Ontwerper Melissa-virus gearresteerd

De vermoedelijke ontwerper van het computervirus Melissa, dat zich de afgelopen week in een ongekend tempo via e-mail heeft verspreid, is donderdagavond gearresteerd in Trenton, in de Amerikaanse staat New Jersey.

De 30-jarige David Smith, die als computerprogrammeur werkte bij een niet nader genoemd bedrijf, werd in het huis van zijn broer aangehouden op verdenking van het hinderen van de openbare communicatie. Hij kan daarvoor vijf tot tien jaar gevangenisstraf krijgen en een boete van 150.000 dollar.

Smith, die het virus volgens een woordvoerder van de officier van justitie noemde naar een topless nachtclubdanseres uit Florida, zou Melissa in zijn appartement in Aberdeen, New Jersey hebben ontworpen. Hij zou het vorige week hebben verspreid via een `alt.sex'-nieuwsgroep. Het Amerikaanse Computer Emergency Response Team sloeg onmiddellijk alarm nadat het virus was ontdekt. Deskundigen meldden dat ze nooit eerder een virus hadden gezien dat zich zo snel verspreid.

Het Melissa-virus werd vorige week vrijdag ontdekt. Het maakt gebruik van een zogeheten macro in het programma Word van computergigant Microsoft. Het virus komt als een e-mail binnen. Als de gebruiker de e-mail leest en het meegestuurde bestand opent, wordt het virus actief. Het opent het mailprogramma Outlook, eveneens van Microsoft, en verstuurt ongemerkt vijftig boodschappen onder de naam van de gebruiker, aan gebruikers die in diens e-mail adressenbestand staan. De verzonden boodschap bevat de tekst `important message from', gevolgd door de naam van de gebruiker.

In tegenstelling tot veel andere virussen worden geen gegevens van de harde schijf van de computer gewist. Maar door de snelle verspreiding werd het e-mail verkeer bedreigd. De computerbedrijven Microsoft en Intel besloten hun e-mail voorzieningen enige tijd af te sluiten. Hoe hoog de financiële schade is die het virus heeft aangericht, is nog niet duidelijk.

De FBI kreeg bij de opsporing van Smith steun van specialisten van de Internet-aanbieder task force America Online. Eerder deze week zeiden deskundigen dat de auteur van Melissa gebruik zou hebben gemaakt van een zogeheten account (abonnement) van America Online, dat vijftien maanden geleden werd gestolen.

De onderzoekers concludeerden eerder deze week dat de ontwerper van het virus mogelijk zou hebben gewerkt onder het pseudoniem VicodinEs. Dat is een bekende naam voor een groep virus-auteurs, die in computerkringen bekendstaat als `The Virus Exchange Underground'. Een woordvoerster van de officier van justitie in New Jersey verklaarde gisteren dat Smith ,,beslist niet'' VicodinEs is. Hij zou een ouder virus van VicodinEs hebben gecombineerd met een eigen ontwerp.

Smith wordt maandag voorgeleid en is na betaling van 100.000 dollar op borgtocht vrijgelaten. (AP, AFP)