Kritiek op premier die niet in Amman was

De officiële kennisgeving van de dood van koning Hussein kwam zo kort voor zijn begrafenis, dat de Canadese premier Jean Chrétien niet genoeg tijd had om van een ski-oord aan de Canadese westkust naar Amman te reizen om de plechtigheid bij te wonen. Zelfs als hij onmiddellijk vertrokken was, dan was hij nog te laat in Jordanië aangekomen. Met die uitleg probeerde de Canadese regering zich gisteren te verdedigen tegen een storm van kritiek over het feit dat Chrétien zijn skiweekeinde niet had afgebroken om maandag koning Hussein de laatste eer te bewijzen. In plaats van de premier ging de minister van Buitenlandse Zaken naar Jordanië, tot verontwaardiging van Arabische organisaties in Canada en leden van de oppositie in het Lagerhuis.

,,De premier had het te druk met skiën om naar de begrafenis te gaan'', schimpte Lagerhuislid Alexa McDonough. Volgens haar collega Scott Brison was het ,,een klap in het gezicht van Jordanië, die Canada in verlegenheid heeft gebracht''. En John Asfour, president van de Canadese Arabische Federatie, sprak van ,,een politieke en diplomatieke blunder''. Chrétien, zei hij, ,,is de enige leider van de Westerse wereld die er niet bij was. Hij is de enige leider van een land met vriendschappelijke relaties met Jordanië die er niet bij was. Wij willen weten waarom.''

Chrétien probeerde dat gisteren uit te leggen. De dood van de koning werd zondagmorgen even na zessen bekend in Ottawa. Aan de westkust was het toen net drie uur 's nachts. Chrétien werd er om zeven uur 's ochtends van op de hoogte gesteld, vijf uur zondagmiddag in Jordanië – te laat om nog naar Vancouver te rijden, naar Ottawa te vliegen, over te stappen op een vlucht naar het Midden-Oosten met een tankstop in West-Europa, en op tijd in Amman te zijn. Maar die verklaring ging er bij de oppositie niet in. ,,De hele wereld wist dat koning Hussein op sterven lag'', zei Gilles Duceppe van het Bloc Québécois. ,,En toch gaf Chrétien er de voorkeur aan te gaan skiën.'' Bovendien zei een hoge Canadese militair desgevraagd dat een sneller reisschema mogelijk was geweest.

,,Niemand kan voorspellen wanneer iemand overlijdt'', verklaarde Chrétien bij zijn terugkomst in Ottawa. Hij zei te zijn verrast dat de begrafenis zo snel plaatshad – 24 uur na de dood van de koning, naar islamitisch gebruik. Hij had gerekend op een langere tussentijd. Volgens oppositieleden klonk dat als een verwijt aan de Jordaniërs.