Nederlandse Chinees Yu in rol van ambassadeur

De oppositie voor Trinko Keen en Danny Heister was traditiegetrouw te verwaarlozen bij het NK tafeltennis in Utrecht. In hun schaduw tracht de 17-jarige Kalun Yu een steunpilaar te worden van het Nederlandse team.

's Ochtends om zes uur zat Kalun Yu al in de trein van Middelburg naar Utrecht om deel te nemen aan de Nederlandse kampioenschappen tafeltennis. Zaterdagavond was de pas 17-jarige kopman van 't Zand net op tijd uitgeschakeld om de laatste trein terug te nemen naar Zeeland. Bedremmeld analyseerde de pupil van trainer Peter Boon zijn nederlaag in de kwartfinales tegen de Chinees Wu Bin met wie Yu geen woord kon wisselen, omdat zijn wieg in Hongkong heeft gestaan. ,,Daar wordt Kantonees gesproken en Wu Bin beheerst alleen het Mandarijns. Vreemd om juist in Nederland tegen hem te spelen.''

In tegenstelling tot de Chinese tafeltennisser, die tijdelijk is neergestreken in het Groningse Middelstum waar hij Ankerstars de herfsttitel bezorgde, spreekt Kalun Yu ook vloeiend Nederlands. Toen hun zoon pas twee jaar oud was, besloten de ouders van Yu Hongkong te verlaten om in Middelburg een nieuw leven te beginnen. Twee weken geleden keerde Kalun Yu na vijftien jaar terug om zijn 80-jarige oma te bezoeken. ,,Ik kende haar alleen van foto's en van verhalen van mijn vader'', vertelt Yu. ,,Het was een vreemde gewaarwording familieleden te ontmoeten die ik voor het eerst zag in de wetenschap dat ze me als baby op schoot hebben gehad.''

Tevens constateerde Yu dat Hongkong zijn westerse karakter heeft behouden, hoewel de vroegere Britse enclave nu een deel van China is geworden. ,,Mijn ouders zijn nooit communistisch geweest en dat geldt voor alle inwoners van Hongkong'', zegt Yu. ,,Ik heb dan ook nauwelijks kunnen merken dat de stad nu in Chinese handen is. Gelukkig spreek ik nog een beetje Kantonees, maar ik beschouw mezelf als een Nederlandse Chinees.'' Volgens zijn clubcoach Boon heeft de confrontatie met zijn verleden Yu niet onberoerd gelaten. ,,Maar als een echte Aziaat heeft hij die ervaringen in stilte verwerkt.''

Tafeltennis was tijdens de trip naar Hongkong van ondergeschikt belang voor de kleine Yu, die in januari nog als tweede eindigde bij de Europese Top-12 voor junioren. ,,Dat ventje moet eigenlijk te vaak pieken'', verzuchtte clubcoach Boon na zijn voorspelbare nederlaag op de NK voor senioren tegen de ervaren Wu Bin. Toch zal het ook de kersverse interim-coach Yang Jianhua niet zijn ontgaan dat Yu zich kandidaat stelde voor de WK-ploeg, hoewel dat toernooi in Joegoslavië wegens de politieke situatie vermoedelijk van de kalender wordt geschrapt.

Als reserve mocht Yu vorig jaar op het EK in Nederland alvast sfeer proeven en bracht hij geroutineerde subtoppers als de Belg Podpinka en de Zweed Lindh in verlegenheid. Samen met de één jaar oudere Jorg de Cock, die pas in de halve finales sneuvelde tegen Danny Heister, moet Yu ervoor zorgen dat het Nederlandse team niet langer een tweemansformatie is. Jarenlang was de Chinees Chen Sung de `derde man' achter Heister en Keen, maar Soekie merkte op het NK in de partij tegen De Cock dat zijn tijd definitief voorbij is. ,,Chen Sung is al dik in de dertig. Jorg hoort nu in het Nederlandse team te spelen'', meent Yu. ,,En ik ga slechts naar het WK om te leren van Heister en Keen. Zij kunnen zich helemaal focussen op een partij. Zover ben ik nog lang niet.''

Volgens Boon gaat Yu de Aziatische ondoorgrondelijkheid steeds meer vermengen met Hollandse nuchterheid. ,,Al zou ik vroeger hebben gezegd dat Kalun de Chinese geslotenheid combineerde met Hollandse luiheid, want hij had als kind wel een schop onder zijn kont nodig. Yu is nu eenmaal een creatieve speler, die wel eens verstrikt raakt in de talloze spelvarianten die hij op de tafeltennistafel wil demonstreren. Hij speelt soms te passief.''

Mopperend meldde Yu zich bij zijn begeleider, nadat hij zich in de tweede ronde bijna had verslikt in de lastige services van oud-international Jonah Kahn. ,,Een klotenpartij'', prevelde Yu en Boon sprak hem niet tegen. ,,Vroeger moest ik na zo'n duel rustig op hem inpraten. Nu komt Kalun uit zichzelf met de juiste analyse. Hij is al verder dan Heister en Keen op die leeftijd waren. In samenwerking met de bond bouwen we zijn carrière stap voor stap op.''

Sinds de tafeltennisgekke buren van de familie Yu zich over de drie kinderen ontfermde, bloeit de lokale club 't Zand als nooit te voren. ,,Kalun is sinds zijn doorbraak op de EK uitgegroeid tot de ambassadeur van onze vereniging'', zegt Boon. In het spoor van Kalun Yu manifesteren ook zijn 13-jarige zusje Kapo en zijn 9 jaar oude broertje Kawun zich als potentële topspelers. Kalun heeft moeten wennen aan zijn nieuwe status na het EK. ,,Nu wordt van mij verwacht dat ik bij 't Zand wekelijks mijn twee enkelspelen win'', verzucht hij. ,,Maar daarvoor ben ik nog niet constant genoeg.''

Boon, instemmend: ,,Soms wordt vergeten dat hij pas aan het begin staat van zijn loopbaan. Aan de andere kant houdt die druk hem ook scherp, want bij 't Zand krijgt Yu alleen maar schouderklopjes.'' In het spoor van De Cock zal ook Yu op korte termijn voor een club in de veel sterkere Bundesliga gaan spelen. Zijn club in Middelburg zal hem onder applaus laten gaan. Boon: ,,Zelfs als dat betekent dat 't Zand zich zonder Kalun Yu niet langer in de eredivisie kan handhaven.''