Lang dromen over gouden bergen betaal-tv

De mediaconcerns Canal+ en BSkyB praten over een fusie. Maar het dromen over de gouden bergen en het onderhandelen over de verdeling kan lang duren. De laatste echte transactie dateert al weer uit 1996.

Wie de ambitie heeft ooit mediatycoon te worden, zal niet genoeg hebben aan een heleboel geld. De kandidaat moet evenzeer beschikken over een bijna onuitputtelijke hoeveelheid tijd, en vooral veel geduld.

Soms lijkt het erop alsof de grote media-ondernemers van de jaren negentig als Rupert Murdoch, Leo Kirch, Silvio Berlusconi en Pierre Lescure niets anders doen dan met elkaar te onderhandelen over allianties om die vervolgens om uiteenlopende redenen weer te laten stranden. Alles in dienst van het grote spel om de dominantie in de wereld van betaaltelevisie, een branche die al tijden gouden bergen belooft maar vooralsnog slechts miljarden guldens kost.

De enige grote transactie in het land der tycoons die de laatste jaren daadwerkelijk is geconsumeerd, was de overname van het Zuidafrikaanse – in Nederland gevestigde – Nethold (moederbedrijf van het oude FilmNet) door het Franse betaaltv-concern Canal+. En die deal dateert alweer van september 1996. De jongste bewegingen doen zich eveneens voor rond Canal+ dat met 11 miljoen abonnees in tien landen het grootste betaaltv-concern in Europa is. Canal+ is onderhandelingen begonnen met het Britse BSkyB van Rupert Murdoch over een mogelijke fusie. De geruchten gingen al langer, maar nu zijn Murdoch en topman Lescure van Canal+ Lescure diverse malen samen gesignaleerd. Natuurlijk zit er een zekere logica achter een samengaan van Canal+ en BSkyB, dat in Groot-Brittannië 7 miljoen abonnees telt. Beide bedrijven beschikken over een winstgevende analoge betaaltelevisie-operatie. Maar de overgang naar het digitale tijdperk vergt gigantische investeringen. Die kunnen ze als combinatie delen. Bovendien kunnen ze tezamen afzien van een onderlinge concurrentieslag op markten die vroeg of laat zal plaatsvinden.

Gesprekken hierover hebben echter al eerder plaatsgevonden. Zo verdeelden Lescure, Murdoch en de Duitse uitgever Bertelsmann de wereld al eens tijdens een soort conferentie van Yalta in 1996. Een alliantie die binnen een paar maanden al weer uiteen spatte wegens onderling wantrouwen. Een reeks nieuwe kongsi's volgde, met even weinig succes.

De recente gesprekken tussen Canal+ en BSkyB zijn wel opmerkelijk omdat Murdoch in zijn niet aflatende pogingen om voet op het Europese vasteland te zetten, zijn geld leek te zetten op een deal met de Duitse mediamagnaat Leo Kirch. Die verkeert al geruime tijd in grote financiële problemen en was sinds eind vorig jaar in gesprek met Murdoch, Berlusconi en de Saoudische prins Al Waleed over de verkoop van belang in zijn imperium. Mogelijk is de toenadering van Murdoch tot Canal+ te verklaren door problemen bij die onderhandelingen. Kirch toverde onlangs veel gunstigere kerncijfers tevoorschijn dan verwacht. Daarmee schroeft hij de waarde van zijn bezittingen en dus de prijs voor zijn `redders' omhoog.

Gezien de geschiedenis van onderling wantrouwen is een alliantie of fusie tussen BSkyB en Canal+ allerminst een beklonken zaak. Murdoch en Lescure zullen hun mede-aandeelhouders moeten overtuigen van de noodzaak om samen verder te gaan. En dan is er nog Karel Van Miert. De Eurocommissaris voor mededingingszaken belette Kirch en Bertelsmann vorig jaar hun betaaltelevisie-activiteiten te fuseren. Een samengaan van Canal+ en BSkyB zal Brussel niet ongezien passeren.