NBA betaalt tol voor adempauze

Zonder Michael Jordan, Scottie Pippen en mogelijk Dennis Rodman zijn de Chicago Bulls een modale basketbalploeg. De Pacers, de Rockets, de Jazz en de Lakers ruiken hun kans in de NBA die morgen begint.

Morgen barst in de Verenigde Staten de profbasketbalcompetitie NBA los. Met een vertraging van drie maanden zullen de basketbalmiljonairs hun talrijke supporters weer in de greep houden met snelle acties en spectaculaire doelpunten. Na de maandenlange werkonderbreking als gevolg van de onderhandelingen tussen spelers en clubeigenaren rijst de vraag of de NBA aan populariteit heeft moeten inboeten.

De manier waarop de spelers en de clubs elkaar dwars zaten tijdens de onderhandelingen over een nieuwe arbeidsovereenkomst, heeft het Amerikaanse profbasketbal geen goed gedaan. Daarnaast heeft de sport door het afscheid van de beste basketballer aller tijden, Michael Jordan, aan aantrekkingskracht verloren. In de toekomst zullen andere spelers waarschijnlijk wel de vacature-Jordan als de sterspeler van de NBA opvullen. Maar wie dat zal zijn en of dat in de komende drie maanden gebeurt, is nog een open vraag.

Zeker is dat de kampioen van de laatste jaren, de Chicago Bulls, voorlopig heeft afgedaan. Niet alleen verloor de club Jordan, maar ook zag het na elf jaar Scottie Pippen (Rockets), Steve Kerr (Spurs) en anderen naar elders vertrekken. Bovendien is het allerminst zeker of Dennis Rodman, de extravagante speler van de Bulls, in Chicago blijft. Hij verkeert nog in dubio over zijn toekomst nu zijn contract is afgelopen. De Lakers willen hem zo snel mogelijk inlijven.

Succescoach Phil Jackson stapte ook op en wordt vervangen door Tim Floyd, een man die zonder twijfel over minder kwaliteiten en charisma beschikt dan Jackson. Daartegenover staat de komst van een paar kwalitatief mindere spelers en enkele jonge NBA-debutanten. Toni Kukoc is degene naar wie nu de meeste aandacht uit zal gaan.

Morgen beginnen de Bulls meteen met een zware uitwedstrijd. In Salt Lake City spelen ze tegen de Utah Jazz, de ploeg die vorig jaar in de finale ternauwernood van `Jordan & Co' verloor. De spelersgroep van de Jazz heeft nauwelijks veranderingen ondergaan. Nog altijd wordt de ploeg gedragen door Carl Malone, John Stockton en Jeff Hornacek. De Jazz is zeker door de verzwakking van de Bulls een van de grote favorieten.

Favoriet zijn ook de Indiana Pacers, de Houston Rockets en de Los Angeles Lakers. Veel wordt weer in Minneapolis verwacht van Rik Smits, de Nederlander die al tien jaar in de NBA speelt. Hij wordt opnieuw omringd door Reggie Miller en Scott Mullen, en door de nieuwkomer en routinier Sam Perkins. In de zogenoemde pre-season-games versloegen de Pacers de Bulls al tweemaal.

Zoals alle clubs hebben de Pacers een druk programma. De tot vijftig wedstrijden ingekorte competitie moet op 5 mei afgelopen zijn. De competitieleider moest in slechts twee weken tijd het wedstrijdschema samenstellen en heeft daarbij tal van obstakels moeten omzeilen. Een ervan was het competitieschema van de National Hockey League. Veel clubs spelen in dezelfde sporthal als ijshockeyclubs en daarom moet de ijsvloer plaatsmaken of bedekt worden door een parketvloer. Daarnaast moesten snelle onderhandelingen worden gevoerd met de tv-maatschappijen TSN, TNT, CTV en NBC over de speeldata. De komende maanden worden elke dag tien wedstrijden gespeeld. En dan moeten de play-offs nog beginnen.

De Houston Rockets van coach Rudy Tomjanovitsch behoren ook tot de favorieten. De kampioen van een paar jaar geleden verloor Clyde Drexler (gestopt), maar kreeg Pippen en beschikt nog altijd over Hakeem Olajuwon en Charles Barkley. Een van de spelers die het in zich heeft Jordan op te volgen als publiekslieveling is Kobe Bryant, een twintigjarige speler die door de Los Angeles Lakers voor lange tijd werd vastgelegd.

Goede teams, goede spelers, met aansprekende namen, spelen de komende maanden weer in de NBA. Maar zonder Michael Jordan zal het toch behelpen zijn voor de liefhebbers. Vooral in Chicago, waar de sporthal van de Bulls al sinds 7 november 1987 (542 wedstrijden) uitverkocht was, zullen de doelpunten, de sprongen en de onnavolgbare acties van His Royal Airness node worden gemist.