Fransen kunnen grootste bank Europa vormen

Als de opzet van de Banque Nationale de Paris (BNP) slaagt om de concurrenten Paribas en Société Générale (SG) over te nemen, ontstaat de grootste bank in Europa. De actie van BNP heeft de Franse bankwereld op zijn kop gezet.

Banque nationale de paris

Sinds de privatisering in 1993 heeft de BNP op spectaculaire wijze haar rentabiliteit hersteld. Vorige maand kon president-directeur Michel Pébereau een met 22,3 procent gestegen resultaat over 1998 aankondigen van 1,11 miljard euro. BNP's rentabiliteit was daarmee uitgekomen op 11,8 procent, boven dat van Paribas (11,6) en Société Générale (11,2). Overigens had BNP van de drie het meest te lijden gehad van de Azië-crisis.

Toch was Pébereaus ster gedaald na mislukte pogingen tot toenadering tot collega's als de Banque Indosuez en CIC. Recente avances richting Crédit Lyonnais zijn door de minister van Financiën afgewezen, en Paribas gaf de voorkeur aan Société Générale. BNP had niet veel keus meer: of direct aansluiting zoeken bij een buitenlandse groep, of uit de drie modernste Franse commerciële banken er één te vormen.

Pébereaus invloedrijke commissarissen (onder wie topmannen van l'Oréal, Axa en Saint-Gobain) kozen unaniem voor de laatste optie.

Société Générale

Onder leiding van de vorige president-directeur Marc Viénot was Société Générale al jaren de eerste Franse bank die riep om eerlijke en vruchtbare concurrentie. Het was Société Générale dat de huiselijkheid in de Franse bankwereld doorbrak door in Brussel klachten in te dienen tegen de voortdurend hogere subsidies om de technisch failliete staatsbank Crédit Lyonnais in leven te houden. Na het fusieplan met Paribas werd de laatste klacht ingetrokken: het was tijd voor nationale krachtenbundeling. Die lijkt nu te komen, al doelde men toen op fusie met Crédit Lyonnais.

Société Générale, sinds een jaar geleid door Daniel Bouton, heeft zijn tocht naar modern bankieren voortgezet. De opbrengst per werknemer werd de hoogste in het land. Maar overbebanking en gesubsidieerde renteproducten, verspreid via de spaarbanken, maken verruiming van de winstmarge in eigen land moeilijk. Hoewel ruim vertegenwoordigd in het buitenland, wist Société Générale al jaren dat blijvende internationale groei alleen in groter verband kon worden gehaald.

Paribas

De prestigieuze `banque d'affaires' van president-directeur André Lévy-Lang werd al geruime tijd door zijn belangrijke aandeelhouder, verzekeringsgigant Axa, aangezet om tot schaalvergroting te komen. Tot laat in vorig jaar hield Lévy-Lang vol dat Paribas op eigen kracht in zijn gespecialiseerde métier voortkon. Toch zijn zijn resultaten pas onlangs op orde gekomen, na twee diepe dips in de afgelopen tien jaar.

Het was de voortvarendheid van de nieuwe SG-president Bouton die hem uiteindelijk overhaalde. Lévy-Lang (62) zou nog enkele jaren president-directeur van SG Paribas worden, om de teugels daarna over te geven aan de vijftiger Bouton.

In Franse bankkringen wordt gezegd dat vooral het subtopkader van Paribas zich uitverkocht voelde aan de minder verfijnde bankiers van Société Générale. De toezegging van BNP's Michel Pébereau om Paribas grote zelfstandigheid te laten, plus de hogere premie voor de aandeelhouders Paribas wegen dan ook sterk in het voordeel van BNP's megafusieplan.