Wielerploeg `witgewassen'naar Ronde van Vlaanderen

Dertien werknemers van wielerploeg Mapei werden gisteren verhoord door het parket van Kortrijk. Na tien uur bleek geen enkele Belg betrokken te zijn bij het verzenden van amfetamine. De Ronde van Vlaanderen is gered.

Als helden worden ze toegejuicht bij de start in De Panne. Als helden worden ze uitgezwaaid bij het politiebureau in Kortrijk. De wielrenners van Mapei zijn publiek bezit in Vlaanderen en de supporters vertrouwen hun favorieten blindelings. Als de Belgische kopman Johan Museeuw in een politiewagen wordt geduwd, vraagt een oudere toeschouwer waarom de agent geen echte criminelen aanpakt. Museeuw is en blijft de Leeuw van Vlaanderen, zoals hij in de volksmond liefkozend wordt genoemd.

De zuurstokkleurige bus van Mapei is blikvanger op de snelweg E40, waar journalisten en pottenkijkers voor levensgevaarlijke capriolen zorgen. De volgauto's zwenken tussen De Panne en Kortrijk van links naar rechts over het asfalt, om maar niks van het spektakel te hoeven missen. Bij de afslag Gistel, de woonplaats van Museeuw, staan enkele tientallen dorpsbewoners langs de kant van de weg. De steunbetuiging is een voorbode voor komende zondag, want de Ronde van Vlaanderen is een wielermonument en geldt in België als een veredelde Elfstedentocht. De renners van Mapei zullen als martelaren worden toegejuicht.

In Kortrijk omzomen enkele honderden journalisten en fotografen het Kennedy-hotel, gelegen op een industrieterrein waar plaatselijke zakenlieden zich vergapen aan het getik van schrijfmachines en het gegil van sirenes. De acht renners worden naar binnen geleid en ondervraagd door een team van zeventig rechercheurs. De Belgische ploegarts Ivan van Mol loopt met gebogen hoofd over de parkeerplaats. Bijna niemand die hem herkent. De man met de snor wordt voor een agent aangezien.

Pas wanneer de Italiaanse coureurs Andrea Tafi en Michele Bartoli naar buiten komen, ontstaat geroezemoes achter de afrastering. Alle volgers vertrekken in colonne naar het hoofdkantoor van de Rijkswacht, waar de renners worden herenigd met de ploegleiding. In een gymzaal van de kazerne houdt procureur des konings Denecker van het parket Kortrijk een gloedvol betoog over de schuld van de Italiaanse verzorger en de onschuld van de rest van de ploeg. Hij begint een tirade tegen de verslaggever van Het Laatste Nieuws die het nieuws een dag eerder dan beloofd heeft gepubliceerd. ,,De pers krijgt zeker weer de schuld'', reageren zijn collega's met gevoel voor dramatiek.

Buiten de poorten van de kazerne geeft manager Patrick Lefevere van Mapei met betraande ogen tekst en uitleg. ,,We zijn gelukkig minder slecht behandeld dan mijn collega's in een bepaald buurland'', verwijst Lefevere naar de hardhandige werkwijze van de Franse justitie tijdens de Tour van 1998. ,,Ze hadden ons even goed in een dievenkarretje kunnen stoppen.''

Lefevere spreekt over ,,het cleane imago'' van zijn renners. Tegelijkertijd toont hij zich teleurgesteld over de handelwijze van zijn Italiaanse verzorger, die de ampullen amfetamine in een videoband had verstopt. ,,Hij is pas sinds januari in de ploeg, maar we verliezen toch een familielid. Ik heb hem persoonlijk aangesteld, dus ik voel me extra gepakt.''

Over de kansen van zijn renners in de Ronde van Vlaanderen is Lefevere pessimistisch gestemd. ,,De jongens hebben vandaag veel slechte stress gehad. Maar voilá, we zijn wit gewassen en slaan een zwarte bladzijde dicht.''