Overnamehonger van Akzo gestild

De koop van het Britse Courtaulds heeft de overnamehonger van Akzo Nobel voorlopig gestild. ,,Dit jaar gebruiken we om de financiële positie weer te versterken.''

Dikke sneeuwvlokken op de ramen van het hoofdkantoor van Akzo Nobel. Bestuursvoorzitter Cees van Lede kan er uren naar kijken. ,,U bent hier veilig gekomen dankzij het strooizout van ons'', grapte hij gisteren tijdens de presentatie van de jaarcijfers. Maar de tijd dat de beurskoers steeg bij slechte weersomstandigheden is lang voorbij. Het concern is inmiddels zo divers (farma, verven, chemie en vezels) en internationaal dat een gure Hollandse winter nauwelijks in de cijfers is terug te vinden. Het concern haalde vorig jaar minder dan 7 procent van zijn omzet uit Nederland.

Toch toonde Akzo Nobel zich vorig jaar wel gevoelig voor het weer. Door de verregende zomer werd er veel minder geverfd. De omzet in decoratieve verven steeg weliswaar met 11 procent tot 3,7 miljard gulden, maar dat kwam vooral door de overname van de Britse lakkenfabrikant Courtaulds die in de zomer voor 6,3 miljard aan de zegekar werd gebonden.

Die acquisitie ligt Akzo Nobel nu zwaar op de maag. Het concern besloot vorig jaar, mede als gevolg van de hectische taferelen op de aandelenmarkten, de overname volledig met vreemd vermogen te financieren. Zo werd bijvoorbeeld 2 miljard gulden opgehaald met twee obligatieleningen.

De acquisitie deed niet alleen de financieringslasten stijgen (met bijna 200 miljoen tot 456 miljoen), ze sloeg ook een flink gat in het eigen vermogen. Doordat het concernvermogen van 9,3 miljard tot 4,4 miljard gulden daalde, holde de solvabiliteit (eigen vermogen als percentage van het balanstotaal) van 43 terug naar 16 procent. ,,In 1999 even pas op de plaats'', liet Van Lede dan ook in het personeelskrantje noteren. ,,Maar als er mooie overnamekansen voorbijkomen, dan zullen we die niet laten lopen'', verzekerde hij gisteren. Zonder uitgifte van nieuwe aandelen lijkt echter niet veel mogelijk.

Zeker niet nu het economische klimaat minder aangenaam wordt. Dat is de tweede oorzaak dat Courtaulds zwaar op de begroting drukt. Dankzij de Britse activiteiten is Akzo Nobel niet alleen marktleider geworden in de verfindustrie, ook de vezelpoot is danig versterkt. En juist de markt voor vezels (grondstof voor textiel, kunststoffen en kabels) kreeg in het laatste kwartaal een harde klap. De knauw in de winst van de vezeldivisie, die in het vierde kwartaal met een derde daalde, leidde ertoe dat Courtaulds per saldo voor 55 miljoen gulden verlies zorgde.

Door de zeer cyclische markt voor vezels heeft Akzo Nobel besloten deze tak van sport te verlaten: onder de naam Acordis krijgt het vezelbedrijf (omzet 4,3 miljard) hoogstwaarschijnlijk dit jaar een aparte beursnotering.

De onzekere wereldeconomie weerhield Akzo Nobel gisteren van winstprognoses voor 1999. Van Lede heeft de laatste maanden gevoeld hoe ingrijpend een zwakkere economie kan zijn: in het vierde kwartaal daalde de nettowinst met 14 procent tot 307 miljoen. Inclusief voorzieningen (287 miljoen) daalde de nettowinst over heel 1998 met 17 procent tot 1,34 miljard.

Zowel in Azië als in Latijns Amerika liep de winst met ruim 10 procent terug, hoewel de omzet er toenam. ,,Door Courtaulds zijn wij nog actiever in de opkomende markten gekomen, maar ik zie dat, ondanks de financiële crises, niet als een probleem. Juist in de ontwikkelingslanden is voor verfproducenten nog ruimte voor groei: enerzijds omdat de omzet er laag is, anderzijds omdat de kwaliteit van de gebruikte verf laag is. Door dit dubbele effect zijn de groeikansen op termijn heel hoog.'' De activiteiten in Latijns Amerika, Azië en `overige landen' zorgden vorig jaar voor 4,5 miljard omzet (was 3,9 miljard), terwijl de winst met 10 procent terugliep tot 185 miljoen.

Mogelijk kan Japan de komende tijd voor een positieve injectie zorgen, want het land denkt er hard over na de anticonceptiepil toe te laten. ,,Door de goedkeuring van de Viagra-pil verwachten insiders dat volgende maand groen licht wordt gegeven voor de pil'', zei Van Lede, maar hij temperde direct mogelijk optimisme. ,,We horen al tien jaar dat de pil wordt toegelaten, dus laten we voorzichtig zijn. Daarbij komt dat voor dit soort intieme zaken tijd nodig is en dus verwacht ik niet dat de Japanse vrouwen op korte termijn massaal voor de pil zullen kiezen. Maar, als de mogelijkheden zich voordoen, zullen we er natuurlijk als de kippen bij zijn om te profiteren, al is deze vergelijking misschien wat ongelukkig.''