Japan oneervol laatste in eigen land

TOKIO, 27 NOV. Het thuisland doet niet mee aan de eindstrijd van het WK volleybal. Japan, vier jaar geleden nog negende van de wereld, haalde de beste twaalf niet. De ploeg van bondscoach Futoshi Teramawari verloor alle zeven wedstrijden in de kwartfinalepoule, werd laatste en moet komend weekeinde in Tokio toekijken hoe de andere landen de plaatsen verdelen. Het is een dramatische ontwikkeling voor het land waar volleybal een heel populaire sport is.

In het verleden behaalden de Japanners vele internationale successen met als hoogtepunt het olympische goud in 1972. Maar in het hedendaagse volleybal komt Japan veel lengte en kracht tekort en dat valt, zo bleek de afgelopen twee weken bij het WK, niet te compenseren met snelheid. Ter vergelijking: de Japanners hebben een selectie met een gemiddelde lengte van 1,91 meter, Nederland van 1,97.

De `kleine mannen' gingen strijdend ten onder. Dagelijks vochten de Japanse spelers, gesteund door een grote en trouwe aanhang, als leeuwen om de punten. Dat leverde echter geen overwinning op. Tegen het sterke Cuba, een van de vier halve-finalisten, hing een verrassing in de lucht. Japan kwam bij een achterstand van 2-1 in sets met 14-8 in de vierde set voor. Toch slaagde de thuisploeg er niet in het laatste punt te maken en wonnen de Cubanen de wedstrijd. Het zorgde na afloop voor huilende spelers en supporters.

Ook dramatisch was deze week in Osaka de gevoelige nederlaag tegen buurland Zuid-Korea. Het werd na twee uur en twintig minuten volleybal 3-2. Coach Teramawari barstte na afloop voor de camera van de Japanse televisie in tranen uit.

In Tokio is Ruben Acosta vandaag tot 2002 herkozen als voorzitter van de internationale volleybalfederatie (FIVB). In dat jaar wordt het WK voor de mannen gehouden in Argentinie. De vrouwen spelen hun WK onder voorbehoud in Brazilie.