Favoriet Duval worstelt met lastige greens

Wie stopt David Duval? Dat is de grote vraag tijdens het 63ste Masterstoernooi. Want Duval lijkt ongenaakbaar. The Masters, de eerste major van het jaar, wordt algemeen gezien als de echte start van het golfseizoen. En nu al heeft de 27-jarige Amerikaan zijn record van 1998, 2.591.031 dollar prijzengeld, gebroken. Duval speelde dit jaar acht toernooien, won er vier en schreef geschiedenis met een magische ronde in 59 slagen in de Bob Hope Chrysler Classic.

Twee weken geleden was Duval met imposant spel de sterkste in The Players Championship, ook wel de `vijfde major' genoemd. Die overwinning bracht hem eindelijk op de plek waar hij al veel langer thuishoorde, bovenaan de wereldranglijst. Om zijn status te bevestigen zegevierde Duval, zoon van golfprofessional Bob Duval, vorige week ook in de Bell South Classic in Atlanta. Na afloop reed hij meteen door naar de Augusta National Golfclub in Georgia waar Duval in zijn eerst ronde van The Masters gewoon doorging met waar hij goed in is: birdies maken.

Na elf holes stond hij mede aan de leiding: -3. Toen gebeurde er iets vreemds. Duval, vorig jaar tweede achter Mark O'Meara, ging in de fout. Hij maakte bogey op de moeilijke par-3 twaalfde hole, hookte zijn afslag op 13 in het water, miste na een onderbreking van anderhalf uur wegens onweer de putt voor par en maakte ook een bogey op hole 14. Duval won in de schemering nog wel een slag terug met een birdie op de 17de, waarna het spel wegens invallende duisternis werd afgeblazen. ,,Het was een lange, zware dag'', zei Duval. ,,De greens zijn extreem lastig, maar dat weet je in Augusta. Op een baan als deze loop je af en toe averij op. Het is de kunst rustig te blijven en de opgelopen schade met voldoende birdies te compenseren.''

Voor Duval, die van de laatste 34 toernooien die hij speelde er elf won, is de volgende stap in zijn carrière het winnen van een major. Vorig jaar was hij er dichtbij met een tweede plaats in The Masters. ,,Je moet een beetje geluk hebben in een major. Natuurlijk kan ik hier winnen, het vertrouwen is nog nooit zo groot geweest. Ik speel rustig mijn eigen spel, probeer mezelf niet te veel onder druk te zetten, dat werkt voor mij het beste.''

Duval staat na zijn eerste 17 holes twee slagen achter op vier koplopers. Davis Love III, Brandel Chamblee, Scott McCarron en Nick Price, houder van het baanrecord (63), delen de leiding met -3. Op een slag volgen zeven spelers, waaronder titelverdediger Mark O'Meara en de verrassend sterk spelende Europeanen Colin Montgomerie en Jose Maria Olazabal, winnaar in 1994. De Schot Montgomerie, de afgelopen zes jaar winnaar van de Order of Merit van de Europese Tour, klaagde over de moeilijke omstandigheden. ,,De wind was verraderlijk en soms nauwelijks in te schatten. Het was een hels karwei om telkens de juiste club te selecteren.''

Montgomerie hoopt deze week eindelijk zijn eerste major te winnen. ,,Als de greens de komende dagen uitdrogen door de zon worden ze nog sneller. Als het ook nog blijft waaien, wordt het een mentale uitputtingsslag. Niet degene die de meeste birdies maakt zal dit toernooi winnen, maar de speler die de minste fouten maakt.'' Negen spelers staan op een score van -1, waaronder Greg Norman, Ian Woosnam en Ernie Els. De tweevoudig US-Open winnaar en één van de grote favorieten, ging rond in 71 slagen, een slag onder de par-72. Dat had heel wat beter kunnen zijn. De Zuid-Afrikaan besloot zijn ronde met een drive in de bunker en drie putts voor een onnodige double-bogey. ,,Een hele dure misstap'', mopperde hij.

Tiger Woods, na 41 weken door Duval van de eerste plaats op de wereldranglijst verdrongen, ging nog opzichtiger in de fout. Woods sloeg zijn drive op de par-5 8e hole tussen de bomen. Vervolgens wilde hij te veel met zijn herstelslag. Via een boom ketste de bal tussen de azaleas van Augusta National. Mooi om te zien, maar je moet er wel uitblijven. Woods betaalde een hoge prijs voor het nemen van te veel risico, een triple-bogey-8. ,,Zo verlies je dus een toernooi,' mopperde Tiger, die zich wel knap herstelde met een trio birdies op hole 12, 13 en 14, precies de holes waar Duval een paar uur later bogeys zou noteren.

Woods, twee jaar geleden op 21-jarige leeftijd de jongste winnaar ooit in The Masters, kwam uit op 72 slagen. ,,Drie slagen achter is niets. Maar zo'n blunder als op de achtste hole kan ik me niet nog eens permitteren.'