Bulls staan voor aap in NBA

Het gaat slecht met de Chicago Bulls. Zonder Michael Jordan en Scottie Pippen is de Amerikaanse basketbalkampioen onderwerp van spot. `Hi, champs, how are you?'

Wie zich toegang verschaft tot de homepage van de Chicago Bulls, wordt onmiddellijk geconfronteerd met oogverblindende en flitsende kreten als Zoom Air en Fight Gravity. Het zijn resten uit het tijdperk waarin het de Bulls dankzij Michael Jordan nog goed ging. Zelfs uit de neusgaten van de stier op de homepage spuiten nog briesende wolken vol vechtlust en venijn. De Bulls willen wel, maar kunnen niet meer.

Na negentien wedstrijden in de Noord-Amerikaanse basketbalcompetitie staat de regerend en zesvoudig wereldkampioen laatste in de Central Division van de Eastern Conference. Donderdag verloor het team voor de veertiende maal, nog wel in een thuiswedstrijd tegen de Seattle SuperSonics. Net als in glorieuze tijden werd het United Center van Chicago bevolkt door ruim 22.000 toeschouwers. Weinig fans keren de Bulls nu al de rug toe, zoals Jordan, Pippen, Rodman, Kerr, Longley en coach Jackson de afgelopen maanden hebben gedaan. Toch zijn er mensen die hun seizoenkaart te koop aanbieden. Maar ze merken al gauw dat buiten de diehards weinigen nog zijn geïnteresseerd in de Bulls.

De kijkcijfers van het plaatselijk televisie-station dat de wedstrijden van de Bulls contactueel uitzendt, gaan met de dag verder omlaag. De nationale basketbal-zender NBC heeft geen interesse meer in de Bulls, zijn tv-adverteerders willen spektakel, spanning en topsport voor hun geld, en geen vergeleken bij Jordan en Pippen wanhopig schietende amateurs.

Het doet natuurlijk zeer, wanneer teams die in een vorig leven van de Bulls kansloos waren, nu arrogant gniffelend over het parket van Chicago wandelen. ,,Hi, champs, how are you?'' of ,,Wanna play basketball, boys?'' De jongere Bulls (twaalf nieuwe spelers en de nieuwe coach Tim Floyd), die nooit een kampioenschap hebben behaald, krimpen ineen bij de sarcastische opmerkingen. Ze zouden hun altijd felbegeerde Bulls-shirt zo willen uittrekken. Maar ze doen het niet, ze weten dat het bij de psychologische oorlogsvoering van de tegenstander hoort. Ze rechten hun rug en proberen te scoren. Alleen lukt het niet zo erg.

De 35-jarige Ron Harper is niet onder de indruk van trashtalk en hatelijke opmerkingen als ,,You need some help, you fuckin' grandpa?'' Wanneer de tegenstander iets vervelends zegt, wijst hij naar het dak van het United Center: ,,Zie je die vlaggen daar hangen, dat zijn zes NBA-titels. Hoeveel hebben jullie er gewonnen? Ik drie.'' Niet dat hij het leuk vindt, maar hij herinnert zich de woorden van Michael Jordan: ,,Mama zei altijd dat er dagen zijn waarop het goed gaat en dagen dat het slecht gaat.''

Tim Floyd, die de ondankbare taak heeft de grote Jackson als coach op te volgen, belooft beterschap. Hij organiseert liever praatsessies met Bulls-eigenaar Jerry Reinsdorf, manager Jerry Krause en met de selectie dan trainingen. Zonder positief resultaat. Wat wil je ook met een basisteam dat vordt gevormd door Simpkins, Harper, Barry, Brown en Kukoc. Anonimi vergeleken bij Jordan, Pippen, Longley, Kerr en Rodman. Slechts de 28-jarige Kroaat Kukoc, die altijd onder de aanwezigheid van Jordan moest lijden, komt tot aanvaardbaar spel. Nu mag hij eindelijk schieten en scoren, en maakt hij zowaar gemiddeld 28 punten per wedstrijd.

Wat moet Floyd met nieuwe spelers als Booth, Barry en Bryant? Reinsdorf en Krause hebben maar lukraak geïnvesteerd in spelers, onervaren jongelingen en aftandse ouderen. Ze hebben er geen rekening meegehouden dat Jordan zo vroeg zou stoppen. Een van de opmerkelijkste nieuwelingen is nota bene een 28-jarige Hongaar. De Bulls hadden al sinds 1997 een optie op de topscorer van de Hongaarse competitie. Maar tot nu toe beleeft Floyd weinig plezier aan de 2 meter en 6 centimeter lange Kornel David. Van een Europeaan zonder NBA-ervaring kan niet worden verlangd dat hij zich goed voelt in een wanhopig team.

Reinsdorf en Krause kijken al weer uit naar het einde van het seizoen. Ze zetten hun zinnen op grotere talenten en mogen wanneer de Bulls laatste worden als eerste een bod doen op spelers die contractvrij zijn. Geld hebben ze genoeg, nu de duurst betaalde basketballers vertrokken zijn. Geld voor een nieuwe Jordan, voor Iverson, Bryant of O'Neal hebben ze wel. Maar ze willen het geld liever niet uitgeven, heeft Pippen vaak gezegd.

Onlangs bracht Michael Jordan een bezoek aan een thuisduel van Los Angeles Lakers. Hij wilde oude vrienden Pippen (bij de Rockets) en Rodman (bij de Lakers) weer zien spelen. Jordan droeg zowaar een bril en lachte zich rot om de man die naast hem aan de rand van de arena zat, acteur en Laker-fan Jack Nicholson. Na afloop werd hem gevraagd wat hij van de aftakeling van de Bulls vond. ,,Ik heb medelijden met de spelers en de fans, maar ik kan een gevoel van leedvermaak niet onderdrukken wanneer ik denk aan de heren Krause en Reinsdorf. Zij hebben altijd aan zichzelf gedacht, nooit aan anderen, nooit aan de club, nooit aan de fans, nooit aan mensen. Zij dachten alleen aan geld.''

Terug naar de Bulls, Michael? ,,Nee, dan liever een eigen club.''