Corretja toont kracht Spaanse tennis

ROTTERDAM, 30 NOV. Na exact vier uur tennissen zeeg Alex Corretja door de knieen. Met een schietgebed vierde de 24-jarige Spanjaard gisteren in Hannover de grootste overwinning uit zijn carriere. In de finale van het wereldkampioenschap tennis versloeg de achtstejaar prof in een enerverend baselineduel zijn vriend en landgenoot Carlos Moya met 3-6, 3-6, 7-5, 6-3 en 7-5. Tweeentwintig jaar geleden was Manuel Orantes de laatste Spanjaard die het toernooi voor de beste acht tennissers won.

De volledig Spaanse finale was een herhaling van die van Roland Garros. Bij het graveltoernooi in Parijs behoorden Moya en Corretja in mei tot de favorieten. Bij het indoortoernooi in Hannover golden de twee Spanjaarden slechts als outsiders. Moya bereikte de finale door zaterdag in de halve finale af te rekenen met de Engelsman Tim Henman, 6-4, 3-6 en 7-5. Corretja zorgde daarna voor de verrassing van het toernooi door de Amerikaanse titelhouder Pete Sampras te verslaan, 4-6, 6-3 en 7-6.

Net als op Roland Garros leek de 22-jarige Moya gisteren opnieuw op een eenvoudige overwinning af te stevenen. De jongste deelnemer van het WK serveerde beter, dicteerde het tempo en toonde zich veel vaster in de rally's. Maar bij een 3-1 voorsprong in de derde set verloor de tennisser met het lange haar plotseling de greep op de wedstrijd. Corretja benutte zijn eerste breekpunt van de middag en trok de stand vervolgens gelijk. “Dat was de sleutel van de wedstrijd”, concludeerde Moya na afloop. “Alex ging vanaf dat moment beter spelen en ik wist mijn kansen niet meer te verzilveren.”

Corretja greep het initiatief. Hij zette meer druk en maakte zijn achterstand ongedaan. “Ik heb geleerd van de nederlaag in Parijs”, zei de winnaar later. “Zelfs toen ik twee sets achterstond dacht ik vandaag nog dat ik de wedstrijd kon winnen.” Zijn grote voorbeeld Ivan Lendl had hem daarbij geinspireerd, vertelde Corretja. In de finale had hij een paar keer gedacht aan de wijze waarop de Tsjech in 1984 in de finale van Roland Garros een 2-0 achterstand tegen John McEnroe had weggewerkt.

De vijfde set in Hannover was een thriller, een WK-finale waardig. Moya herstelde zich, sloeg een paar briljante ballen, en nam een 3-1 voorsprong.

Corretja brak echter onmiddellijk terug en mocht op 5-4 zelfs voor de wedstrijd serveren. Ditmaal maakte Moya, na een matchpoint te hebben weggewerkt de achterstand ongedaan. Maar in de volgende game verloor hij opnieuw zijn service. Op 6-5, bij het tweede matchpoint voor Corretja, sloeg Moya tenslotte een forehand uit. “Carlos, het spijt me, ik weet hoe je je nu voelt”, troostte de winnaar zijn vriend. Door zijn overwinning stijgt Corretja, die een cheque ontving van 1,36 miljoen dollar, naar de derde plaats op de wereldranglijst.

Voor Sampras eindigde het WK veel minder glorieus. De torenhoge favoriet schreef tennisgeschiedenis in Hannover. Na de opgave donderdag van zijn concurrent Marcelo Rios wist Sampras zich aan het eind van het jaar voor de zesde keer op rij verzekerd van de eerste plaats op de wereldranglijst. In de groepswedstrijden speelde hij na die geslaagde recordjacht majestueus. Maar zaterdag verprutste Sampras in de halve finale tegen Corretja de kans om in stijl naar huis te vliegen. In een zinderende duel miste hij drie matchpoints waaronder een simpele volley. Bovendien sloeg de eerder zo ongenaakbare titelhouder liefst vijftig missers, tegen Corretja slechts negentien. De ontgoochelde Sampras: “Dit is een hard gelag. Ik dacht dat ik nog goed genoeg speelde om te winnen.”

Voor het eerst sinds hun legendarische kwartfinaleduel bij de US Open in 1996 stonden Sampras en Corretja tegenover elkaar. In de tiebreak van de vijfde set zwalkte de onwel geworden Sampras in New York als een dronkeman over de baan. Hij braakte op de baseline, hij kreeg een matchpoint tegen, maar hij won de partij.

Corretja hoopte zaterdag na zijn overwinning dat hij niet steeds weer over die wedstrijd in New York hoeft te praten.

“God is rechtvaardig”, sprak de Spanjaard. “De afgelopen twee jaar ben ik voortdurend aan dat duel herinnerd. Nu heeft Hij mij deze overwinning geschonken.”

De uitkomst van het WK bevestigt de kracht van het Spaanse mannentennis. Met vijftien spelers in de tophonderd is Spanje in de breedte veruit het sterkste tennisland. De gravelspecialisten van weleer bewijzen steeds vaker dat ze ook op snelle banen uit de voeten kunnen. Corretja, die vorige maand zijn eerste indoortoernooi won, hoopte dat de wereldtitel aan een hardnekkig misverstand een einde maakt: “Overal ter wereld hoor ik dat Spanjaarden alleen op gravel uit de voeten kunnen. Nu zullen ze ons respect moeten tonen.” Verder bleef hij bescheiden: “Winnen is leuk, maar Sampras blijft de beste.”