Fortis zoekt balans in VS

Bank en verzekeraar Fortis is van plan American Bankers Insurance over te nemen. Dit Amerikaanse bedrijf verzekert alles wat bij kredietverlening mis kan gaan. ,,Wij zitten in die segmenten die de grote jongens laten lopen.''

Een Amerikaan koopt eerst wat en denkt vervolgens na hoe hij het product gaat betalen. Die mentaliteit wil Fortis-bestuurder H. Hielkema graag in Europa introduceren. Het gisteren overgenomen American Bankers Insurance (ABI) zou zijn producten dan ook hier kunnen verkopen. Onder Fortis-vlag natuurlijk.

,,Ik weet nog niet of wij dergelijke verzekeringen in Nederland gaan aanbieden, maar we gaan het zeker onderzoeken'', zei Hielkema gisteren in toelichting op het overnamebod van 5,3 miljard gulden. Stemmen de aandeelhouders van ABI met dat bod in, dan verdubbelt de Nederlands-Belgische onderneming haar aanwezigheid in de Verenigde Staten.

De polissen van ABI zijn typisch voor een land waar veel meer op krediet wordt gekocht dan in Nederland. Zij nemen het risico over als de nog lang niet afbetaalde koelkast ermee uitscheidt, of als plotselinge arbeidsongeschiktheid verdere afbetaling onmogelijk maakt.

De overname van ABI laat andermaal zien dat Fortis (onder meer Amev, MeesPierson, VSB) zich afzijdig houdt van grote verzekeringssectoren als schade en leven. Een wereldspeler worden in bijvoorbeeld levensverzekeringen, zoals Aegon, is voor het sterk gediversificeerde Fortis onhaalbaar.

,,Wij zitten in de marktsegmenten die de grote jongens laten liggen'', stelde bestuursvoorzitter J. Bartelds gisteren. ,,Voordeel is dat de marges in dergelijke niches hoger zijn en dat je al snel een grote jongen bent.'' Zo is Fortis, dat het afgelopen jaar in de VS een premie-inkomen van ruim 5 miljard dollar behaalde, er de een na grootste aanbieder van uitvaartverzekeringen en arbeidsongeschiktheidsverzekeringen.

In de sector van de kredietgerelateerde verzekeringen krijgen Fortis-dochter American Security Group en ABI als marktleider een kwart van de markt (totale omvang 13 miljard dollar) in handen. ,,Vooral hun distributiekanalen betekenen een aanvulling voor ons: zij zitten heel sterk bij de verkopers van auto's, meubelen en witgoed, terwijl wij meer bij banken actief zijn'', aldus Bartelds.

Nadeel van de acquisitie lijkt de gevoeligheid van ABI voor economische tegenwind. Want wie gaat er nu op krediet kopen op het moment dat de financiële vooruitzichten niet goed zijn? Volgens Bartelds valt die gevoeligheid wel mee. ,,De laatste tien jaar is de winst altijd met meer dan 10 procent gestegen. Wij gaan uit van een jaarlijkse groei van de kredietbehoefte van 8 procent en dat is al erg voorzichtig. Met de kostenbesparingen door de samenvoeging van de twee bedrijven moet dat een gezonde winstgroei opleveren.''

Behalve voor winst moet ABI ook voor `balans' zorgen. Na de overname van de Generale Bank (24 miljard gulden) voelde Fortis' verzekeringsdivisie zich enigszins verwaarloosd, hoewel Bartelds onderstreepte dat het concern de afgelopen twee jaar nog zo'n 2 miljard gulden in de Amerikaanse verzekeringsmarkt investeerde. Fortis wil niet alleen de Belgische tak (verzekeraar AG en banken ASLK en Generale Bank) en de Nederlandse tak min of meer in evenwicht houden, maar ook de verzekerings- en bankactiviteiten mogen geen van tweeën domineren.

Ook de verhouding tussen de Amerikaanse en Europese verzekeringen vraagt om balans. Met ABI (omzet 2,7 miljard dollar) zorgen de Verenigde Staten straks voor 40 procent van Fortis' premie-inkomsten. Dus wordt het tijd om voor nieuwe acquisities naar Europa te kijken. ,,Maar over het algemeen zijn die bedrijven hier veel te duur'', aldus Hielkema. Voor ABI betaalde Fortis negentienmaal de verwachte winst voor dit jaar; beleggers betalen voor Fortis zelf nu 22 keer de winst. ,,In Europa wordt soms vijftig keer de winst betaald. Dat is echt gekkenwerk.'' Het bod op ABI geeft de aandeelhouders in dat bedrijf een premie van 19 procent boven op de beurskoers. Dat is bescheiden in vergelijking met de beloning van 35 procent die Aegon twee weken geleden de aandeelhouders van Transamerica (19 miljard gulden) aanbood. ,,Toch denken we dat het bod voldoende is'', stelt Hielkema.

Vorig jaar was ABI het middelpunt van een overnamestrijd, toen de Amerikaanse concerns AIG en Cendant er beide op aasden. In het heetst van de strijd bood Cendant 68 dollar per aandeel – Fortis betaalt 55 dollar – waarop AIG afhaakte. Cendant, moederbedrijf van autoverhuurder Avis, moest het bod echter intrekken toen de boekhouding in eigen huis niet op orde bleek te zijn. Gevolg: ABI bleef alleen en Cendant moest het bedrijf een break-up fee betalen van 400 miljoen dollar omdat het bod niet werd waargemaakt.

Die fee bracht Fortis op een idee: wanneer het concern nu wordt overboden, moet ABI (of de nieuwe eigenaar) 100 miljoen dollar voor de moeite aan Fortis overmaken. Daar had het bij de strijd om de Generale Bank, die Fortis vorig jaar met veel moeite van ABN Amro won, nooit aan gedacht. ,,Nee, daar hebben we van geleerd'', aldus Hielkema. ,,Maar ook bij de Generale Bank hadden we het uiteindelijk niet nodig.''