Non-stop ballonvlucht rond de aarde bijna volbracht

De eerste ballonvlucht ooit duurde tien minuten. In die tijdspanne wisten de Franse gebroeders Montgolfier anderhalve kilometer af te leggen. Maar dat was in 1783. Anno 1999 lijkt het erop dat de Zwitser Bertrand Piccard en de Brit Brian Jones gaan slagen in hun poging om een non-stop ballonvlucht te maken rond de aarde.

De twee ballonvaarders vertrokken achttien dagen geleden uit de Zwitserse Alpen en wagen zich vandaag, ondanks een laag brandstofpeil, aan de laatste etappe van hun reis: de oversteek van de Atlantische Oceaan. De psychiater Piccard (41) en de professionele ballonvaarder Jones (51) bereikten twee dagen geleden de kust van Mexico met hun heteluchtballon, de Breitling Orbiter III. Als alles goed gaat, wordt dit weekeinde de Afrikaanse kust bereikt. De Breitling-ballon zal vermoedelijk in Mauretanië of Mali landen.

De ballon was vanochtend om negen uur exact achttien dagen onderweg, sinds het vertrek op 1 maart. Piccard en Jones hebben intussen zowel het duur- als afstandsrecord gebroken. Het vorige afstandsrecord is 22.911 kilometer en staat op naam van de Amerikaanse zakenman en ballonvaarder Steve Fossett. De Breitling Orbiter heeft tot nu toe ruim 40.000 kilometer gevaren.

Woensdag dreigde het vroegtijdige einde van de ballonvlucht toen de Breitling uit koers raakte. Bovendien was er grote bezorgheid over de gezondheid van Piccard, die tijdens het radiocontact een uitgeputte en overspannen indruk maakte. Maar gisteren besloten de ballonvaarders hun reis voort te zetten. Volgens een woordvoerder van het Breitling-hoofdkwartier in Genève kan de ballon nog drie dagen in de lucht blijven. ,,Maar als de beloofde windsnelheden boven de Atlantische Oceaan uitblijven, kunnen er problemen ontstaan.'' Met `natte voeten' in het vooruitzicht. ,,Dat risico moeten we nemen'', zei Piccard gisteren. ,,We nemen geen genoegen met het afstand- en duurrecord.''

Meteorologen zijn optimistisch over de kans dat de onderneming slaagt. De grootste hindernis – de Stille Oceaan – is genomen. De weerpatronen daar zijn grilliger dan boven de Atlantische Oceaan. De weersverwachtingen boven de de Atlantische Oceaan zijn gunstig. De luchtstroom boven die oceaan is ,,stabiel'' en de ballonvaarders vliegen hoog boven eventuele stormen en regenbuien, aldus weerman Luc Trullemans van het Koninklijke Belgische Meteorologisch Instituut. (Reuters, AFP, AP)

Webpagina met interactieve kaart: www.rsrpiccard.ch