Mannen willen weer frater zijn

Fraters dreigen uit te sterven. Dat beseffen ook de fraters van de Onze Lieve Vrouwe Moeder van Barmhartigheid in Tilburg. Ze weten dat ze ,,oud en grijs'' zijn, maar ze voelen zich vitaal en willen overleven. Vandaar dat de congregatie afgelopen najaar drie opvallende personeelsadvertenties in dagbladen plaatste met de tekst: `We zoeken mensen (m) met een hart die het lef hebben frater te willen worden.' De actie had succes: er kwamen honderd reacties binnen en de orde meldde deze week trots dat ze thans met vijftien mannen in gesprek is die serieus overwegen als frater door het leven te gaan.

Thans telt de orde in Nederland nog honderdzeventig leden, in de hele wereld vierhonderd. Fraters leven in broederschap, ze leggen de gelofte van armoede af en ze mogen niet trouwen. Bij de Tilburgse congregatie staat barmhartigheid voorop, ze werken onder zwervers en jongeren, maar ze zijn ook in het buitenland (Indonesië, Kenia) bijzonder actief. De vijftien kandidaat-fraters vormen een gemêleerd gezelschap, van twintig tot zestig jaar. Er is een accountant bij, maar tot de groep behoren ook mannen zonder beroep. ,,Het zijn mensen die vaak veel dingen hebben meegemaakt, zoekende mannen die hun leven onvervuld vinden'', zegt frater F. van Pinxteren, de provinciale overste in Nederland. De Tilburgse fraters plaatsten nog een vierde advertentie, waarin ze bondgenoten (m/v) opriepen ,,in een beweging van barmhartigheid''. Er reageerden tweehonderd mensen, van wie er in december honderdveertig bijeenkwamen. Ze willen onder leiding van de fraters ervaringen uitwisselen, hun leven verrijken om later werk van barmhartigheid te verrichten.

Binnenkort plaatsen de fraters nieuwe, kleine oproepen in allerlei bladen. Ze willen het beeld bijstellen als zouden religieuzen ,,stoffige mensen'' zijn. De fraters zijn niet bang dat ze bij het werven concurrentie krijgen. ,,Andere congregaties zijn net als wij grijs en oud, maar ze zijn kleiner. Het grootste verschil is dat zij geen concept hebben. Wij wél: barmhartigheid'', aldus H. van Geene, de algemeen overste in de wereld van de Tilburgse fraters.