Mahathir krijgt alle vertrouwen in Sabah

De regeringscoalitie van de Maleisische premier Mahathir Mohamad heeft zaterdag de verkiezingen in de deelstaat Sabah overtuigend gewonnen.

Mahathirs partij UMNO won alle 24 zetels waarvoor zij kandidaten had gesteld. UMNO is verreweg de grootste partij in de regerende coalitie die onder de vlag van het Nationale Front opereert, zowel op provinciaal als nationaal niveau. De overige coalitiepartners van het Front in Sabah wonnen zeven zetels waardoor de coalitie nu in totaal 31 van de 48 parlementszetels in Sabah in bezit heeft.

De uitslag betekent een belangrijke oppepper van het moreel van premier Mahathir, die de afgelopen weken meermalen vanuit de hoofdstad Kuala Lumpur naar het op de noordoost-punt van Borneo gelegen Sabah reisde om zijn partijgenoten te steunen in hun campagne. De verkiezingen in Sabah werden alom gezien als een eerste test voor Mahathirs populariteit sinds hij vorig najaar zijn vice-premier Anwar Ibrahim ontsloeg en liet arresteren op verdenking van corruptie en sodomie.

De Anwar-affaire maakte de afgelopen maanden veel kritiek los op Mahathir. Maar de uitslag in Sabah geeft volgens analisten en oppositieleden nogmaals aan hoe moeilijk het is een einde te maken aan het bewind van de premier die al 18 jaar aan de macht is. In de ogen van de 22 miljoen Maleisiërs is de 73-jarige Mahathir de man die hun de afgelopen jaren grotere welvaart en politieke stabiliteit bracht.

,,De verkiezingen hebben nog eens bewezen hoe belangrijk Mahathir is voor UMNO. Zijn statuur en zijn intuïtie voor wat het volk bezighoudt, kunnen een mogelijk verlies voor de partij omzetten in winst'', zegt Masidi Manjun, hoofd van een politieke denktank in Sabah. Volgens Masidi heeft Mahathir in een aantal kiesdistricten op Sabah persoonlijk de winst voor UMNO binnengehaald. Zo liet de premier zich vorige week donderdag per helikopter naar Kudat brengen, een afgelegen kustplaats met 18.000 inwoners, waar de UMNO-kandidaat er slecht voor stond. Hij toerde een halve dag rond door het district en stak een opmerkelijk felle speech af voor een menigte van ruim 6.000 mensen. ,,Dankzij dat bezoek versloeg de UMNO-kandidaat de oppositie'', meent Masidi.

Naast Mahathir kwamen de afgelopen weken honderden leden van de regeringscoalitie naar Sabah. Volgens analisten kon het National Front daardoor, in tegenstelling tot de oppositie, zijn beloftes aan de kiezer waarmaken. Maar die beloftes vielen volgens de oppositie vaak onder de noemer omkoperij: kiezers in arme delen van de provincie, waar het maandelijks inkomen niet meer dan 300 ringgit (amper 150 gulden) bedraagt, kregen nieuwe watertanks, grasmaaiers of buitenboordmotoren aangeboden als zij op een van de partijen uit het Front zouden stemmen. ,,Het probleem is dat de oppositie met soortgelijke zaken bezig was. Er werden zakken rijst, graan en suiker uitgedeeld. Alleen werkt hun logistiek minder goed'', zegt een lid van Election Watch, een onafhankelijk orgaan dat de verkiezingen volgde.

De winst voor UMNO op Sabah betekent ook een belangrijk persoonlijk succes voor de nieuwe vice-premier van Maleisië, Abdullah Ahmad Badawi. Hij werd begin dit jaar door Mahathir aangewezen als opvolger voor Anwar en leidde persoonlijk de UMNO-campagne in Sabah. Met nationale verkiezingen op komst heeft Badawi zich nu gepresenteerd als de meest serieuze kandidaat om Mahathir op te volgen, al is nog steeds onduidelijk wanneer dat moment aanbreekt. De winst in Sabah kan voor de premier in ieder geval aanleiding zijn al eerder dan noodzakelijk (april 2000) nationale verkiezingen uit te schrijven. Eind deze maand begint Mahathir aan een wekenlange rondreis door heel Maleisië die algemeen wordt gezien als een vroege campagne voor de verkiezingen die nu rond het najaar worden verwacht.