Microsoft lijkt in rechtszaak af te stevenen op verlies

De rechtszaak tegen softwareconcern Microsoft ligt nu zes weken stil. Het Amerikaanse bedrijf, dat wordt beschuldigd van misbruik van monopolie, lijkt weinig kans te maken om zonder kleerscheuren uit het proces te komen.

In het antimededingingsproces tegen softwareconcern Microsoft sloot het bedrijf gisteren zijn verdediging af. Het proces, dat plaats vindt in Washington, ligt nu zes weken stil.

Analisten anticiperen al op een ongunstige afloop voor Microsoft. Zelfs economen die pro-Microsoft zijn, vinden dat het bedrijf zijn verdediging verkeerd heeft aangepakt. Ze vinden dat Microsoft teveel in de contramine is gegaan en teveel heeft geprobeerd alles te ontkennen, zelfs dat het bedrijf met het besturingsprogramma Windows een monopolie heeft.

Rechter Thomas Penfield Jackson, die zonder jury uitspraak doet, stak zijn scepsis tijdens het proces vaak niet onder stoelen of banken. ,,Te oordelen naar de vragen die de rechter stelt, loopt het proces niet goed af voor Microsoft'', aldus de New York Times gisteren. Volgens de Wall Street Journal bereiden advocaten van het bedrijf zich al voor op een hoger beroep. In een dergelijk hoger beroep, dat pas aan de orde zal zijn in mei of nog later, nemen drie rechters alle processtukken door en kunnen ze betrokkenen vragen opnieuw te getuigen.

In de week van 12 april zullen de rechtszittingen worden hervat, met een derde ronde waarin getuigen voor beide partijen in zullen gaan op wat eerder te berde is gebracht. De rechter en de advocaat voor justitie, David Boies, hebben voor de komende zes weken verplichtingen in andere rechtszaken.

Het proces van de Amerikaanse overheid tegen Microsoft begon in oktober en bleek al gauw veel langer te duren dan de zes tot acht weken die werden verwacht. Alleen al het presenteren van de aanklacht duurde tot in het nieuwe jaar. De afgelopen zes weken heeft Microsoft de kans gehad zijn kant van de zaak te belichten.

De Amerikaanse overheid beschuldigt Microsoft ervan zijn monopoliepositie te misbruiken door bijvoorbeeld vanuit zijn dominantie op het gebied van besturingssystemen (Windows) te proberen ook dominant te worden op het gebied van Internetbrowsers. Microsoft zou hebben geprobeerd concurrent Netscape uit de markt te drukken.

Daarnaast zou het bedrijf diverse concurrenten, onder meer Apple, Intel en AOL, hebben gepoogd te intimideren. Vertegenwoordigers van die bedrijven zaten in de getuigenbank in de periode voor de Kerst.

Er werden ook videofragmenten getoond van een ondervraging van Microsoft-topman Bill Gates, waarin hij zich zo obstinaat mogelijk leek te gedragen.

Sinds begin januari verschenen er getuigen voor Microsoft, voornamelijk werknemers van het bedrijf, in de rechtszaal in Washington om de verdediging te helpen. Ster in de rechtszaal was David Boies, de advocaat die voor de overheid de ondervraging doet. Keer op keer wist hij getuigen aan het twijfelen te brengen of bij de rechter en de media de indruk op te roepen dat de getuigen niet bijzonder standvastig waren.

Boies wist een hoge functionaris van het bedrijf zover te krijgen dat hij toegaf dat Windows en Explorer net zo goed werken wanneer zij afzonderlijk worden samengevoegd als wanneer ze vooraf zijn geïntegreerd. Boies ontdekte bovendien dat een video die Microsoft wilde gebruiken om een bepaalde bewering te staven gemonteerd was en dat het bedrijf twee verschillende computers had gebruikt om het resultaat te bereiken.

Gisteren, op de laatste dag voor het reces, kwam Boies met een interne e-mail waarin Microsofttopman Bill Gates zich onomwonden tegen Java, de programmeertaal van Sun, verklaart. Java is een bedreiging voor Windows. ,,Het lijkt mij duidelijk hoe Microsoft over Java denkt'', was het commentaar van de rechter. Getuige Robert Muglia van Microsoft wilde opnieuw uitleggen hoe het zat, maar de rechter zei scherp: ,,Stop! Er werd u niets gevraagd!''