Britten huiverig voor voedsel uit biotechnologie

De Britten zijn bang voor genetisch gemanipuleerd voedsel. De regering wordt er nu van beschuldigd informatie over de gevaren ervan te hebben achtergehouden.

De Britse regering zal het verbod op de commerciële toepassing van genetisch gemanipuleerd voedsel verlengen zolang wetenschappelijk onvoldoende duidelijkheid bestaat over de gevolgen voor de volksgezondheid. Dat heeft minister Michael Meacher gisteren verklaard. ,,Ik geloof dat de industrie het onder de huidige omstandigheden met me eens is'', aldus Meacher op de BBC-televisie. ,,En zo niet, dan zullen we met behulp van wetgeving de nodige stappen nemen.''

De ongerustheid over genetisch gemanipuleerd voedsel is groot in het Verenigd Koninkrijk. De gekkekoeienziekte (BSE) heeft ertoe geleid dat de Britten hun voedsel en vooral hun overheid niet meer vertrouwen. De regering zei, in navolging van wetenschappers, een paar jaar geleden dat de gekkekoeienziekte niet overdraagbaar was op mensen. Inmiddels zijn in Groot-Brittannië enkele tientallen mensen gestorven aan de ziekte van Kreuzfeldt-Jacob, als gevolg van het eten van met BSE besmet vlees.

Ook nu weer rijzen er twijfels over de houding van de overheid. The Guardian onthulde vorige week dat de regering een wetenschappelijk rapport zou hebben achtergehouden van de Britse wetenschapper Arpad Pusztai, die hersen- en maagafwijkingen vond bij ratten die waren gevoed met genetisch gemanipuleerde aardappelen. Pusztai en zijn team van onderzoekers zou daarop op non-actief zijn gesteld. De regering ontkent het bewust achterhouden van wetenschappelijke gegevens.

Dinsdag beschuldigde The Guardian de minister van Wetenschap, Lord Sainsbury, van belangenverstrengeling. Sainsbury, eigenaar van een supermarktketen, was de baas van een bedrijf dat het patent heeft op een gen dat voor de biotechnologie van vitaal belang is. Drie dagen nadat hij minister werd, zette Sainsbury zijn bedrijf om in een naamloze vennootschap. De minister heeft weliswaar de steun van premier Tony Blair, en hij heeft toegezegd de vergaderzaal te verlaten als de regering spreekt over biotechnologie, maar volgens de oppositie is hij vanaf nu ,,aangeschoten wild''.

Monsanto, de Amerikaanse multinational die handelt in genetisch gemodificeerd zaad voor voedselproductie, heeft laten weten desnoods naar de rechter te stappen als de Britse regering de ontwikkeling van de biotechnologische voedingsmiddelen al te zeer aan banden legt. De onrust komt voor Monsanto op een uiterst ongelukkig moment. Juist gisteren werd het bedrijf veroordeeld voor het feit dat zaad van genetisch gemanipuleerde planten in de vrije natuur terecht zou zijn gekomen. Monsanto moet ruim 55.000 gulden schadevergoeding betalen – volgens milieu-organisaties een schijntje gezien de miljarden die inmiddels in de biotechnologische voedingsindustrie omgaan.

Een commentator voorspelt vandaag in de Financial Times een handelsoorlog met Amerika als Europa zich blijft verzetten tegen genetisch gemanipuleerde voeding. Bovendien bestaat het gevaar dat de Europese landbouw zich internationaal marginaliseert. Om uit de impasse te komen zijn de VS bereid akkoord te gaan met etikettering van genetisch gemanipuleerde voeding, ook al bestaat in de VS de vrees dat dit tot valse concurrentie zal leiden.