Philip Morris moet zieke roker betalen

Een jury in Californië heeft gisteren sigarettenfabrikant Philip Morris (Marlboro) veroordeeld tot het betalen van een schadeloosstelling van 50 miljoen dollar aan een ex-rookster die ongeneeslijke kanker heeft.

De fabrikant is volgens de jury hiervoor verantwoordelijk. Met deze uitspraak verdrievoudigde de jury bij de Californische rechtbank de claim van ex-rookster Patricia Henley, die 15 miljoen dollar had geëist. De advocaten van Philip Morris zeiden dat ze de uitspraak onmiddellijk zouden aanvechten. Henley noemde de jury ,,dapper''. Advocaat William Ohlemeyer zei dat de jury zich ,,door emoties en sympathie had laten leiden in plaats van door de feiten''.

Dinsdag wees de jury al 1,5 miljoen dollar toe om Patricia Henley te compenseren voor geleden pijn en medische kosten. Henley rookte vanaf haar vijftiende drie pakjes per dag. Ze betoogde voor de rechtbank dat ze al lang verslaafd was voordat tabaksfabrikanten waarschuwden voor de gezondheidsrisico's van roken. Twee jaar geleden werd bij de vrouw ongeneeslijke longkanker geconstateerd.

Jury-voorzitter George Loudis, een 47-jarige niet-roker, zei dat de boosheid van de tabaksindustrie er mede toe heeft geleid dat de toegewezen schadeloosstelling zo hoog is uitgevallen.

De beslissing van de jury is de eerste zaak in Californië waarin een individuele claim tegen een tabaksfabrikant wordt toegewezen. Industriële analisten en juristen hebben de zaak van Henley nauwlettend gevolgd als voorbeeld van wat de tabaksindustrie nog meer aan claims te wachten staat. De uitspraak die er nu ligt kan de weg vrijmaken voor een hele serie van nieuwe processen tegen tabaksfabrikanten.

De tabaksindustrie trof vorig jaar afzonderlijke schikkingen met de deelstaten Mississippi, Florida, Texas en Minnesota ter waarde van 36 miljard dollar. In november vorig jaar werd met acht andere Amerikaanse deelstaten, waaronder Californië, een schikking getroffen.

De partijen kwamen overeen dat de tabaksindustrie over een periode van 25 jaar 400 miljard gulden aan de deelstaten zal betalen. In ruil zouden de deelstaten afzien van vervolging van de fabrikanten. Maar de fabrikanten werden hiermee niet gevrijwaard van claims van particulieren.

Het wetsvoorstel van Congreslid McCain ter waarde van 516 miljard dollar dat dit wel beoogde, kreeg in 1997 niet genoeg politieke steun. Californië hief twee jaar geleden het verbod op om tabaksfabrikanten aan te klagen. Tot die tijd vond de deelstaat dat iedereen zelf verantwoordelijk was voor de risico's van roken. Al sinds begin vorig jaar is het verboden om in Californië te roken in openbare ruimtes. Drie eerdere claims in drie vergelijkbare zaken werden overigens in hoger beroep afgewezen. (Reuters)