Chinese tafeltennissters bevestigen suprematie

De Top-12 bij de vrouwen in het Kroatische Split bevestigde de hegemonie van de Chinese speelsters in het Europese tafeltennis. In de `Duitse' finale versloeg de 27-jarige Qianhong Gotsch de tien jaar oudere Jing Tian-Zörner in drie games (23-21, 21-17 en 21-18), nadat ze in de eerste reeks een 20-14 achterstand had gerepareerd.

De Chinese verdedigsters speelden op de Top-12 soms tafeltennis van een andere planeet en ook Bettine Vriesekoop moest diep buigen voor dat Aziatische geweld. De enige Nederlandse vertegenwoordiger eindigde met één overwinning als laatste in haar groep, maar ze boekte in haar laatste optreden ook een mentale zege.

Twee jaar geleden had de Chinese verdedigster Jie Schöpp haar op de Top-12 in Eindhoven de weg naar de halve finales versperd. Zaterdag versloeg de studente sinologie dan eindelijk één van haar talloze Chinese kwelgeesten. Vriesekoop hield de voor Duitsland spelende Schöpp in een thriller in vijf bedrijven uit de halve eindstrijd.

Daarmee voorkwam Vriesekoop een volledig Chinees sluitstuk, al was de Kroatische Tamara Boros in de halve finales kansloos tegen Gotsch. ,,Ik had nog een appeltje te schillen met Schöpp'', vertelde Vriesekoop. ,,Ik voelde me zaterdagochtend zo stijf dat ik tegen Nemes mijn slechtste partij van het toernooi speelde. Maar ik was erop gebrand te laten zien dat ik nog op hoog niveau mee kan. Hoewel ik allang was uitgeschakeld, ben ik er tegen Schöpp weer ingevlogen.''

De tijdregel – ingesteld als een game langer dan een kwartier duurt waarbij de serveerder het punt binnen 13 slagen moet maken – was zeker in het voordeel van Vriesekoop. Toch bewees de nummer 10 van Europa in het prestigeduel met Schöpp wederom dat ze als geen ander verdedigsters kan uitmelken. ,,Ik had ook in het duel met Nemes een 19-16 voorsprong laten schieten'', zei Vriesekoop. ,,Dat maakte me moedeloos. Ik merkte dat ik het killersinstinct van vroeger miste. Die mentale hardheid bouw je op door veel topwedstrijden te spelen en daar heeft het bij mij uiteraard aan ontbroken. Maar tegen Schöpp had ik het juiste ritme te pakken en dan ben ik nog tot veel in staat.''

Vriesekoop besefte dat ze met een professionele voorbereiding wellicht meer dan een bijrol had kunnen spelen op ,,het sterkste Top 12-toernooi'' dat ze ooit had gespeeld. ,,Het schoot wel even door me heen dat Schöpp in verschillende trainingskampen tegen alle Chinese toppers in Duitsland heeft kunnen trainen en ik me noodgedwongen heb moeten beperken tot trainingen met modale spelers als Merijn de Bruijn en Ted van de Berg. Daarom is mijn gedeelde tiende of elfde plaats een reeële afspiegeling van mijn huidige kwaliteiten. Ik was alleen kansloos tegen Nemes. Ik ben nog steeds de nummer 10 van de Europese ranglijst. Trek daar vier Chinezen vanaf en ik behoor nog tot de top van Europa.''

Het is verleidelijk de negentiende missie van Vriesekoop op een Top-12 af te schilderen als een overbodige en krampachtige poging zich nog één keer te meten met de elite van het Europese tafeltennis. Vriesekoop weet niet meer wat stoppen is, al beschouwde ze de Top-12 in Split ook als een catwalk waar ze haar nieuwe kledinglijn kon demonstreren. Maar juist als parttimer dwong de tweevoudig Europees kampioene respect af bij haar concurrenten, die al met enig leedvermaak voorspelden dat de ,,oude dame'' haar loopbaan nu opnieuw met een jaar zal verlengen tot en met de Olympische Spelen in Sydney.

Vriesekoop kon lachen om deze voorspelling. ,,Nee, nee, op de Spelen zullen ze me niet meer zien. Mijn topsportcarrière is voorbij. Ik speel puur voor mijn plezier en om iets terug te doen voor mijn kledingsponsor. Deze Top-12 was in feite een ideale voorbereiding op de Nederlandse kampioenschappen in maart. Stel dat ik volgend jaar nog bij de beste twaalf van Europa behoor, dan speel ik wellicht nog een Top-12. Ik sluit niets meer uit. Maar ik heb tegenwoordig andere prioriteiten en deelname aan de Spelen hoort daar niet bij.''