Corretja in Ahoy' alleen verbaal in vorm

Een stortvloed aan excuses stamelde Alex Corretja na zijn verrassende nederlaag in drie sets (7-5, 3-6 en 6-3) tegen de Russische krachttennisser Marat Safin. De Spaanse wereldkampioen kon op de snelle baan in sportpaleis Ahoy' onmogelijk zijn extreme spinballen demonstreren.

Bovendien kon de nummer vier van de wereld niet tippen aan het servicegeweld van de pas 19-jarige Safin. Cynisch constateerde de als eerste geplaatste Corretja dat hij in elk geval met één vooroordeel had afgerekend. ,,Ik moet nu plassen voor de dopingcontrole. Maar ik ben bereid ook mijn bloed te laten testen om te bewijzen dat Spaanse tennissers geen EPO gebruiken.''

Corretja had zich wild geërgerd aan de ongefundeerde beschuldigingen van Jim Courier tijdens de Australian Open. Volgens de Amerikaan zouden Europese tennissers moeiteloos aan EPO kunnen komen en met die opmerking leek de voormalige nummer één vooral de Spanjaarden te bedoelen. ,,Kom naar onze trainingen kijken en je weet waarom de Spaanse tennissers zo succesvol zijn'', zei Corretja. ,,Wij werken harder dan onze concurrenten en we beschikken in Barcelona over uitstekende trainingsfaciliteiten. Ik durf voor al mijn collega's mijn hand in het vuur te steken, Spaanse tennissers zijn clean.''

Corretja, die twee jaar lang in de spelersraad zat, nam tevens de gebrandmerkte Petr Korda in bescherming. ,,Korda is positief bevonden en heeft zich vervolgens vrij kunnen pleiten. Ik vind dat hij het voordeel van de twijfel verdient. We moeten Petr nu met rust laten.'' Met zijn verweer wekte Corretja de indruk dat de toptennissers een tegenoffensief zijn gestart. Plotseling wordt de overtreding van Korda, in wiens urine het spierversterkende middel nandrolon werd aangetroffen, afgedaan als een incident. De Tsjech krijgt in Rotterdam ook morele steun van de Australian-Openkampioen Yevgeni Kafelnikov, die er blijkbaar geen morele bezwaren tegen heeft een dubbel te vormen met de dopingzondaar.

Verbaal was Corretja gisteravond beter in vorm dan in zijn partij tegen Safin, maar ook daar had hij een passende verklaring voor. Corretja had als ATP-kampioen op de greensetbaan van Hannover én als winnaar van het indoortoernooi van Lyon natuurlijk meer moeten bieden in Rotterdam. Nu heeft toernooidirecteur Wim Buitendijk 100.000 dollar aan startgeld betaald voor een topspeler die plechtig beloofde zich vandaag nog eens op de trainingsbaan uit te sloven. ,,Ik had dolgraag meer willen tonen, maar deze baan is veel te snel'', jammerde Corretja, die het evenement in Ahoy' zo ongeveer de hemel inprees. ,,De ondergrond in Hannover is veel trager, die baan is eerlijk voor alle deelnemers. In Rotterdam kun je het toernooi winnen met een goede service.''

De Spanjaard overdreef natuurlijk, want ook Safin bouwt de rally's op vanaf de baseline. Maar de in Spanje geschoolde Rus is een moderne powerhitter die in staat is door de spin van spelers als Corretja, Moya en Muster heen te slaan. Dat deed hij ook in Ahoy' en bovendien voegde Safin daar op cruciale momenten in de partij een verwoestende opslag aan toe. Zijn servicepercentage was aan de lage kant (42 procent). Maar als de eerste opslag doorkwam, kreeg Corretja handgranaten naar zijn hoofd geslingerd.

Bij een 5-4 achterstand in de eerste set frustreerde Safin zijn veel hoger aangeslagen opponent met aces, waarbij de bal achtereenvolgens een snelheid bereikte van 200, 206 en 201 kilometer. De snelheidsmeter noteerde 214 kilometer bij de hardste opslag van Safin. ,,Had ik maar zo'n service'', verzuchtte Corretja, die vermoedelijk niet in de toptien zou staan als alle toernooien onder een dak zouden worden gespeeld. Het pleitte voor de nummer één van Spanje dat hij tot de laatste snik voor een beter resultaat bleef vechten. Nadat Corretja in de derde set een vroege break in de eerste game had verspeeld, toonde hij zijn beste tennis met de dood voor ogen.

Bij een 5-2 achterstand overleefde Corretja twee matchpoints op zijn eigen service. Op 5-3 kreeg Safin nog drie matchpoints. Maar met een fabelachtige snoekduik aan het net en een klassieke, crosscourt geslagen topspinbackhand werkte Corretja er twee weg, waarna Safin de derde zelf weggooide met een knullige volley in het net. ,,Ik vreesde plotseling dat ik de winst nog uit handen zou geven'', mompelde Safin. Na bloedstollende slagenwisselingen verzilverde hij tenslotte zijn zesde matchpoint. ,,Pas in de slotfase raakte het publiek betrokken bij de partij, omdat we toen enkele mooie rally's speelden'', mokte Corretja. ,,Op deze baan is entertainment nauwelijks mogelijk.''

Met een olijke glimlach verzocht Safin om clementie mocht hij onverhoopt struikelen in de volgende ronde. ,,Want bij mij is alles mogelijk'', sprak hij met de bekende Russische deemoedigheid. ,,Vandaag versla ik de nummer vier van de wereld, morgen kan ik met 6-0 en 6-0 verliezen van de nummer 250 van de ranking. Dat is me al te vaak overkomen. Het zal wel met een gebrek aan ervaring te maken hebben. Dit is pas mijn tweede jaar in het circuit. Daarom luister ik goed naar ervaren collega's als mijn landgenoot Kafelnikov.''

Die toonde Safin hoe je een partij ongeïnspireerd (7-5 en 6-3) kunt winnen zonder een druppel energie te vermorsen. Maar de kampioen van Melbourne maakte tegen de Duitser Schüttler zijn startgeld voorlopig wel waar.

    • Robèrt Misset