Expansief Ahold behoudt interesse in overnames

Ahold maakte gisteren bekend de groei van de winst en de omzet ook volgend jaar te kunnen vasthouden. ,,We volgen nu tien overnamekandidaten.''

De twee grootste Nederlandse geldmachines willen blijkbaar niet voor elkaar onder doen. Verzekeraar Aegon maakte een paar dagen voor de presentatie van de jaarcijfers de overname van de Amerikaanse branchegenoot Transamerica bekend. Ahold, met dezelfde kooplust uitgerust, maakte gisteren de overname van Pathmark zelfs tijdens de presentatie van de jaarcijfers bekend.

Eén verschil springt eruit: de reactie van de belegger. Waar Aegon zo'n 5 procent koerswinst boekte, behoorde Ahold gisteren op het Damrak tot de grootste verliezers. Zou de rol van het verliesgevende Pathmark daarin een rol spelen? Op de jaarcijfers valt immers nauwelijks iets af te dingen.

De Amerikaanse supermarktketen, nu nog in handen van partners van de zakenbank Merrill Lynch, heeft een positief operationeel resultaat, maar lijdt door de hoge schuldenlast al twee jaar verlies. Dat schrok menig potentiële koper af. Pathmark (132 vestigingen, 28.000 medewerkers) moest door zijn matige imago in de financiële wereld een rente van 11 procent betalen. Ahold betaalt bij banken de helft minder, en alleen al daarom ziet het concern grote mogelijkheden om kosten te besparen. Ook de regionele inbedding tussen andere Ahold-ketens (Bi-Lo, Stop & Shop, Giant, Edwards en Tops) moet extra voordelen bieden.

,,Met de winstgevendheid van de onderneming was nog niets mis'', aldus financieel bestuurder M. Meurs gisteren in een toelichting, ,,maar zonder geld om te investeren loop je een achterstand op.'' Op elke dollar houdt Pathmark 3,5 cent bedrijfsresultaat over. Dat resultaat ligt hoger in Nederland (bijna 4 cent) en elders in de VS (bijna 4,5 cent).

Belangrijker nog dan de winstgevendheid zijn volgens verantwoordelijk bestuurder Bob Tobin, zelf afkomstig van het in 1996 overgenomen Stop & Shop, de locaties. Vooral in de stad New York is het hoegenaamd onmogelijk nog een plaatsje te vinden voor een grote 24-uurs-supermarkt. ,,In de tijd dat Pathmark floreerde heeft de keten fantastische locaties verworven'', aldus Tobin. In New York heeft Pathmark een marktaandeel van 13 procent.

Aan de immer optimistische Tobin nu de taak de verschillende Amerikaanse ketens, die dit jaar voor zo'n driekwart van de omzet zullen zorgen, nog efficiënter te laten werken. In het eerste jaar gaat Ahold uit van een kostenbesparing van 60 miljoen gulden, een jaar later van 100 miljoen.

Gisteren maakte Ahold bekend de financiële activiteiten van de verschillende ketens te bundelen. Over verdere integratie – wat in Amerika erg gevoelig ligt – van de vijf supermarkten liet Tobin zich nauwelijks uit. ,,De kosten moeten verder omlaag, maar op welke manier weet ik niet. Aan een samenvoeging van verschillende huismerken wordt in elk geval niet gedacht.'' Wel worden de 76 Edwards-supermarkten volledig in Pathmark geïntegreerd.

De andere Amerikaan in het Ahold-bestuur, Alan Noddle, draagt de verantwoordelijkheid voor de activiteiten in Latijns Amerika en Azië en lijkt daaraan een zwaardere kluif te hebben. Niet alleen uit geografisch oogpunt (,,ik heb deze baan gekregen omdat ik de enige vrijgezel ben''), maar zeker ook wegens de moeilijke economische omstandigheden. Vorig jaar liepen de verliezen van de 208 winkels in Azië met eenderde op tot 103 miljoen gulden. Noddle: ,,In bepaalde landen, zoals Thailand, heb ik de indruk dat het niet slechter met de economie kan gaan. Het doel om volgend jaar in deze regio geen verliezen meer te boeken is een uitdaging, maar we lopen er niet voor weg.''

Optimistischer is hij over Latijns Amerika, waar Ahold het resultaat met 72 procent zag stijgen tot 138 miljoen. Vooral de overnames van het Braziliaanse Bompreco Bahia en het Argentijnse Disco droegen aan die stijging bij.

In Europa (exclusief Nederland) behaalde Ahold 3,8 miljard gulden omzet en 215 miljoen gulden winst. De Spaanse en vooral de Portugese activiteiten (Pingo Doce en Feira Nova) waren winstgevend. In Polen en Tsjechië werd een niet bekendgemaakt verlies geboekt.

Bestuursvoorzitter Cees van der Hoeven verklaarde gisteren interesse te hebben in andere bedrijven. ,,Onze criteria zijn streng, maar we volgen momenteel tien overnamekandidaten op de voet.'' De kans op overnames in Frankrijk, Duitsland en Italië is niet groot. ,,Bedrijven in die landen zijn duur en er zijn nauwelijks ondernemingen te koop.''