Nederlands race-avontuur bij 24 uur van Le Mans

Op het circuit van Zandvoort reed de racewagen waarmee een Nederlands trio aan de 24 uur van Le Mans deelneemt gisteren zijn eerste kilometers. De turbo deed Tom Coronel plezier. ,,Toen ik wegreed, sloeg hij op hol.''

De machinist van de dragline, druk bezig met werkzaamheden rondom de hoofdtribune op het circuit van Zandvoort, zette zijn machine gisteren stil toen Jan Lammers de motor van zijn Lola-Lotus startte. Toen de open-top sportscar voor het eerst over het nieuwe asfalt op het rechte stuk voorbijkwam, keek de draglinemachinist toe vanachter het hek naast de baan. In de Tarzanbocht verdween de wagen uit het zicht en was alleen het lawaai van de drieënhalve liter Lotus turbo-motor nog te horen.

Gisteren reed de 600 pk sterke wagen waarmee Jan Lammers, Tom Coronel en Peter Kox in juni aan de 24 uur van Le Mans deelnemen, voor een select publiek zijn eerste kilometers. Kox en Lammers hadden al kennisgemaakt met de bolide, maar Coronel, die in Japan begint aan zijn tweede seizoen in de Japanse Formule 3000 (Formule Nippon), zag de auto tijdens de shake-down voor de eerste keer. Coronel: ,,Dit is een turbo en die slaat heel snel af.'' Hij vond het vooral belangrijk in de pits de motor niet te laten afslaan. En daar slaagde hij in. ,,Toen ik wegreed, sloeg hij op hol'', zei Coronel, als 26-jarige de jongste van de drie coureurs.

Lammers vergeleek de taak waar het trio op Le Mans voor staat met het gevecht van David tegen Goliath, omdat de drie het met hun Lola opnemen tegen onder andere gerenommeerde merkenteams van Mercedes, Toyota en BMW. Helemaal zeker is de deelname onder het motto Racing for Holland nog niet, omdat op 1 en 2 mei de hindernis van de voorkwalificatie nog moet worden genomen. Die test zien Lammers, Kox en Coronel met vertrouwen tegemoet.

Lammers was net terug uit de Verenigde Staten, waar hij met een soortgelijke auto in de American Le Mans Series rijdt. Met een Lola-Lotus nam de 42-jarige Lammers deel aan de 24 uur van Daytona en de 12 uur van Sebring, maar in geen van beide races haalde hij de finish. In Daytona lag hij in tweede positie, maar door ,,de gebruikelijke problemen van een nieuwe auto'' viel hij uit. Op het hobbelige circuit in Sebring kwam de wagen snelheid te kort. ,,We zijn redelijk hoopvol dat het de goeie kant opgaat'', zei Lammers. Maar het kan ook zo afgelopen zijn, onderstreepte hij. ,,Kijk maar naar de Mercedessen in de race van vorig jaar. Die waren de eerste dag al voor het donker binnen, kort na de start. Voorlopig laten wij de olympische gedachte er op los, finishen komt op de tweede plaats.''

Lammers en Kox kennen Le Mans. Lammers schreef de race in 1988 op zijn naam, in een Jaguar. Hij rijdt op 12 en 13 juni voor de twaalfde keer op het fameuze Circuit de la Sarthe. Kox eindigde twee jaar geleden op de derde plaats, een jaar eerder als vierde. Hij komt als fabriekscoureur van Honda voor het tweede achtereenvolgende jaar uit in het Britse toerwagenkampioenschap. Komend weekeinde rijdt de 34-jarige Kox daar zijn eerste race. ,,Als je Le Mans voor het eerst gereden hebt, wil je het nooit meer doen'', herinnert Kox zich nog van zijn debuut in 1996. ,,Vierentwintig uur rijd je met een gemiddelde snelheid van boven de 200 kilometer per uur, eigenlijk ben je compleet gestoord. Je rijdt in een soort trance, het is een heel andere discipline dan een gewone race. En slapen? Nee, dat doe je nauwelijks.''

Coronel debuteert op Le Mans. Lammers vroeg hem voor het avontuur, waarna Coronel het voorstel aan zijn manager Willi Weber voorlegde. Toen de Duitser, die tevens de belangen behartigt van de gebroeders Michael en Ralf Schumacher, hoorde dat Kox en Lammers de teamgenoten van Coronel waren, gaf de manager toestemming. ,,Het is altijd goed om Le Mans op je c.v. te hebben'', zei Coronel, die er op wees dat in Japan de mensen in zijn omgeving erg enthousiast zijn. ,,Le Mans is daar nog populairder dan de Formule I. Het is de enige race die ze live uitzenden.'' Coronel heeft ook de zegen van Satori Nakajima, eigenaar van het Formule Nippon-team en het team waarmee de Nederlander aan het Japanse GT-kampioenschap deelneemt.

Coronel tekent al bij voorbaat voor een vervolg op het Racing for Holland-avontuur. ,,Zelfs als we nu na anderhalf uur stilvallen, moeten we dit in 2000 weer doen. Als we bijvoorbeeld tiende worden, moeten we volgend jaar als vijfde eindigen en het jaar erna moeten we Le Mans gewonnen hebben.'' Winnen is voor Coronel het enige dat telt. ,,Zelfs al geef je mij een step waarmee ik tegen tien man een wedstrijdje hier over het circuit moet rijden, ik zal en moet winnen.''