Verlies geeft Kafelnikov zelfvertrouwen; Sampras speelt in openingspartij WK kat en muis met optimistische Rus

HANNOVER, 25 NOV. Iets klopte er niet aan de rolverdeling na de openingspartij van het ATP wereldkampioenschap tennis. Met bij vlagen magistraal spel had Pete Sampras in een uur en tien minuten Jevgeni Kafelnikov verslagen, 6-2 en 6-4. Een overwinning waar weinig op viel af te dingen. Net als in de ATP-finale van vorig jaar speelde de Amerikaan leunend op zijn formidabele service, kat en muis met de Rus.

Maar na afloop leek het wel of de rollen waren omgedraaid. In de provisorische perszaal in hal 13 van de Messe in Hannover toonde Sampras zich een bescheiden winnaar. “Zo goed als vandaag in de eerste set kan ik niet elke dag spelen', verontschuldigde de nummer een van de wereld zich. Kafelnikov daarentegen bezigde stoere taal. De Rus gaf ondanks zijn nederlaag hoog op van zijn verdere kansen in het toernooi voor de beste acht spelers van het jaar. “Ik voel dat ik zondag nog een keer tegen Pete moet spelen in de finale. Ik hoef alleen maar mijn twee ander groepswedstrijden winnen. En dat ga ik doen. Ik ben in vorm en heb veel zelfvertrouwen.'

Maar het is de vraag of dat genoeg is om Karol Kucera en Carlos Moya te verontrusten. De Russische allrounder zal zich tegen hen evenmin negen dubbele fouten en een uiterst matige tweede service kunnen permitteren. Kafelnikov: “Mijn opslag is momenteel het zwakste onderdeel van mijn spel. Daar werk ik hard aan. Tegen Pete heb ik mij een beetje geforceerd, vandaar die vele dubbele fouten.'

Net als vorig jaar kwalificeerde Kafelnikov zich op de valreep voor het WK in Hannover. Maar had hij in 1997 bij het toernooi van Moskou de kwalificatie nog in eigen hand, dit keer moest hij na het veroveren van de Kremlin Cup afwachten wat zijn concurrenten Tim Henman en Greg Rusedski deden. Maar omdat Rusedski in Stockholm knoeide, greep Kafelnikov het achtste en laatste startbewijs.

“Ik heb geboft', zei de Rus over zijn formidabele eindsprint na een kwakkeljaar. “Ik ben hier in Hannover omdat ik drie toernooien op rij goed speelde: Stuttgart Parijs en Moskou.' En, haast hij zich daaraan toe te voegen, omdat Patrick Rafter en Richard Krajicek met knieproblemen moesten afzeggen.

“Ik zou Richard eigenlijk bloemen moeten sturen.'

Kafelnikov leek voorbestemd dit jaar eindelijk definitief door te breken. De Roland Garros-kampioen van 1996 is een allrounder die op alle baansoorten uit de voeten kan. Door kenners werd hij betiteld als de grootste concurrent van Sampras. Maar net als in 1997 begon het jaar slecht voor de Rus. Verdween hij vorig jaar voor drie maanden in de ziekenboeg na een geintje met een boksbal, dit keer liep hij een knieblessure op bij een skivakantie in Oostenrijk.

Op Wimbledon verloor hij in de eerste ronde van Mark Philippoussis. Maar na een herstel in de Noord-Amerikaanse hardcourttoernooien begon Kafelnikov vol vertrouwen aan de US Open. De loting pakte gunstig uit en hij zag zichzelf in New York al doorstomen naar de finale. Maar in de vierde ronde maakte de taaie Zweed Thomas Johansson een einde aan zijn illusies. En met die onverwachte nederlaag verdween de lust om te tennissen.

Maandenlang leverde hij wanprestatie na wanprestatie. Hij duikelde uit de toptien van de wereldranglijst en vroeg zich af hoe het verder moest met zijn carriere. Kafelnikov: “Alleen de mensen die meereizen met de Tour weten hoe zwaar het leven in het tenniscircuit kan zijn. En hoe saai ook. Ik heb zoveel toernooien gespeeld, dat het soms moeilijk is gemotiveerd te blijven. Ik heb dit jaar vaak momenten gehad dat ik dacht: `Het is mooi geweest. Ik stop'.'

Aan het hoge verwachtingspatroon in zijn thuisland kon de trouwe Davis-Cupspeler niet langer voldoen. “Ik ben in Rusland waarschijnlijk nog populairder dan voetballers. Want met ons voetbal gaat het slecht. Maar de druk van mensen die hun hoop op mij vestigen, kan soms te veel worden.

Ik kan niet altijd winnen.'

Om een frisse start te maken, brak hij met zijn coach, de kogelronde Anatoli Lepeshin, die in zijn morsige trainingspak zo mooi contrasteerde met zijn werkgever. Daarna stond Kafelnikov weer met plezier op de baan en zette hij in oktober in Stuttgart de eindspurt in die zijn tennisjaar een beter aanzien gaf. “Ik speel weer omdat ik het leuk vind.'

Ook de geboorte vorige maand van zijn dochter Alesya heeft hem nieuwe motivatie gegeven. “Ik heb er weer een supporter bij.' De gezinsuitbreiding heeft zijn leven veranderd. “The good times are over', zegt de jonge vader. “Ik ben nu te oud voor feesten. Ik voel dat mijn lichaam ouder wordt. Misschien moet ik minder gaan spelen.'

Sampras hoorde de optimistische beweringen van zijn tegenstander gisteren met een glimlach aan. De Amerikaan vond het nog veel te vroeg om te speculeren over de finale in Hannover. “Jevgeni heeft kennelijk al helemaal uitgestippeld hoe het toernooi gaat verlopen. Maar om nu al te zeggen `Ik kom in de finale', dat zou ik niet durven zeggen.' De Amerikaan had de lachers daarna op zijn hand.