Opgave van Agassi legt zwakke plek WK bloot

HANNOVER, 26 NOV. Alsof hij een mes in zijn rug kreeg. Zo beschreef Andre Agassi de blessure die hem gisteren tot opgave dwong in zijn eerste wedstrijd bij het wereldkampioenschap tennis in Hannover. De Spanjaard Alex Corretja kreeg de zege cadeau. Later op de avond meldde de Amerikaan zich af bij de organisatie. De Engelsman Greg Rusedski zal hem vandaag vervangen in het tweede groepsduel tegen Marcelo Rios.

De opgave van Agassi verraste de 10.000 toeschouwers. Het gelijkopgaande duel naderde na anderhalf uur juist zijn ontknoping. Agassi had met 7-5 de eerste set gewonnen, Corretja met 6-3 de tweede. Bij 1-1 in de beslissende set mocht Agassi serveren. Met drie knullige missers verspeelde hij een 30-0 voorsprong en kreeg Corretja een breekpunt. Met een dubbele fout, pas zijn tweede van de middag, leverde Agassi vervolgens zijn service in.

Op zijn stoel staarde Agassi even naar het immense plafond van Messehalle 13. Hij schudde daarna het hoofd, deed zijn polsbandje af, en gebaarde naar scheidsrechter Rudi Berger dat de partij ten einde was. Verbaasd nam Corretja de felicitaties in ontvangst. “Tijdens de wedstrijd merkte ik niks aan Andre. We speelden een stevige partij en plotseling schudde hij me de hand.'

Het ATP World Championship kampt traditiegetrouw met uitvallers. Na een druk seizoen en een dikwijls krachtenverslindende kwalificatierace lopen veel spelers op hun tandvlees. Vorig jaar moest de organisatie van het toernooi voor de beste acht spelers van het jaar zelfs in allerijl op zoek naar een tiende speler, omdat men aan een reserve niet genoeg had.

Zulke noodgrepen degraderen een wereldkampioenschap tot een kermisattractie. Het ATP World Championship is bedoeld als de bekroning van het tennisseizoen. Het prijzengeld, bijna zeven miljoen gulden, en de schitterende entourage zijn ernaar. Maar met de programmering van het toernooi, aan het eind van een overvol seizoen, is iets mis. Bij veel deelnemers is eind november het beste er lang van af. Anderen zijn zelfs niet in staat om te spelen. Zoals Patrick Rafter en Richard Krajicek, die beiden wegens knieproblemen moesten afzeggen.

“Het seizoen duurt te lang', zei Alex Corretja gisteren na zijn WK-debuut. “De jongens hier in Hannover hebben meer wedstrijden gewonnen en dus meer wedstrijden gespeeld dan anderen. Het is logisch dat ze pijn voelen. Het seizoen is op 1 januari begonnen en het is nu bijna december.' De Spanjaard speelt deze week zijn 24ste toernooi van het jaar. Het duel tegen Agassi was zijn 74ste enkelpartij. Daarmee is Corretja van de deelnemers in Hannover nog geenszins koploper. Kafelnikov speelde traditiegetrouw de meeste toernooien: 31. Agassi de meeste partijen: 85.

Minder spelen is geen optie, zeggen de tennissers. De opzet van de Tour en het rankingsysteem dwingt hen tot het spelen van veel toernooien. Vorige week liet Jacco Eltingh in Hartford bij het WK dubbel weten dat de Tour in veel opzichten niet deugt. Op verzoek van ATP-directeur Mark Miles komt de sinds zondag gepensioneerde Nederlander morgen naar Hannover om hem te vertellen wat er moet veranderen.

“Als ik een regelwijziging mag voorstellen is het wat meer rust voor de spelers', nam Corretja gisteren een voorschot op de discussie. “Er is te veel tennis. Daarom raken de spelers vermoeid. En daarom hebben tennissers vaak eerder genoeg van hun sport dan andere sporters. We hebben soms geen tijd om van ons priveleven te genieten.'

Corretja had zijn tegenstander van gisteren als voorbeeld kunnen noemen. Agassi verloor in 1996 de lust om te tennissen. Een jaar eerder was de drievoudig grandslamwinnaar nog de nummer een van de wereld. In 1997 gooide hij er met de pet naar. De olympisch kampioen van Atlanta trouwde met actrice Brooke Shields, werd dik en gelukkig, maar op de baan was hij geen schim meer van zichzelf.

Hij zakte naar de 141ste plaats op de wereldranglijst.

Maar de showman uit Las Vegas slikte in december zijn trots in, schreef zich in voor twee challengertoernooien en kreeg de smaak weer te pakken. Het was het begin van een miraculeuze comeback die dit jaar met vijf toernooizeges en een vierde plaats op de wereldranglijst gestalte kreeg. Agassi, onlangs in een interview: “Mijn leven is als een knipperlicht. Soms moet ik het een doen, soms het ander. Vorig jaar had ik een geweldig priveleven. Dat wilde ik ook eens meemaken. Ik hield nog wel van tennis, maar mijn hoofd was ergens anders. En als ik iets niet heel intens doe, ben ik een ander persoon.'

Gisteren zat de oudste deelnemer (28) in Hannover er beteuterd bij. In een bruin kabouterjasje acteerde de Amerikaan met verve een gekwelde patient. Hij legde uit hoe de rugblessure maandag in een trainingspartijtje met Corretja was ontstaan. Hoe de dokter hem de dag voor de wedstrijd vijf injecties met “goed legaal spul' had gegeven. En rekende voor dat deze opgave hem 110.000 dollar had gekost. Maar ook al liep hij als een oude stramme man door de perszaal, aan opgeven wilde hij op dat moment nog niet denken. Misschien speelde mee dat zijn tegenstander van vandaag, Marcelo Rios, ook rugpijn heeft. Later op de avond, na de afmelding van Agassi werd duidelijk dat het WK tennis een duel tussen twee rugpatienten bespaard blijft.