Schotland als `hoge belasting enclave'

De Schotse Nationale Partij (SNP) is gisteren haar campagne voor de Schotse parlementsverkiezingen in mei begonnen met de belofte de belasting te verhogen, als zij wint.

SNP-leider Alex Salmond zei zaterdag in Aberdeen dat Schotten één procent meer inkomstenbelasting zullen betalen dan de inwoners van Engeland, Wales en Noord-Ierland als zijn partij op 6 mei een meerderheid krijgt in het nieuwe Schotse parlement. De opbrengst daarvan, 230 miljoen pond per jaar (740 miljoen gulden), zal worden gebruikt voor gezondheidszorg, onderwijs en huisvesting, beloofde Salmond in zijn toespraak tot het voorjaarscongres van de partij.

Het nieuwe Schotse parlement, het eerste sinds 1707, kan maximaal drie procent extra belastingen heffen bovenop de door Londen vastgestelde belasting. Tot nu toe was onduidelijk of de SNP gebruik zou willen maken van die zogeheten Tartan tax – genoemd naar de Schotse ruit.

De heffing zou de belastingverlaging van één procent (van 23 naar 22 procent), die de regering-Blair vorige week heeft aankondigd, ongedaan maken. Salmond noemde die verlaging ,,omkoperij voor de verkiezingen''. ,,Wij garanderen dat elke penny [per pond] in Schotland terecht komt'', aldus de SNP-leider.

Gordon Brown, Labour-minister van Financiën, zei dit weekeinde in de Schotse hoofdstad Edinburgh dat Schotland met dit voorstel tot een ,,hoge belastingen-enclave'' wordt en dat kleine bedrijven door de SNP gedupeerd worden. ,,Het is ridicuul om te doen alsof je werkgelegenheid bevordert door bedrijven extra te belasten'', aldus Brown. Hij voorzag dat het bedrijfsleven zich massaal keert tegen de SNP, een partij die het Schotse parlement ziet als opmaat voor een onafhankelijk Schotland. ,,Ik had nooit gedacht dat de nationalisten deze fout zouden maken. Dit vestigt de aandacht helemaal op de kosten van afscheiding'', aldus Brown.

Labour kwam dit weekeind zelf alvast met een lijst van invloedrijke zakenlieden die zich tegen de separatistische koers van de SNP keerden. Onder hen bevinden zich het hoofd van een grote boekwinkelketen, de chef van een elektriciteitsmaatschappij, de voormalige manager van Elton John en de topman van een grote verzekeringsmaatschappij.

Labour en de SNP gaan min of meer gelijk op in de opiniepeilingen, waarbij geen van tweeën waarschijnlijk een absolute meerderheid krijgt in het parlement. Een nieuw kiessysteem waarbij iedereen twee stemmen kan uitbrengen – één op een kandidaat en één op een partij – maakt de uitslag nog onzekerder. De Liberal Democrats zal als derde partij zo goed als zeker in een coalitieregering komen. De Schotse `LibDems' hebben Salmonds belastingvoorstellen overigens goedgekeurd.

De Schotse pers noemt het heffen van extra belasting eensgezind een reusachtige gok. Volgens Scotland on Sunday is het Schotse idealisme waarop Salmond rekent betrekkelijk. Ook Schotten stemmen vooral met hun portemonnee, aldus de krant. Uit een bliksem-enquête van The Daily Record bleek zaterdag dat 63 procent van de Schotten tegen de Tartan tax van één procent is.