkmaker op zijn naam.

Ook in de vorige jaargang en dit seizoen kon Ajax lang niet altijd over Litmanen beschikken. Eerder dit seizoen vertrokken de broertjes De Boer naar Barcelona en besloot aanvoerder Danny Blind zijn loopbaan te beëindigen. Van het elftal dat in 1995 de Champions League won, is nu alleen nog Edwin van der Sar over. Het lijkt slechts een kwestie van tijd voordat ook de doelman van Ajax besluit zijn carrière elders voort te zetten.