Italië biedt president Iran warm onthaal

In de hoop op toenadering met West-Europa is de Iraanse president Khatami vanmorgen begonnen aan een driedaags bezoek aan Italië. Donderdag ontmoet hij de paus. Het is voor het eerst sinds de revolutie in 1979 dat een Iraans staatshoofd een Westers land bezoekt.

,,Naar ons oordeel heeft Khatami hoop op gematigdheid en hervormingen gebracht'', zei de Italiaanse premier Massimo D'Alema gisteren. Hij onderstreepte dat Rome kritisch blijft over de rechten van de mens in Iran en het buitenlandse beleid, maar voegde daaraan toe dat Khatami aanmoediging en steun uit het Westen verdient.

Italië ambieert een brugfunctie tussen Europa en het Midden-Oosten. Toen Khatami in mei 1997 werd gekozen als leider van een gematigde vleugel in Iran, heeft de centrum-linkse regeringscoalitie in Rome hem meteen aangemoedigd. De minister van Buitenlandse Zaken, Lamberto Dini, reisde begin vorig jaar naar Teheran. Romano Prodi, toen nog premier, volgde een paar maanden later. Die bezoeken waren een belangrijke doorbraak in het internationale isolement van Iran.

Khatami krijgt morgen na een ontmoeting met D'Alema aan het eind van de dag een kans om zich vanuit Italië tot heel de wereld te richten. Hij zal een toespraak houden op de Europese Universiteit in Florence. ,,Hij moet ervaren dat het niet onze bedoeling is om Iran te isoleren of hem in een religieus getto te houden,'' heeft Dini gezegd.

Maar niet heel Italië ontvangt Khatami met open armen. Er circuleert een petitie tegen het bezoek die zou zijn ondertekend door een groot aantal parlementsleden – de lijst met handtekeningen is niet openbaar. Tegenstanders van het bewind in Teheran, die zeggen dat het aantreden van Khatami niets wezenlijks heeft veranderd, hebben een reeks demonstraties aangekondigd.

Economische zaken zullen een belangrijke rol spelen in het bezoek. Italië is na Duitsland de tweede handelspartner van Iran. De Italiaanse staatsoliemaatschappij Eni heeft samen met het Franse bedrijf Elf onlangs een miljoenencontract afgesloten voor een joint venture met het Iraanse staatsoliebedrijf, ondanks ernstige bedenkingen van de Verenigde Staten. Italiaanse bedrijven zijn in de race voor een aantal belangrijke contracten in Iran.

Donderdag gaat Khatami, die ook voorzitter is van de Islamitische Conferentie, op audiëntie bij paus Johannes Paulus II. Het is voor het eerst dat de paus zo'n belangrijke islamitische leider ontmoet. Verwacht wordt dat de paus zal aandringen op meer godsdienstvrijheid voor christenen in islamitische landen.