Ballonvlucht rond aarde voltooid

Negentien dagen, één uur en negenenveertig minuten na de start zijn de ballonvaarders Bertrand Piccard en Brian Jones zaterdag boven Mauretanië de denkbeeldige finishlijn gepasseerd van de eerste geslaagde non-stop reis om de wereld per ballon.

De lijn, op 9 graden en 27 minuten westerlengte, werd eerder dan verwacht, namelijk om zes minuten voor elf Nederlandse tijd, overgestoken. Omdat ze nog voldoende brandstof over hadden zijn Piccard en Jones daarna doorgevlogen naar Egypte, waar ze zondag hun meer dan vijftig meter hoge ballon, de Breitling-Orbiter 3A, in de woestijn aan de grond hebben gezet. Door een helikopter van het Egyptische leger zijn ze opgepikt en naar Kairo overgebracht.

,,Er kan slechts één winnaar zijn, en ik ben blij dat wij dat zijn'', zei Alan Noble, de leider van het vluchtcentrum in Genève, direct na het passeren van de `finish'. ,,We zijn zeer gelukkig en bevoorrecht dat we als eersten zijn geslaagd'', zei Piccard, die twee keer eerder een poging had ondernomen, in een eerste reactie. ,,Het is moeilijk om te beseffen dat onze droom werkelijkheid is geworden.''

Piccard dankte het meteorologisch team onder leiding van de Belgen Luc Trullemans en Pierre Eckert. ,,Ze vormden de schakel tussen de natuur en ons'', aldus Piccard. ,,Zij hebben ons veilig om alle obstakels, de stormen, heen geleid.''

De ballonvaarders danken een groot deel van hun succes aan de openstelling van het Chinese luchtruim, waardoor ze de straalstroom boven Azië niet hoefden te verlaten. Vorig jaar wist Piccard bij een persoonlijk bezoek aan Peking de Chinese autoriteiten over te halen om een nauwe corridor open te stellen. Het dreigde nog even mis te gaan toen de ballonvaarders Richard Branson en Steve Fossett boven China uit koers raakten, maar weigerden te landen. Op het laatste moment gaf China uiteindelijk toch toestemming aan Piccard en Jones.

Ook de keuze van propaan als brandstof voor de heteluchtbrander heeft volgens Piccard bijgedragen aan het succes. Hoewel propaan aanzienlijk zwaarder is dan kerosine, waarmee tot nu toe werd gevlogen, is het voor ballonvaarders een meer vertrouwde brandstof. Ook werd vooraf besloten om twintig procent meer brandstof mee te nemen. Dat bleek achteraf een juiste keuze, want vlak voor de oversteek van de Atlantische Oceaan was het nog even de vraag of de tocht wel gehaald zou worden.

Zakenman Richard Branson, die ook verschillende pogingen heeft ondernomen om als eerste per ballon rond de wereld te vliegen, heeft zijn concurrenten gefeliciteerd. Hij zei dat hij zelf zeker weer een poging zou ondernemen en suggereerde een snelheidswedstrijd te organiseren. ,,Een nieuwe sport is geboren'', aldus Branson. (AP, Reuters, AFP)