Kafelnikov bedreigt positie Sampras

Op de dag waarop zijn Russische landgenoten hun naasten traditioneel om vergiffenis vragen voor hun zonden, sloot Yevgeni Kafelnikov definitief het tijdperk af waarin hij zijn talenten verkwistte. In de bij vlagen majestueuze finale van het tennistoernooi in Rotterdam tegen Tim Henman benadrukte de 25-jarige Kafelnikov in twee sets (6-2 en 7-6) dat hij de belangrijkste uitdager is geworden van Pete Sampras.

De Amerikaan is tien weken verwijderd van het record van Ivan Lendl, die de wereldranglijst 270 weken aanvoerde. De als tweede gerangschikte Kafelnikov kan zijn geblesseerde concurrent deze week in Londen van de troon verdrijven. Zijn achterstand op Sampras bedraagt 58 ATP-punten.

Zo scherp is het contrast tussen de geestelijk opgebrande Kafelnikov van 1998 en de hongerige kampioen van Melbourne en Rotterdam dat de Russische tennisser de extremen in zijn karakter niet eens wilde vergelijken. ,,Ik ben dezelfde Kafelnikov van vorig jaar'', vertelde hij glimlachend, nadat hij het 26ste World Tennis Tournament in Rotterdam had gewonnen. Met een kardinaal verschil: vorig jaar was Kafelnikov een speler zonder ziel, die plichtmatig zijn enorme programma afwerkte. ,,Ik miste motivatie, maar die heb ik nu meer dan ooit. Wat mij betreft, speel ik vandaag weer. Ik wil nu geen toernooi missen.''

Dat deed Kafelnikov de afgelopen jaren toch al nauwelijks. Desondanks besefte de Iron Man dat hij op dood spoor was geraakt. Hij verbrak na zes jaar de innige samenwerking met zijn kogelronde peetvader Lepesjin en huurde kampioenenmaker Larry Stefanki als coach. Stefanki had eerder John McEnroe, Marcelo Rios en Jonas Björkman onder zijn hoede. ,,Hij heeft mijn ogen geopend'', vertelde Kafelnikov. ,,Aan mijn spel hoefde hij weinig te veranderen, al hebben we hard aan mijn opslag gewerkt. Maar Stefanski heeft me vooral voorgehouden dat ik met hard werken de top kan bereiken. Wij vormen een goed team, want Larry haat verliezen net zoals ik, ook buiten de baan.''

Nu hij met twee toernooizeges onbedreigd de jaarlijst aanvoert, realiseert Kafelnikov zich pas goed dat hij sinds zijn eerste grandslamtitel op Roland Garros in 1996 met zijn gaven heeft gewoekerd. ,,Vorig jaar viel ik voor het eerst sinds 1995 buiten de top-10 en dat deed pijn. Het was dan ook een enorme schok om mijn naam plotseling op plaats 2 terug te vinden. Ik had niet verwacht dat mijn samenwerking met Stefanski zo snel zijn vruchten af zou werpen. Nu heb ik zelfs de eerste plaats binnen handbereik, ik kan het bijna niet geloven. Toch beschouw ik mezelf nog niet als een nummer 1, daarvoor heb ik dit jaar nog te weinig spelers uit de top-10 verslagen.''

Tijdens zijn triomftocht op de Australian Open kwam Kafelnikov er zelfs geen één tegen, in Rotterdam versloeg hij afgelopen weekeinde twee tennissers uit de top-10. Kafelnikov rolde in zijn eentje het Britse Davis-Cupteam op en zowel Greg Rusedski (9) in de halve finales als diens landgenoot Tim Henman (7) ondervonden de metamorfose van de Rus aan den lijve. Zaterdag haalde Kafelnikov feilloos (6-4 en 6-2) de angel uit het eenzijdige spel van Rusedski, die ondanks 17 aces tot een beginneling werd gedegradeerd.

Kafelnikov behaalde gisteren alweer zijn 19de toernooizege en dat onderscheidt hem van de fraaie stilist Tim Henman, die slechts vier keer de beste was. De 24-jarige Engelsman had in de halve finales in twee tiebreaks (7-6 en 7-6) afgerekend met de jonge Rus Marat Safin. In die wedstrijd overleefde Henman twee setpoints in de eerste tiebreak en redde hij zich uiteindelijk met een wapen, dat hem gisteren volledig in de steek liet. Door het schamele opslagpercentage van 44 procent voelde Henman zich gedwongen zijn opponent vanaf de baseline te bestrijden en dat leverde soms fantastische slagenwisselingen op.

Hoewel Henman zich de morele winnaar waande, omdat hij in feite tegen zijn natuur in had gespeeld, rekende hij zich ten onrechte rijk. In de eerste set had Henman na een sterk begin geen kans meer gehad, nadat hij op 2-2 beleefd applaudisseerde voor een knappe backhandvolley van Kafelnikov. In de tweede set strafte hij het gebrek aan killersinstinct bij Henman wederom genadeloos af. Zelfs op 5-2 en setpoint voor Henman ervoer Kafelnikov de achterstand niet als hopeloos, al had de Brit die set nooit meer uit handen mogen geven.

Maar het benutten van de big points maakt het verschil tussen de ware vedetten in de top-10 en de andere spelers, betoogde Kafelnikov. ,,Tegen een speler als ik moet Henman zijn kansen benutten'', sprak hij fijntjes. ,,Tim is een prachtige tennisser. Maar ik vind dat hij voor een speler uit de top-10 te weinig, grote wedstrijden wint. Henman maakt op cruciale momenten cruciale fouten.'' Henman, bedeesd: ,,Dat kan wel zo zijn, maar Kafelnikov straalt momenteel een enorm vertrouwen uit. Hij is een ander mens geworden.''

Wim Buitendijk mocht zich gelukkig prijzen met een winnaar als Kafelnikov. Ten onrechte vreesde de toernooi-directeur voor een tegenvallende kaartverkoop na de uitschakeling van Richard Krajicek, die hij vrijdag een ferme trap na gaf. ,,Cees van Veen, de manager van Krajicek, zou hebben gezegd dat Richard nu geen zin meer heeft in Rotterdam te spelen'', zei Buitendijk gisteren. ,,Dat moet dan maar. Kafelnikov was veel goedkoper dan Krajicek en maakte zijn status wél waar.'' En als de Rus volgend jaar zelfs duurder is dan Krajicek, die volgens Buitendijk een half miljoen gulden aan startgeld zou hebben opgestreken? ,,Dan betaal ik grif ik de gage voor een nummer 1 van de wereld'', sprak hij, ironisch.