`Met vertrouwen naar magische toekomst'

Het naderende jaar 2000 was voor de groep Kula Shaker aanleiding om terug te zien op alles wat in de rock & rollmuziek groots en meeslepend was. De cd `Peasants, Pigs and Astronauts' neemt ook afstand van een eeuw vol verval en hypocrisie, vindt gitarist en zanger Crispian Mills.

Begin volgend jaar breekt het moment van de waarheid aan. We bevinden ons op de rand van een nieuwe wereld, meent zanger en gitarist Crispian Mills van Kula Shaker. De nieuwe (tweede) cd Peasants, Pigs & Astronauts van de Engelse groep staat bol van onheilszwangere millenniumgedachten, gevat in muziek die een weerslag lijkt van alles wat er ooit groots en meeslepend is geweest in de rock & roll. Heavy-metalgitaren, complexe songstructuren, symfonische bombast en Indiase mystiek vloeien samen op een indrukwekkend conceptalbum over `the age of decay and hypocrisy' waarin Mills zich een buitenstaander voelt. Op de hoes poseert hij in een buitenissig roze astronautenpak, behangen met spiegeltjes en veren. Hij beklimt een roltrap die, zomaar midden in het bos, naar een ongewisse toekomst lijkt te voeren.

,,Ik zie de volgende eeuw met vertrouwen tegemoet'', zegt Crispian Mills desondanks. ,,Het openingsnummer van onze plaat heet niet voor niets The Great Hosannah, want ik geloof dat er magische tijden aan zullen breken. We hebben geprobeerd om dat magische gevoel in muziek te vangen, in navolging van Sgt. Pepper van The Beatles of The Wall van Pink Floyd. Veel van mijn favoriete rockplaten hebben de vorm van een afgeronde rockshow, met een ouverture die de toon van de rest van het album bepaalt. Hosannah zet de luisteraar op het spoor van de spirituele zoektocht die ten grondslag ligt aan onze muziek, en de vreugde die er uit spreekt.''

Behalve als een begenadigd rockgitarist in de traditie van Jimi Hendrix en Steve Marriott staat Crispian Mills bekend als een zwever, die zijn inspiratie onder meer haalt uit de Indiase cultuur en geschiedenis. De naam Kula Shaker werd ontleend aan de Indiase prins uit de negende eeuw Kula Shakur en songs als Govinda (van het debuutalbum K uit 1996) en Radhe Radhe bestaan uit min of meer traditionele mantra's. Het verhaal deed zelfs de ronde dat Crispian als kleuter op schoot bij George Harrison zou hebben gezeten toen hij met zijn moeder, de filmactrice Hayley Mills, in de hofhouding van The Beatles bij de Maharishi in India logeerde. Het verhaal blijkt volledig uit de lucht gegrepen, net als de in de Engelse pers breed uitgemeten berichten dat Mills er neo-nazisympathieën op na zou houden, na een ongelukkige uitspraak over Hitler die de swastika uit de Indiase cultuur zou hebben overgenomen.

Over die affaire wil de 26-jarige zanger alleen zeggen dat hij verkeerd werd geciteerd en dat hij beslist geen neo-nazi is. Met een nummer als Shower Your Love houdt hij juist een vurig pleidooi voor vrede en verdraagzaamheid. Kula Shaker is in de eerste plaats een vriendenclub, zegt Mills over de samenwerking met organist Jay Darlington, drummer Paul Winter-Hart en bassist Alonza Bevan. ,,In de eerste drie jaar van ons bestaan heeft onze vriendschap ervoor gezorgd dat we overleefden in de tijd dat we geen platencontract en geen geld hadden.'' Hij herinnert zich Kula Shakers optreden tijdens het Rotterdamse Metropolisfestival in 1996 als een moeilijke episode in het bestaan van de groep. ,,Het was de eerste keer dat we buiten Engeland speelden. Vlak na ons kwam die ontzettend heavy hardcoreband Pro-Pain en we hadden de indruk dat iedereen op het veld stoned was en alleen maar op die band stond te wachten. Na dat optreden dachten we dat het gedaan was met onze carrière.''

Kula Shakers succes begon met de single Grateful When You're Dead, opgedragen aan de kort daarvoor overleden Jerry Garcia van de hippiegroep Grateful Dead. Ook de Joe South-cover Hush wees op een affiniteit met tamelijk conventionele rockmuziek (Hush werd eerder gecoverd door Deep Purple). De Indiase invloeden in nummers als Tattva en Govinda kwamen ze op het spoor door Crispians bewondering voor het George Harrison-album Wonderwall, ,,met al die rare psychedelische vondsten en de beste musici die er in India te vinden waren. Van Indiase vrienden kreeg ik tapes met muziek en leerde ik Indiase instrumenten bespelen. Toen we eenmaal in de Abbey Road-studio zaten met onze tabla's en tamboura, vroegen we ons hardop af of we die smerige elektrische gitaarklanken nog wel nodig hadden. Uiteindelijk hebben we een compromis bereikt tussen de opwinding van de rockmuziek en de pure, authentieke klanken van Indiase instrumenten.''

Na een kortstondige samenwerking met de Amerikaanse producers Rick Rubin en George Drakoulias, bekend van The Red Hot Chili Peppers en The Black Crowes, werd de rest van Peasants, Pigs & Astronauts geproduceerd door Bob Ezrin, een veteraan met een staat van dienst die onder meer Pink Floyds The Wall, Lou Reeds Berlin en Destroyer van Kiss omvat. Zijn reputatie als meest theatrale popproducent uit het gouden tijdperk van de jaren zeventig-rock maakt Ezrin bij Kula Shaker volledig waar. ,,Bob Ezrin heeft zoveel excessen meegemaakt met drugs, big money en enorme ego's, dat hij ons waarschijnlijk rustige, welopgevoede jongens vond. Het schijnt dat hij na Berlin en zijn werk met Lou Reed een periode in een sanatorium heeft moeten doorbrengen om van alle stress te bekomen. Ondanks alle sterke verhalen die er over zijn geniale gekte in de opnamestudio circuleren, is Ezrin een harde werker die erg goed bleek in het verwezenlijken van de muzikale ideeën die wij in ons hoofd hadden. Alles wat ons met K niet gelukt was door een gebrek aan tijd, ervaring en muzikale middelen, hebben we op Peasants, Pigs & Astronauts gedaan.''

Dat Kula Shaker zo nu en dan wel iets weg heeft van onze nationale trots Golden Earring in hun theatrale jaren zeventig-periode, heeft Mills nog niet eerder gehoord. `Ik ken ze niet, maar onze toetsenman Jay weet alles van progressieve rock uit die tijd.' Een ander punt waar hij geen uitsluitsel over kan geven, is wat de Spice Girls bedoelden toen ze `Elvis was a Kula Shaker' zongen in hun bigband-pastiche The Lady Is A Vamp. ,,Zingen ze dat echt?'' reageert Mills oprecht verbaasd. ,,Ik ga onmiddellijk aan Mel C vragen wat dat betekent. Eén ding is zeker: we zijn een onderdeel geworden van de populaire cultuur.''

Kula Shaker: Peasants, Pigs & Astronauts (Columbia 4931422). Concerten: 7/5013, Tilburg; 24/5 Pinkpop, Landgraaf.