Weer riante zege ijshockeyers

Heer en meester zijn de Nederlandse ijshockeyers tot dusverre bij het wereldkampioenschap in eigen land. Twee wedstrijdjes gespeeld, beide met ruime cijfers gewonnen en nu al zeker van een plaats in de finaleronde. Wie niet beter weet zou vermoeden dat het vaderlandse ijshockey opnieuw aan de vooravond staat van glorieuze tijden.

Niets is minder waar. Het zevenlandentoernooi in Eindhoven en Tilburg betreft slechts het kampioenschap voor C-landen. Nederland is veroordeeld tot de strijd tussen de nummers 26 en 33 van de wereld nadat de ploeg vorig jaar in Slovenië na zeven nederlagen op rij roemloos degradeerde uit de B-poule.

Op de `geschoonde' wereldranglijst is Nederland momenteel terug te vinden op de 25ste plaats en mede op grond daarvan geldt het gezelschap van bondscoach Doug Mason deze week als de uitgesproken favoriet voor de eindzege. Die geeft recht om volgend jaar weer mee te mogen krabbelen in de één na hoogste afdeling. ,,Daar horen we thuis'', sprak Mason gisteravond geestdriftig in een lege ijshal in Eindhoven.

Na het opwarmertje tegen het armetierige Bulgarije (13-0) stond gisteren het duel tegen Kroatië op het programma. Nog enigszins bedwelmd door de monsterzege op de debutant in de C-poule liet de thuisploeg zich in de openingsfase zowaar verrassen door de Kroaten, die brutaalweg de leiding namen. ,,Nonchalance'', mopperde Mason naderhand. Onder aanvoering van de routiniers Tommy Hartogs en Dave Livingston, twee van de vier profs uit de nationale selectie, werd de orde alsnog hersteld: 7-1.

Na twee oefeninterlands, tegen achtereenvolgens België (7-1) en China (4-3), betekende de zege op Kroatië alweer de vierde opeenvolgende overwinning voor de ploeg die de laatste jaren vooral leerde wat verliezen was. Ter illustratie: de laatste overwinning in een niet-vriendschappelijke interland dateerde van 18 april 1997, toen Polen bij het WK voor B-landen met 3-1 werd verslagen.

Maar van euforie was gisteren na afloop geen sprake. ,,De belangrijke wedstrijden komen nog'', besefte aanvaller Hartogs, met een onvervalste hattrick de topschutter van Nederland. Examen doet de thuisploeg inderdaad pas op zaterdag en zondag wanneer Litouwen en Roemenië de tegenstanders zijn. Morgen wacht het afsluitende groepsduel tegen China, de nummer twee uit groep A. Bij winst neemt Nederland twee punten mee naar de finaleronde.

Als excuus voor de magere prestaties kon Mason jarenlang aanvoeren dat hij niet over de sterkste selectie kon beschikken. Veel internationals gaven voorrang aan werk of studie, of bedankten uit onvrede met de starre aanpak van de geboren Canadees. Nu de nood aan de man is, hebben de meesten hun bedenkingen opzij gezet.

Stonden de laatste jaren in het teken van `niet degraderen', ditmaal luidt de opdracht `promoveren'. Het is even wennen, onderkende Mason. ,,In de afgelopen jaren gingen we telkens met een negatieve instelling van start. Zo van: als we maar niet verliezen. Nu telt alleen de winst. Dat is een mentale omslag.''

Vraag is wat Nederland te zoeken heeft in de B-groep met landen als Duitsland, Polen en Hongarije. Veel, beweerde de optimist Mason. Volgens hem sluit de B-poule zowel sportief als financieel beter aan op de ambities. ,,Bovendien worden die jonge jongens niet beter van de C-groep.''

Hoezo jong? De gemiddelde leeftijd van de huidige selectie bedraagt bijna 27 jaar, met record-international Ron Berteling (41) als de onbetwiste nestor. Slechts één tiener, Tilburg-aanvaller Simon de Wit (19), telt de nationale ploeg. Jeugdige aanwas ontbreekt en veelzeggend genoeg bestaat de eerste aanvalslijn uit spelers die hun beste jaren hebben gehad, met naast Berteling verder Livingston (36) en Hartogs (29).

De wens van Mason om snel terug te keren naar de B-groep wordt versterkt door op handen zijnde wijzigingen. Binnen de internationale ijshockeyfederatie (IIHF) bestaan vergevorderde plannen om de huidige B-, C- en D-poule af te schaffen en te vervangen door twee groepen van twaalf landen. Medio mei, bij het WK voor A-landen in Noorwegen, verleent het hoofdbestuur van de IIHF vermoedelijk zijn goedkeuring aan het voorstel. Als geen ander beseft Mason dat Nederland de slag niet mag missen wil het niet voorgoed verdwalen in de kelder van het mondiale ijshockey.