China staat vlucht van ballon alsnog toe

PEKING. De Britse zakenman Richard Branson heeft gisteren alsnog toestemming gekregen met zijn ballon over China te vliegen. Aanvankelijk had de regering in Peking Branson en zijn twee mede-ballonvaarders nog opdracht gegeven in de Himalaya te landen. Maar na een interventie van de Britse regering bij Peking werd toestemming gegeven door te vliegen. De Chinezen maakten er bezwaar tegen dat de ballon ICO Global Challenger waarmee Branson en zijn co-piloten Steve Fossett en Per Lindstrand een recordpoging ondernemen, over verboden grensgebied tussen Tibet en Nepal zou vliegen.

De ballonvaarders kregen van de Chinese regering wel de opdracht “zo snel mogelijk het Chinese luchtruim te verlaten', zo zei woordvoerster Harriet Hall van de Britse ambassade in Peking.

Volgens luchtverkeersleiders in Peking verloopt de ballonvlucht voorspoedig. De ballon is met het blote oog waar te nemen, zo werd gemeld en ook op de radar is de vlucht goed te volgen. Vanmorgen vloog de ballon over de ommuurde stad Xi'an, negenhonderd kilometer ten zuidwesten van Peking. Branson, de Amerikaanse miljonair Fossett en de Zweede Lindstrand hopen dat de straalstroom hen snel uit het Chinese luchtruim zal brengen. Ze zouden vanmiddag om drie uur China verlaten ter hoogte van de havenstad Qingdao en dan richting Japan koersen.

China had de ballonvaarders aanvankelijk toestemming gegeven over Chineees grondgebied te vliegen ten zuiden van 26 graden noorderbreedte. Maar de ballonvaarders moesten als gevolg van stormen in de Middellandse Zee en de oorlog in Irak hun koers zodanig verleggen dat ze veel noordelijker uitkwamen.

Nu proberen Branson en zijn maten het luchtruim van Noord-Korea, een politiek obstakel, te vermijden. Volgens hun ondersteuningsteam zal dat lukken want “ze zitten op de goede route'. Daarna volgt de oversteek van de Grote Oceaan. (Reuters/AFP)