Succes hard nodig voor ijshockeyers

Promotie naar de B-groep is het doel van de Nederlandse ijshockeyploeg die maandag in eigen land aan het wereldkampioenschap voor C-landen begint. Maar bondscoach Doug Mason beseft dat er meer op het spel staat. ,,Misschien inspireert succes het Nederlandse ijshockey en kan de sport dankzij wat nieuwe sponsors uit het diepe dal klimmen'', dagdroomde de geboren Canadees eerder deze week.

Het Nederlandse ijshockey zit al jaren in het slop, zowel nationaal als internationaal. De laatste jaren gleed de nationale ploeg steeds verder af, mede door de opsplitsing van Oost-Europa waar de sport met puck en stick in hoog aanzien staat. Het roemrijke verleden – een plaats in de A-poule en deelname aan de Olympische Winterspelen van 1980 – hangt als een molensteen om de nek van de huidige generatie.

Afgelopen jaar degradeerde Nederland roemloos naar de C-poule, algemeen beschouwd als de kleuterklas van het internationale ijshockey. Bij het WK in Slovenië verloor de ploeg zeven duels op rij, met als trieste uitschieter de 10-1 nederlaag tegen de latere groepswinnaar Oekraïne. ,,Dieper kunnen we niet zakken'', verzuchtte Mason, die zijn brood verdient als trainer-coach van het Duitse Krefeld.

Om een nieuw debacle te voorkomen deed Mason onlangs met succes een beroep op een aantal routiniers, onder wie Nijmegen-topschutter Theo Krüger en Amsterdam-veteraan Ron Berteling. Vooral de terugkeer van laatstgenoemde zegt veel over de bedroevende staat waarin het Nederlandse ijshockey verkeert. Mister IJshockey vierde vorig jaar zijn 41ste verjaardag.

Nederland opent het toernooi maandag in Eindhoven met een duel tegen Bulgarije. Kroatië (dinsdag) en China (donderdag) zijn de volgende tegenstanders van de selectie van Mason. Zaterdag staan de kruisfinales op het programma.

In de andere poule strijden drie in plaats van vier landen nadat staatssecretaris Vliegenthart (sport) donderdag besloot Joegoslavië uit politieke overwegingen te weren van het toernooi: titelfavoriet Roemenië, Litouwen en Zuid-Korea.

Gisteren maakte de internationale ijshockeyfederatie bekend geen vervanger voor Joegoslavië op te roepen. Logistiek niet haalbaar, luidde het argument.