Jos Verstappen herboren als testrijder bij Honda-team

De Nederlandse autocoureur Jos Verstappen zit zondag- ochtend vroeg voor de televisie als in het Australische Melbourne de openingsrace van het Formule I-seizoen van start gaat. Als testrijder bij het Japanse Honda kijkt hij al uit naar het race seizoen in 2000.

Jos Verstappen rijdt dit seizoen in de luwte van de Formule I, als testrijder bij Honda. De Japanse auto- en motorfabrikant keert volgend jaar met een eigen team terug in de hoogste divisie van de autosport. Mogelijk met Verstappen als coureur; de Limburger, gisteren 27 jaar geworden, tekende een driejarig contract bij het team dat nu al bijna honderd man sterk is. Dit jaar zal dat aantal ten minste verdubbelen. Inmiddels heeft Verstappen in zijn maagdelijk witte Honda ongeveer 4.000 testkilometers afgelegd, op circuits in Italië, Engeland en Spanje.

Van 1964 tot en met 1968 nam Honda deel aan de Formule I, daarna kwam het merk alleen als leverancier van motoren terug, met Ayrton Senna als laatste wereldkampioen, in 1991. Het was een testrijder, de Amerikaan Richie Ginther, die de Japanners de eerste GP-zege bezorgde, in Mexico 1965.

Als eerste en tot nu toe enige testrijder voor Honda boekte Verstappen uitstekende resultaten. Op Silverstone bleef hij vorige week topcoureurs als Jacques Villeneuve en Giancarlo Fisichella voor, een maand geleden noteerde hij in Jerez zelfs tweemaal de snelste tijd. De wagen is nu al zo snel dat Verstappen zich naar eigen zeggen gemakkelijk in de top-10 van de openingsrace van het seizoen, zondag in Melbourne, zou kunnen kwalificeren.

Aan de vooravond van de eerste Grand Prix brengt Verstappen een paar dagen in Nederland door, op weg van de ene zakelijke verplichting naar de andere.

Hoe voelt het om steeds zo hoog te eindigen, na jaren van hoofdzakelijk ellende bij Benetton, Simtek, Arrows, Tyrrell en Stewart?

Verstappen: ,,Dat is alleen maar goed voor de jaren die nog komen. Ik heb altijd in mezelf geloofd. Nu heb ik ook voor de mensen die erbuiten staan bewezen dat ik hard kan gaan. Dat geeft absoluut een goed gevoel, daar doe je het voor. We wisten dat het niet makkelijk zou gaan in de Formule I en dat je bij het juiste team terecht moet komen om resultaat te boeken. Ik hoop dat ik het gevonden heb. Voorlopig ziet het er heel goed uit.''

Honda keert pas in 2000 terug in de Formule I, maar mocht de afgelopen maanden al wel meetesten met de andere teams. Hoe zit dat?

,,Dat gaat buiten mij om. Ik weet wanneer ik moet testen en waar ik moet zijn. Ik doe m'n werk en dat is het enige wat ze van mij verlangen.''

Wat is er zo bijzonder aan de auto waar je nu in rijdt?

,,Alles moet kloppen en dat is bij deze auto het geval. Maar je moet door blijven ontwikkelen om de prestatie te optimaliseren. Deze auto heeft niet één heel groot probleem, zoals dat de voorgaande jaren wel steeds het geval was. Het is een auto die uitgebalanceerd is.''

Geld speelt geen probleem bij Honda?

,,Geld speelt altijd een rol, maar ook dat hebben ze heel goed voor elkaar. Omdat ze naar de toekomst kijken en in de toekomst wil Honda vooraan rijden. Daar gaat ontwikkeling aan vooraf en dat kost veel geld.''

Hoe blijf je als testrijder gemotiveerd, zonder races te rijden?

,,Je weet wat de rondetijden zijn op de circuits waar je gaat rijden en daar spiegel je je aan. Dat is je maatstaf, dat is je wedstrijd. Zo houd ik me gemotiveerd, met natuurlijk het vooruitzicht van de jaren die komen.''

Hoe is het om in een sfeer van geheimzinnigheid te werken?

,,Ik denk niet dat het de bedoeling is geweest dat we alles in het geheim wilden doen. Maar in het begin wilden we niemand laten weten waar we mee bezig waren. Ook daar heb ik weinig mee te maken. Alles ze het stil willen houden, houden ze het stil.''

De deur van de pitbox blijft niet langer open dan noodzakelijk.

,,Om te vermijden dat buitenstaanders te veel fotos van de auto maken.''

Vorig jaar keek je met weinig plezier naar de openingsrace van het seizoen, omdat je nog geen team had.

,,Toen had ik helemaal niks om handen en daar had ik natuurlijk de pest in. Maar nu heb je wat en je hebt wat om naar uit te kijken, je moest je best daarvoor doen en je kijkt heel anders naar het komende jaar. Je kijkt meer naar volgend jaar en stelt je daar al op in. Dus valt het nu allemaal mee ten opzichte van vorig jaar. Natuurlijk ga ik het zondag wel volgen.''

Damon Hill (Jordan) liet onlangs doorschemeren dat Honda het eigen team van betere motoren voorziet dan Jordan en daar is hij niet blij mee.

,,Dat is alleen maar goed. Wat daar aan de hand is, daar meng ik me niet in. Maar als ze denken dat ze te weinig vermogen hebben, moeten ze zorgen dat ze meer vermogen krijgen. Maar wij hebben op dit moment geen klagen.''

Heeft je actie in je witte race-overall succes gehad, waarmee je aan wilde geven dat er voor potentiële sponsoren nog volop ruimte voor reclame is?

,,Dat heeft nog geen vruchten afgeworpen. Maar nu alles positiever verloopt en er goede resultaten zijn, kun je aannemen dat meer bedrijven geïnteresseerd zijn. Op dit moment hebben we geen sponsor nodig om bij Honda te rijden. Volgend jaar gaan ze competitie rijden en dan zal het wel anders zijn.''

Over de mogelijke komst van oud-Tyrrell-collega Mika Salo, die met Honda onderhandelt over een contract als testrijder naast Verstappen, zegt hij: ,,Ik kon het altijd heel goed vinden met Mika, dus ik zou het niet erg vinden.''

Half maart hervat Verstappen zijn testprogramma, ,,ergens in Frankrijk''