Opnieuw poging tot non-stop ballonvlucht

Een Zwitser en een Brit zijn gisteren met hun luchtballon uit de Zwitserse Alpen vertrokken in een poging om als eerste non-stop rond de aarde te vliegen. Ze gaan de strijd aan met een ander duo, dat twaalf dagen geleden opsteeg vanuit Spanje en nu in de buurt van Birma vliegt.

Het is de derde poging, in de zogeheten Breitling Orbiter, die de Zwitserse psychiater Bertrand Piccard waagt. Eerdere pogingen mislukten ondermeer door lekkende brandstoftanks en doordat China geen toestemming gaf over dat land te vliegen. Ditmaal hebben Piccard (40) en de Brit Brian Jones (51) - een voormalige RAF-piloot – wél toestemming om over China te vliegen, mits ze de Chinese autoriteiten voortdurend laten weten waar ze zijn.

De Chinese toestemming zou wel eens een belangrijk voordeel kunnen zijn ten opzichte van concurrenten Andy Nelson (45) en Colin Prescot (48). Dit Britse duo heeft met zijn Cable & Wireless-ballon weliswaar een voorsprong van twaalf dagen, maar kreeg geen toestemming om over China te vliegen. De omweg die de ballon daardoor moet maken, zorgt voor de nodige vertraging. De gunstige straalstroom – een luchtstroom op vijftien kilometer hoogte waar windsnelheden voorkomen van boven de honderd kilometer per uur – loopt gedeeltelijk boven China. Nelson en Prescot moesten de straalstroom na India verlaten en kunnen deze pas boven de Grote Oceaan weer opzoeken.

Een tegenslag voor Nelson en Prescot diende zich afgelopen weekeinde aan toen de verwarming in de ballon uitviel. De radiatoren zijn nog steeds niet gerepareerd. De ballonvaarders kunnen door ijsvorming niet meer uit hun raampjes kijken. Dat ze zelf nog geen kou hebben gevat, is te danken aan hun speciale kleding.

Nelson en Prescot hebben afgelopen weekeinde met hun heteluchtballon wel al een duurrecord gevestigd door langer dan negen dagen in de lucht te blijven. De twee hebben sinds hun vertrek uit Almeria in Spanje 12.000 kilometer afgelegd, 5.000 kilometer minder dan het afstandsrecord uit 1998 van de Amerikaanse zakenman en ballonvaarder Steve Fossett.

(Reuters, AFP, AP)