Carnivoor Aegon eet door in VS

Op de Amerikaanse verzekeringsmarkt gaat de concentratie in zo'n rap tempo, dat kopers snel toe moeten slaan. Zeker nu ook andere financiële reuzen dan de verzekeraars zelf hun oog op de leven-branche laten vallen.

De vorming van een van de grootste levensverzekeraars in de Verenigde Staten, dat is het resultaat van de vanmorgen aangekondigde overname van Transamerica door Aegon, voor een bedrag van 9,7 miljard dollar. Daarmee is een nieuwe stap gezet in de razendsnelle samenklontering die de Amerikaanse verzekeringsbranche de laatste twee jaar doormaakt: Aegon combineert zijn vorige Amerikaanse aanwinst Providian met Transamerica.

De concentratie van verzekeraars in de VS gaat razendsnel. In 1997 bedroeg de gezamenlijke waarde van fusies en overnames in de gehele Amerikaanse verzekeringsbranche al 26 miljard dollar (50 miljard gulden), maar in 1998 kwam het totaal veel hoger uit: voor een kleine 70 miljard dollar werd aan fusies en overnames afgesloten. En daar is de record-fusie van 70 miljard tussen Citicorp en de Travelers Group tot Citigroup – wat in Europa een Allfinanz-concern zou heten – nog niet eens bij meegerekend.

De concentratie vindt op alle fronten plaats. Schade- en ziektekosten zijn een actieve markt geworden voor fusies en overnames, en met name de herverzekeringsbranche is wereldwijd bezig aan een concentratie waarvan wordt verwacht dat er als uitkomst nog maar een handejevol spelers overblijft. De grootste Amerikaanse verzekeringsdeal na Citigroup was de aangekondigde overname van herverzekeraar General Re door Berkshire Hathaway, het investeringsvehikel van de legendarische belegger Warren Buffet.

De leven-branche neemt een speciale plaats in. De Amerikaanse markt voor financiële diensten groeit hard, en sparen voor de oude dag heeft, evenals in Europa, voor de generatie van baby-boomers hoge prioriteit gekregen. Levensverzekeraars spelen daar op in. Voor verzekeraars is de leven-branche lucratief. De marges zijn er groter, zodat een overname van een levensverzekeraar de financiële prestaties van het overnemende bedrijf in de regel verbetert. Aegon is zelf, sinds de fusie van Ago en Ennia begin jaren tachtig, het krachtige concern geworden dat het nu is door zich vrijwel volledig op leven-activiteiten te concentreren. Dat gaat in de VS net zo: een van de grootste overnames van 1998 was die van levensverzekeraar SunAmerica door de American International Group, voor een bedrag van 18 miljard dollar.

Vraag is of Aegon USA, straks de op twee na grootste op zijn gebied in de VS, die positie kan behouden. De premie van bijna 36 procent die Aegon bovenop de beurswaarde van Transamerica betaalt moet voorkomen dat er nog rivalen opduiken die Transamerica zouden willen inlijven.

De financiële sector in de VS verandert namelijk snel. Naast verzekeraars azen ook grote beleggingsinstellingen en banken op de lucratieve leven-markt. Met de vorming van Citigroup, in effect een bankverzekeraar, werd gepreludeerd op de versoepeling van Amerikaanse regels die tot voor kort verboden dat banken, zakenbanken en verzekeraars samengaan. Die regels zorgden, samen met beperkingen op de interstatelijke markt, voor een versnippering die nu met een golf van fusies en overnames ongedaan wordt gemaakt.

Naast concurrentie uit de bancaire sector zijn er nog de coöperatieve reuzen Prudential en Metropolitan Life, de twee grootsten in de VS. Die zijn nu minder goed in staat om grote overnames te doen, omdat zij worden gehinderd door de onmogelijkheid een overname te financieren met de uitgifte van aandelen. Bovendien staat de coöperatieve structuur, net als in Nederland, het samengaan met een vennootschap in de weg. Vandaar dat zowel Prudential als Metropolitan Life hebben aangekondigd zich binnen twee jaar tot vennootschap om te vormen en naar de beurs te gaan.

Zij zullen op moeten schieten, want wellicht is de concentratie in de Amerikaanse leven-markt tegen die tijd al zo ver gevorderd dat zij niet langer als potentiële eters worden gezien, maar eerder de kans lopen om zelf gegeten te worden. Bijvoorbeeld door een onverzadigbare reus als Aegon.