Salt Lake-voorzitter begint campagne met bobsleerace

Multimiljonair Mitt Romney moet het geschonden blazoen van Salt Lake City oppoetsen. De nieuwe voorzitter van het olympisch organisatie- comité begon zijn campagne in de sneeuw.

Mike Leavitt, de gouverneur van de staat Utah, en Mitt Romney, de kersverse president van het SLOC (Salt Lake Organizing Committee) hebben elkaar afgelopen weekend getroffen voor een bobsleerace in Bear Hollow. De gouverneur won.

,,Ik denk dat de gouverneur wint'', zei Romney vlak voor de race. ,,Het is beter om je gouverneur te laten winnen. Trouwens, ik heb meer ervaring met verliezen dan hij.'' Het treffen was inderhaast geregeld want Romney is pas onlangs aangetreden. Hij is een succesvol ondernemer en multimiljonair. Hij had enkele jaren geleden serieuze politieke ambities toen hij zich kandidaat stelde voor een senaatszetel. Hij verloor die race van Edward Kennedy.

Romney moet het SLOC nu zonder kleerscheuren naar de Olympische Winterspelen van 2002 loodsen. Het omkoopschandaal, waar vierentwintig IOC-leden bij betrokken zijn, zal aan de Spelen blijven kleven als een onuitwisbare herinnering maar Utah wil ook iets goed maken. Het wil straks de best georganiseerde Spelen laten zien.

De bobsleerace van zaterdagmiddag was bedoeld om de aandacht van het publiek even af te leiden van het omkoopschandaal. Het was voor de U.S. Bobsled and Skeleton Association een gelegenheid om zijn sport onder de aandacht te brengen. Voor Park City was het de kans om zich te presenteren, want de meeste onderdelen van de Spelen in 2002 worden hier, op 45 kilometer van Salt Lake City, gehouden. Park City, dat als slogan heeft `The Greatest Snow on Earth', is een indrukwekkend skigebied, zowel qua sneeuwkwaliteit als omvang.

Voor Romney was het ook een eerste echte kennismaking met het publiek. Want na zijn benoeming een maand geleden is hij vooral op pad geweest langs sponsors, relaties en sportorganisaties. Romney had een boodschap bij zijn eerste publieke optreden. Op zo ongeveer elke vraag van de pers antwoordde hij: ,,Wat is het toch jammer dat door alle aandacht voor het mismanagement in de aanloop naar de Spelen we bijna dreigen te vergeten dat het gaat om de sportieve prestaties.''

De driemans bobsleeën waren voor de gelegenheid gebouwd door middelbare scholen uit de omgeving. Ze zagen er mooi uit maar op zaterdagochtend had een team van deskundigen ontdekt dat een paar glijders achterstevoren waren aangebracht. Dat kon nog net worden hersteld. Romney was wat eerder naar de baan gekomen en had om een proefrit gevraagd. ,,Dat konden we niet weigeren'', aldus Dave Hurtt, medewerker van de organisatie, ,,maar we hebben ter compensatie de snelste slee aan de gouverneur gegeven.''

Gouverneur Leavitt had zich in oktober, toen nog niemand in de wereld van een olympisch schandaal sprak, laten ontvallen dat het in het kader van sportieve vorming voor de jeugd fijn zou zijn als scholen bijvoorbeeld een bobslee zouden bouwen. Dat leek de Amerikaanse bobsleebond wel wat. De organisatie werkt hard aan de erkenning van de onderdelen bobsleeën voor vrouwen en skeletonracing, waarover het IOC in juni beslist. De algemene verwachting is dat bobsleeën voor vrouwen in 2002 in Salt Lake City op het programma zal staan. Skeletonracing, sleeën op een sleetje zo groot als een dienblad dat op een bobsleebaan duizelingwekkende snelheden haalt, zal waarschijnlijk nog een paar jaar moeten wachten.

Bobsleeën is big in Utah. Afgelopen vrijdag werden Jean Racine en Jan Davidson Amerikaans kampioen in bobsleeën voor vrouwen. Davidson is pas in oktober met de sport begonnen. Ze is lang en sterk en hardloopster aan een universiteit in Utah. Ze bleek vijf maanden geleden bij een toevallige test met een bobslee zo'n formidabele startsnelheid te hebben dat er bijna meteen records werden gebroken. Eergisteren gaven de dames, de dag na hun kampioenschap, een demonstratie van hun kunnen. Daarna mochten de gouverneur en de SLOC-president elkaar bevechten. Rivaliteit is er niet echt tussen de twee. Leavitt was als gouverneur behoorlijk aangeslagen door het Salt-Lakeschandaal en hij heeft Romney over kunnen halen om naar het SLOC te komen.