`Verliezen voelt altijd nog beter dan staken'

Na een spelersstaking die maanden duurde, is het basketbalseizoen in de Verenigde Staten begonnen. Madison Square Garden loopt weer vol voor de New York Knicks.

Marc Berg loopt met grote passen over Seventh Avenue in Manhattan. Hij heeft een gekleurd jack aan in de kleuren van de basketbalclub de Knicks. Op weg naar de Garden?

,,Ja, dat klopt.'' Berg heeft afgesproken met zijn vrouw die op de hoek van 7th en 34th Street zal staan, schuin tegenover de Knicks-tempel Madison Square Garden. Berg heeft al jaren een seizoenskaart.

,,Het werd wel tijd dat het seizoen weer begon, zeker nu het Football-seizoen net is afgelopen'', zegt Berg, die alle professionele sporten volgt. De Amerikaanse basketbalcompetitie NBA begon afgelopen weekend met een verkort seizoen nadat een spelersstaking het officiële begin in het honderd had gestuurd. De spelers en hun vakbond bereikten uiteindelijk begin januari een akkoord over salarissen en contracten. Veertig uur voordat het ultimatum verstreek werd het seizoen gered. Anders was er in 1998-99 geen NBA geweest. Nu moeten de clubs elk in precies drie maanden vijftig wedstrijden afwerken tot de zogeheten play-offs, de eindrondes, beginnen.

,,Ach, die staking zal me een zorg zijn'', zegt Berg. ,,Of ze nu vijf of zes miljoen per jaar verdienen is om 't even.'' Berg is veel meer geïnteresseerd in wat de Knicks zullen doen met hun bijna geheel vernieuwde team. Een aantal sleutelfiguren als John Starks en Charles Oakley vertrok en daarvoor in de plaats trokken de New York Knickerbockers, zoals de club officieel heet, onder meer Kurt Thomas en Latrell Sprewell aan. Vooral Sprewell was een omstreden keus, nadat hij in november 1997 zijn coach bij de Golden State Warriors in een wurggreep had gepakt en de man ook nog eens met de dood had bedreigd. Sprewell werd voor een jaar geschorst maar enige clementie heeft ervoor gezorgd dat hij nu gewoon aan het begin van seizoen 1998-99 van de partij is.

,,Ewing moet wat minder zelfzuchtig zijn en taken voor het team uitvoeren'', aldus Berg, die denkt dat het gunstig is voor de al 36-jarige Ewing dat het seizoen kort is. Berg ziet opeens zijn vrouw, zwaait en verdwijnt met haar in het gedrang voor de ingang. Op straat sissen jongens onophoudelijk naar voorbijgangers: ,,Tickets to the Knicks? How many do you need, man?'' Het zijn zogeheten scalpers, die kaartjes verkopen op de zwarte markt. Tijd om vragen te beantwoorden hebben ze niet. ,,Tuurlijk ben ik blij dat het seizoen weer is begonnen'', zegt de jongen terwijl hij doorloopt. ,,Het was doodsaai zonder basketbal. Niks te verdienen. Nu moet ik gaan!''

Gisteren was de eerste thuiswedstrijd van de Knicks nadat het team het seizoen vrijdagavond in Orlando, Florida tegen de Magic was begonnen. De Knicks verloren kansloos met 93-85. Gisteren kwam de Miami Heat naar New York. De reusachtige hal met bijna twintigduizend stoelen was geheel uitverkocht, zoals iedere wedstrijd tijdens het vorige seizoen dat ook was. Het is zondagmiddag en het duurt lang voor het thuisspelende team op gang komt. Ook het publiek is mak.

Na de eerste twee periodes staat het 44-37 voor Miami. Het lijkt het team gemakkelijk af te gaan. De Knicks mankeren zelfvertrouwen en missen daardoor te veel schoten en vrije worpen. Het wordt 60-45. Langzaam komen de Knicks terug en met nog acht minuten te spelen staat het 69-69. Even gaan de teams gelijk op maar Miami neemt opnieuw een voorsprong. Bij de stand 82-79 en nog 35 seconden te spelen mist Sprewell een driepunter. Ewing pakt de rebound en mist een lay-up. Eindstand: 83-79.

Na afloop hangt er een sombere sfeer in de kleedkamer van de Knicks. ,,Het is zeer teleurstellend om de eerste twee wedstrijden te verliezen maar we hebben er nog 48 te gaan'', aldus Ewing, die als `oude man' toch weer goed was voor 24 punten en 17 rebounds. En Charlie Ward zegt: ,,We kwamen wel terug maar we konden het niet vasthouden.''

In een hoek zit Kurt Thomas (26), fris uit de douche met een handdoek om zijn heupen. Drie jaar geleden begon hij zijn profcarriere bij Miami, waar hij twee seizoenen speelde. Daarna zat hij één jaar op de bank bij Dallas maar vorige maand tekende hij bij de Knicks. ,,Dit is niet zoals we hadden willen beginnen'', zegt Thomas. ,,We moeten er nog inkomen met dit team. Het is allemaal nog nieuw.'' Thomas is de staking al bijna vergeten. ,,Het was erg frustrerend om niet te kunnen spelen maar het was noodzakelijk'', zegt hij. ,,We hebben niet het best denkbare akkoord gekregen maar ik ben blij dat dit seizoen is gered. Zelfs een dag als vandaag is altijd nog beter dan staken.''

Knicks beginnen NBA-seizoen met twee nederlagen