Ook de media moeten buigen voor Sharif

De Pakistaanse premier Nawaz Sharif regeert met harde hand. Na de president, de hoogste rechter in het land en de commandant van de strijdkrachten is het nu de beurt aan de media om te buigen voor Sharif. Het einde van de democratie komt in zicht.

De Pakistaanse democratie wordt steeds verder uitgehold. Na zijn keiharde confrontaties met instituten als de rechterlijke macht, de president en het leger heeft premier Nawaz Sharif de laatste weken zijn pijlen gericht op een andere kritische pijler van de maatschappij: de onafhankelijke media. Doodsbedreigingen, omkoping, intimidaties en geheime bandopnamen getuigen ervan dat Sharif niet met zich laat spotten in zijn queeste naar de heerschappij in het land.

Gisteren en maandag raakten journalisten van twee dagbladen, in Islamabad en het naburige Rawalpindi, slaags met de politie tijdens demonstraties voor de vrijheid van meningsuiting, waarbij enkele honderden journalisten de straat op gingen. Verschillende journalisten werden geslagen door politiemensen. Mariana Babar, verslaggeefster van het Pakistaanse dagblad The News en correspondent van het Indiase weekblad Outlook, liep zowel maandag als dinsdag verwondingen op.

De journalisten van de Jang Groep, uitgever van The News en het Urdu-talige dagblad Jang, protesteren tegen beschuldigingen van de regering van Sharif over belastingontduiking van de Jang Groep. De twee kranten van Pakistans grootste krantenuitgever staan bekend om hun kritische houding jegens de regering van Sharif en beschuldigen de familie van de premier van fraude en corruptie. Volgens de verslaggevers is hun kritische journalistiek de ware reden van de beschuldigingen over belastingontduiking door de regering.

De Pakistaanse autoriteiten hebben inmiddels het krantenpapier van de Jang Groep in beslaggenomen ondanks een verbod daartoe van het Pakistaanse Hooggerechtshof, waarmee Sharif ook al maanden overhoop ligt. Beide dagbladen ± met een gezamenlijke oplage van 1,7 miljoen ± verschenen de afgelopen dagen in noodedities van enkele pagina's.

De journalisten klagen over intimidaties en zelfs doodsbedreigingen van de kant van de regering. In de ,,terreurcampagne van de regering'' heeft Sharif volgens hen aangedrongen op vervanging van onder andere de hoofdredacteur van The News en op meer positieve hoofdartikelen in de krant.

,,De regering van Sharif staat erom bekend dat zij alle instituten in het land wil controleren'', zei redacteur Maleeha Lodhi van The News onlangs in een vraaggesprek met een persbureau. ,,De regering ziet liever kranten die de officiële regeringsstandpunten publiceren dan een onafhankelijke pers. De vrije pers is de laatste pijler. Als die wegvalt is het gedaan met de democratie in Pakistan.''

Afgelopen zaterdag, kort na haar uitlatingen, kreeg Lodhi een anoniem telefoontje waarin zij met de dood werd bedreigd. Ook de eigenaar van de Jang Groep, Shakil ur-Rehman, ontving dergelijke dreigementen. Rehman zei vorige week dat hij de dreigementen vanuit de senaat en vanuit de regering op band heeft opgenomen. Op de band zou onder andere minister van Informatie, Mushahid Hussain, te horen zijn die bij Rehman aandringt op het vertrek van de hoofdredacteuren van beide kranten en suggesties geeft voor hun opvolgers. Een regeringsfunctionaris beloofde Rehman de belastingzaak te laten vallen als zijn kranten zich positiever uitlaten over de regering-Sharif.

De onenigheid tussen de regering en de uitgever begon eind vorig jaar toen de Pakistaanse regering het hoofdkantoor van de Jang Groep in Rawalpindi liet doorzoeken. Daarbij werd een deel van de administratie in beslag genomen. Banktegoeden van de kranten werden bevroren waardoor salarissen niet meer kunnen worden uitbetaald. Eerder werden de kantoren van het gerespecteerde maandblad Newsline in Karachi al bezocht door de politie ± ook daarbij werden redacteuren bedreigd.

De kranten van de Jang Groep en Newsline wijzen er in hun commentaren regelmatig op dat premier Sharif de laatste twee jaar louter heeft geprobeerd zijn persoonlijke macht te versterken ten koste van het parlement, de provinciebesturen, de rechterlijke macht en het leger. Na een aantal keiharde confrontaties met Sharif stapten de afgelopen dertien maanden president Leghari, opperrechter Shah en legerleider Karamat op. Allen hadden zich kritisch uitgelaten over Sharif.

Verder liet Sharif het leger ingrijpen in het door gewelddadigheden geteisterde Karachi, richtte hij militaire rechtbanken op en wil hij met de invoering van de islamitische wet de invloed van het parlement verder terugdringen, zo menen de dagbladen.

In toespraken heeft Sharif er de afgelopen maanden de media herhaaldelijk van beschuldigd dat zij mede schuldig zijn aan de politieke en economische crisis in Pakistan. De Commissie voor de Bescherming van Journalisten in New York meldde onlangs dat de regering van Sharif heeft geprobeerd ten minste 15 journalisten van de Jang Groep weg te krijgen, onder wie Maleeha Lodhi. In een brief aan premier Sharif riep de commissie de regering op al haar acties te staken die gericht zijn op het controleren van de onafhankelijke media in Pakistan.

Minister van Informatie, Mushahid Hussain, zelf oud-journalist, ontkent dat de belastingaanklachten iets te maken hebben met de kritische houding van de kranten. ,,Zijn de Jang en The News zulke heilige koeien dat zij boven de wet staan en geen belasting hoeven te betalen?'', vroeg Hussain zich onlangs in het parlement af.