Gezocht op Mount Everest: een camera

Een groep van 25 bergbeklimmers is gisteren op pad gegaan om het grote mysterie van de Mount Everest voor eens en voor altijd op te lossen: wie bereikte als eerste de 8.848 meter hoge top? Waren het inderdaad de Nieuw-Zeelander sir Edmund Hillary en Sherpa Tenzing Norgay, in 1953?

De bergdetectives die gisteren vanuit de Nepalese hoofdstad Kathmandu vertrokken, gaan op zoek naar een fototoestel èn de bevroren lijken van de Britten George Mallory en Andrew Irvine die sinds 8 juni 1924 ergens aan de noordzijde van de berg onder de sneeuw begraven moeten liggen. Of zij destijds de eersten waren die de top haalden, is de vraag die vele expedities sindsdien bezighield.

Er zijn aanwijzingen dat Mallory en Irvine zo'n 300 meter onder de top zijn overleden. In 1933 ontdekten klimmers rond die plek, aan de Tibetaanse zijde van de berg, een ijsbijl die Mallory bij zich had gehad. En in 1975 probeerde een Chinese klimmer tijdens zijn laatste meters aan een Japanse collega duidelijk te maken dat hij onderweg twee dode Engelse mannen uit een ander tijdperk had zien liggen. De Chinees, Wang Hongbao, overleed een dag later in een lawine onder de top van de berg – voordat hij het verhaal goed en wel had kunnen vertellen.

Dergelijke dramatiek droeg in de loop van de jaren alleen maar bij aan de legendevorming rond Mallory en Irvine. De expeditie die hen gaat zoeken, onder leiding van de Amerikaanse Everest-veteraan Eric Simonson, bestaat uit tien Amerikanen, twee Britten, een Duitser en twaalf Nepalese Sherpa-gidsen. Eén van hun objecten is de camera die de twee Britten bij zich hadden. De fabrikant van het toestel hoopt het bevroren rolletje na 75 jaar alsnog te kunnen ontwikkelen en stelt dat de kansen goed zijn zolang er geen licht bij gekomen is. Mogelijk kan de film uitsluitsel geven over de vraag of Mallory en Irvine inderdaad als eersten de top van de berg hebben gehaald. De kans bestaat dat de expeditie bij haar speurtocht meer tegenkomt dan alleen de twee vermiste Britten. De Mount Everest is in de loop der jaren beklommen door ruim 700 mensen uit 20 landen. Tussen de vele tentresten, lege zuurstofflessen en ander achtergelaten klimmateriaal is sinds de eerste beklimmingen een waar ijskerkhof ontstaan. Meer dan 150 mensen liggen op de flanken van de berg begraven, omgekomen door uitputting, valpartijen of lawines.

,,Deze expeditie naar de Everest is een historisch onderzoek'', zei expeditieleider Eric Simonson voor het vertrek. ,,Maar het is ook een eerbetoon aan de twee mannen en aan alle klimmers die ons vooraf zijn gegaan.''