Steeds meer gaten in defensie van Microsoft

Microsoft heeft het moeilijk in het het proces waarin de Amerikaanse justitie de softwaregigant beschuldigt van monopoliepraktijken. Deze week mislukte een video-vertoning

Softwaregigant Microsoft heeft een zware week achter de rug. Het bedrijf slaagde er gisteren voor de derde achtereenvolgende dag niet in een belangrijke video af te spelen, die cruciaal is in de rechtszaak. Microsoft staat terecht in Washington op beschuldiging van misbruik van zijn monopolie op het gebied van besturingssystemen.

Het proces, dat in oktober begon, is vorige maand een tweede fase ingegaan. Nu treden de Microsoftgetuigen naar voren in een verdediging tegen de aantijgingen.

Deze week ging de zaak een essentiële fase in. Microsoft wil aantonen dat de browser Explorer een integraal deel van Windows vormt. De overheid zegt dat de browser niet echt geïntegreerd is, maar door het bedrijf in Windows is geschoven om concurrent Netscape dwars te zitten. Netscape maakt de Navigator-browser.

Microsoft-manager Jim Allchin (baas van de afdeling die Windows maakt) erkende maandag tijdens de ondervraging dat het Windows-besturingssysteem en het browserprogramma Explorer, indien afzonderlijk samengevoegd, net zo goed functioneren als wanneer Microsoft ze in de fabriek bij elkaar voegt en als één product verkoopt. Dat leek al een revolutie in de rechtszaal.

Dinsdag betrapte David Boies, de advocaat voor het departement van justitie, Microsoft erop dat het in een gemonteerde video twee verschillende pc's gebruikte waarop het een programma liet lopen. Dat was niet volgens de opzet. Allchin, erkende dat dat het geval was. De verbaasde rechter informeerde hoe dat kon en het bedrijf zei dat er iets fout gegaan was. Het was een vergissing.

Op woensdag kreeg Microsoft een nieuwe kans. Het bedrijf wil op de video aantonen dat Windows maar zeer gebrekkig functioneert als de browser Internet Explorer onklaar is gemaakt met een programma van Edward Felten, een computerexpert van Princeton. Dat zou het bewijs moeten leveren voor de onomkeerbare integratie van Windows en Explorer. Felten getuigde in december voor de overheid en zei toen dat Explorer perfect verwijderd kon worden. Microsoft lukte het echter woensdag wederom niet om zijn anti-Felten demonstratie goed te laten verlopen. Rechter Jackson noemde de zaak ,,zeer verontrustend''. De advocaat van Microsoft vroeg een schorsing en gisteren zou dan met advocaten van beide partijen erbij de demonstratie achter gesloten deuren live plaatshebben.

Ook gisteren kreeg Microsoft zijn bewijs niet helemaal van de grond. Allchin weet het aan de telefoonverbindingen en de toegang tot Internet. De genante vertoning, drie dagen lang, van `s werelds grootste producent van software heeft uitgebreide aandacht gekregen in de Amerikaanse media. In de berichtgeving valt een ondertoon van spot te bespeuren. Als Microsoft denkt een glashard bewijs te hebben waarom kan het dat dan niet meer reproduceren? Is het denkbaar dat het probeerde een vervalsing te gebruiken?

De toenemende wanhoop van de Microsoft-medewerkers zelf is opvallend. ,,Het gaat niet om deze videovertoning'', aldus woordvoerder Mark Murray eergisteren, ,,dat was gewoon een vergissing. Het onderliggende bewijs blijft echter staan.''

De hoogste juridische raadsman binnen het bedrijf, William Neukom, viel gisteren uit tegen journalisten die hem met vragen bleven bestoken over de video. ,,Wat vandaag in de rechtszaal is gezegd is duizend keer belangrijker dan deze randvertoning vol melodrama over een video van vier minuten'', aldus een wanhopige Neukom.

Wat gisteren in de rechtszaal ter sprake kwam was de getuigenis van Michael Devlin, topman van Rational Software, die vertelde hoe behulpzaam Microsoft als alliantiepartner was. De man moest echter toegeven dat Microsoft volgens het contract met zijn bedrijf toestemming heeft informatie die uit de alliantie voortkomt te gebruiken om produkten te maken die concurreren met die van Rational Software. Het bedrijfje is dus een marionet van Microsoft.